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Una conversación con Tom Frieden

El director e investigador de enfermedades habla del virus del Zika, los brotes de la gripe, la obesidad y los zombis.

Dr. Tom Frieden, director de Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades

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El Dr. Thomas Frieden, director de los CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU.).

In English | Con todas las amenazas de salud pública que ayudan a monitorear y solucionar los CDC, ¿existe algo en particular que le robe el sueño?

El hecho de que no sabemos cuál será la próxima amenaza a nuestra salud. La más reciente es el virus del Zika, pero la que más probabilidades tiene de quitarles la vida a sus víctimas es la gripe. Más de 50 millones de personas en el mundo fallecieron durante la pandemia de gripe de 1918-1919. Por eso es que tenemos a epidemiólogos por todo el mundo al tanto, por si surgen nuevas cepas de gripe.

Las sobredosis de medicamentos recetados y las fatalidades automovilísticas matan a más personas en este país que las amenazas de los virus del Zika o el ébola. ¿Acaso los medios de comunicación exageran dichas amenazas?

Es comprensible que cuando surje algo nuevo que es poco conocido, alarmante y tiene consecuencias graves, recibe mucha atención de los medios. Es efecto, el brote del Zika es inédito. Nunca antes hemos identificado una infección transmitida por mosquitos que pueda causar deformidades en el feto.

¿Tiene algún riesgo en particular el virus del Zika para los adultos mayores?

Estamos investigando lo que aparenta ser una relación entre el virus del Zika y el síndrome de Guillain-Barré, que algunas veces resulta en parálisis. Las personas mayores parecen tener un mayor riesgo.

La vacuna contra la gripe de la temporada del 2014-2015 no fue muy eficaz dada la mutación del virus que sucedió después de que ya se estuviera fabricando la vacuna. ¿Cómo podemos evitar esto en el futuro?

Estamos trabajando arduamente para reducir el tiempo necesario para fabricar una vacuna contra la gripe, pero la realidad es que la mejor manera de protegerte contra la gripe sigue siendo vacunándote contra ella.

Ahora vivimos más tiempo, pero ¿se ha mantenido esta calidad de vida a la par con una vida más larga?

Esa es una cuestión muy importante. La salud tiene una correlación con la calidad de vida. Si te ejercitas regularmente, mantienes conexiones sociales, controlas tus niveles de colesterol, mantienes la presión arterial a un nivel normal y no fumas, todas estas cosas pueden marcar una gran diferencia, no solo en el tiempo que vives, sino en cuánto disfrutas la vida durante esos años.

Con la continua epidemia de obesidad en EE. UU., ¿qué cosa en particular pueden hacer las personas para contrarrestar el riesgo?

La actividad física. Aunque no bajes ni una onza, vivirás por más tiempo, te sentirás más saludable y será menos probable que padezcas de cáncer, enfermedades cardíacas, derrames cerebrales y artritis. Es lo más parecido que tenemos a una medicina milagrosa.

Es obvio que usted se mantiene en forma. ¿Qué hace para hacer ejercicio?

Camino lo más que puedo, algunas veces utilizo las escaleras en vez del elevador y voy al gimnasio cuando mi horario me lo permite.

¿Y cuál es su ejercicio favorito en el gimnasio?

Soy una persona competitiva, y disfruto jugar al squash. Cuando juego al squash, no pienso en el trabajo. Solamente me concentro en golpear a esa pequeña pelota negra tan fuerte como pueda.

Tomando en cuenta todos los brotes de enfermedades transmitidas por los alimentos que investigan los CDC, como la investigación más reciente de bacteria E. coli en los restaurantes Chipotle, ¿hay alimentos que ha dejado de consumir?

Cuando investigaba brotes de enfermedades transmitidas por los alimentos, mi esposa se cansó de verme analizando el menú y oyéndome enumerar cada brote que había investigado relacionado con cada plato. Por eso no se trata de ningún alimento en particular. En realidad, se trata del proceso seguro de preparación de alimentos.

El mundo, ¿se está volviendo más o menos saludable?

El mundo definitivamente se está volviendo más saludable. Pero también nos estamos enfrentando a nuevas amenazas, ya sean enfermedades infecciosas emergentes, bacterias resistentes a medicamentos, el uso excesivo de los antibióticos u opiáceos —o, dadas las interconexiones que existen alrededor del mundo, el mayor riesgo de la propagación de enfermedades infecciosas—.

¿Qué hemos aprendido del brote del ébola del 2014?

África Occidental experimentó una epidemia terrible. Lo que no se reconoce tanto es que el mundo evitó una catástrofe global. En Estados Unidos nos dimos cuenta de que nuestras recomendaciones no ofrecían suficiente protección porque el cuidado de los enfermos es mucho más intenso. Tan pronto como recibimos nueva información, ajustamos nuestras pautas con los mejores datos disponibles para abordar cómo mejor proteger a las personas en Estados Unidos.

Conversemos sobre un tema muy serio. El popular programa de televisión The Walking Dead representó a los CDC como un lugar seguro donde mantenerse fuera del alcance de los zombis. Los expertos principales de los CDC, ¿han establecido cuántos zombis se encuentran entre nosotros?

Bueno, deseo que conste que los CDC, respecto a la prevención de ataques de zombis, han tenido un éxito de un 100%.

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