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¿Cuidas de un ser querido con demencia? 5 maneras en que puede ayudarte la tecnología

De los dispositivos portátiles a los hogares inteligentes y otras soluciones.


spinner image A la izquierda: dispositivos tecnológicos; a la derecha, dos mujeres mayores
RAZ MOBILITY, GETTY IMAGES (2), THEORA CONNECT, AMAZON

Los dispositivos tecnológicos que utilizamos cada día en casa, como los timbres, los altavoces inteligentes y los rastreadores para la muñeca, pueden ayudar a las personas que sufren deterioro cognitivo.

Estos dispositivos también pueden aliviar la labor de los cuidadores.

“La prioridad fundamental de todo cuidador familiar es la seguridad de su ser querido”, señala Jennifer Reeder, directora de servicios educativos y sociales de la Alzheimer's Foundation of America. “Y es allí donde la tecnología puede desempeñar una función importante y útil, sobre todo si el cuidador y los familiares que padecen de demencia no viven en el mismo hogar”.

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No existe una única solución que sea eficaz para todos los enfermos de Alzheimer y sus cuidadores.

“Las enfermedades relacionadas con la demencia afectan a cada persona de forma diferente”, explica Reeder.

Las capacidades cognitivas varían según la etapa

En un primer momento, quienes aún conservan la mayoría de sus facultades mentales pueden adoptar una actitud de rechazo ante estos dispositivos, similar a la de un adulto mayor que al principio se resiste a llevar un audífono o un dispositivo colgante para pedir ayuda en caso de sufrir una caída. A medida que evoluciona la enfermedad de Alzheimer u otras formas de demencia, aumenta la responsabilidad de los familiares y cuidadores, quienes deben tomar decisiones difíciles.

Los cuidadores y los pacientes tienen diferentes niveles de familiaridad con la tecnología. Algunos conocen Windows, otros Mac y otros no saben nada de computadoras ni de teléfonos inteligentes. Algunos tienen una conexión wifi potente, mientras que otros reciben una velocidad muy lenta de internet.

El costo puede ser un problema, y algunas de las soluciones no son económicas. Afortunadamente, los productos más básicos suelen ofrecer las mejores soluciones.

“Las opciones y los mensajes sencillos y claros siempre son mejores”, afirma Reeder. Ella menciona un control remoto universal y básico que un cuidador podría configurar para ver unos pocos canales favoritos de televisión. Esto “le da a la persona la posibilidad de elegir y un cierto nivel de independencia, pero no la abruma ni la confunde”.

Entre los productos más populares de los 600 a 800 que se venden en The Alzheimer's Store se incluyen radios y reproductores de música con pocos controles, según Scott Kochlefl, director de operaciones de la tienda virtual. Por ejemplo, un cuidador puede retirar el panel frontal de la radio One Button Radio, que cuesta $134.95, para configurar el volumen y la emisora AM o FM que la persona prefiera. Entre otros productos disponibles se incluyen perros y gatos mecánicos para uso terapéutico, dispensadores de medicamentos con voz y cerradura, y despertadores con voz.

Estas son algunas áreas de la tecnología donde los cuidadores pueden buscar ayuda.

1. Prueba algunas aplicaciones para teléfonos inteligentes

En el sector de la salud hay cientos, o incluso miles, de aplicaciones, algunas de las cuales están destinadas específicamente a las personas que padecen demencia. Si buscas “dementia” (demencia) en la tienda Google Play o en la App Store de Apple, encontrarás aplicaciones con juegos para la salud cerebral, calendarios y relojes, consejos sobre cuidados, pruebas de deterioro cognitivo y directorios de servicios.

El problema es que hay demasiada información y es imposible saber si las aplicaciones han sido sometidas a investigación clínica o si necesitan serlo.

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“¿Vas a descargar 12 de estas aplicaciones y luego ver si te sirven?”, pregunta Jeffrey Kaye, profesor de Neurología e Ingeniería Biomédica y director del Centro Layton de Envejecimiento y Enfermedad de Alzheimer de la Universidad de Salud y Ciencia de Oregón. “No hay una forma fácil de saber realmente cuál será, con suerte, la aplicación que te ayude de entre todas las que se ofrecen en esta gran categoría de productos.

Si bien leer las reseñas es un modo poco preciso de determinar la calidad de un producto, puede darte una idea de su utilidad, señala Kaye, quien también es director del Centro de Envejecimiento y Tecnología de Oregón (ORCATECH) -en inglés-.

2. Dispositivos inteligentes para el hogar que facilitan la supervisión

La mayoría de los productos para el hogar inteligente no se crearon para personas con deterioro cognitivo. No obstante, los electrodomésticos con apagado automático, los detectores de monóxido de carbono, las cámaras con timbre, las cerraduras inteligentes y los termostatos inteligentes pueden brindar tranquilidad a los cuidadores desde lejos.

En el hogar, los asistentes activados por voz, como Alexa y Google Assistant en los altavoces Echo y Google Home y otros dispositivos, pueden responder preguntas reiterativas y dar recordatorios a la hora de comer. También podrían incluir instrucciones del cuidador para saber dónde encontrar la comida y cuánto tiempo hay que calentarla, o activarse cuando es el momento de tomar la medicación.

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La suscripción a Alexa Together, de Amazon, cuesta $19.99 al mes, requiere que los cuidadores tengan altavoces Echo y la aplicación Alexa en su teléfono inteligente, y permite vigilar a distancia a los pacientes que sufren deterioro cognitivo. Esta aplicación se conecta con otros sensores para alertar de una caída, saber si un ser querido sale de la casa, encargarse de la lista de las compras y mucho más.

Los sensores que hay en la vivienda y en otros productos pueden alertar a los cuidadores cuando se producen cambios en el patrón de comportamiento o cuando algo no marcha bien. ¿La persona se ha caído? ¿Hace tiempo que no abre la puerta del refrigerador? ¿Cuánto tiempo pasa en el baño?

Los refrigeradores inteligentes más costosos, como el Samsung Family Hub, están equipados con cámaras que permiten ver su contenido. Hay una aplicación que permite que los cuidadores vean el interior del refrigerador para asegurarse de que su ser querido consume y tiene suficiente comida.

El refrigerador es uno de los productos que la Alzheimer's Foundation incluyó en un apartamento modelo que configuró con elementos apropiados para las personas con demencia.

“Sé que la puerta está bien cerrada por la noche. Sé quién ha tocado el timbre. Sé que el termostato no está a 30 grados ni a 100. Está puesto a una temperatura razonable”, comenta Stephen Ewell, director ejecutivo de la Consumer Technology Association Foundation.

Sin embargo, Ewell tiene en cuenta la necesidad de conciliar la supervisión con la privacidad. En las primeras etapas de la demencia, los adultos mayores no necesariamente desean que se los vigile todo el tiempo.

3. Los dispositivos portátiles pueden delimitar ‘zonas seguras’

Los relojes inteligentes como Apple Watch, Google Pixel Watch y Samsung Galaxy pueden detectar caídas y enviar alertas de auxilio si una persona no reacciona. Muchos productos para llevar puestos incluyen un localizador con tecnología GPS que puede alertar a los cuidadores si una persona se extravía.

Con el reloj con localizador GPS Theora Connect, de $369.95, los cuidadores pueden definir zonas seguras desde un teléfono inteligente para recibir un aviso si su ser querido se aleja de ella. Kochlefl, de The Alzheimer's Store, prefiere que el reloj tenga un cierre de seguridad para evitar que la persona con demencia se lo quite.

El reloj tiene una función de conexión bidireccional de audio que permite al usuario oír la voz del cuidador. La persona con demencia no tiene que pulsar ningún botón para responder.

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El reloj Kanega de UnaliWear, que se anuncia como un reloj de alerta médica con detección de caídas, recordatorios de medicación y vigilancia las 24 horas del día, funciona tanto con conexión celular como con wifi. Las dos pilas recargables que lleva se insertan en cada lado de la correa del reloj, por lo que no es necesario quitárselo para cambiarlas. El precio es de $199 iniciales con un plan anual, más $59.95 al mes por el servicio de vigilancia.

Advertencias generales: “Los dispositivos que se llevan puestos son magníficos cuando se usan y se cargan”, indica Kaye. Pero a muchos no les gusta llevar brazaletes. Algunas personas que sí están dispuestas a usarlos pueden olvidarlos o no utilizarlos correctamente.

4. Los teléfonos y las tabletas simples facilitan las conversaciones bidireccionales

Llega un momento en que las personas con demencia ya no pueden utilizar los dispositivos iPhone o Android que han tenido durante años.

En cambio, podrían utilizar un dispositivo como el RAZ Memory Cell Phone de $349, un teléfono con imágenes para marcar con solo tocarlas, creado por la empresa emergente RAZ Mobility de Cabin John (Maryland), ganadora de una competencia de emprendedores de AARP en el 2022. La pantalla del teléfono está siempre encendida y muestra hasta seis imágenes con nombre a la vez, cada una asignada a un contacto que el usuario puede llamar con solo tocarla. No tiene teclado.

Un cuidador puede modificar los contactos a distancia con una aplicación en su dispositivo iPhone o Android. Con una actualización de software que se espera en breve, los cuidadores podrán hacer videollamadas, una función que la persona con demencia no puede iniciar por sí sola.

Si bien no se creó especialmente para los adultos mayores con demencia, el teléfono Lively Jitterbug Flip2 tiene un gran botón rojo directamente en el teclado para casos de emergencia, además de otros botones grandes. Este botón conecta a la persona con un agente las 24 horas del día. El Flip2 cuesta $99.99 con un plan de llamadas y mensajes ilimitados de $19.99 por mes, que incluye buzón de voz y juegos para ejercitar el cerebro.

La tableta GrandPad de Consumer Cellular está indicada para personas de 75 años o más, y tampoco se creó para pacientes con demencia. Por $89 al mes, recibes el equipo, acceso a la red celular y atención al cliente durante las 24 horas del día, los 7 días de la semana. El usuario puede conectarse con su familia por medio de una red privada cifrada que no permite el acceso de estafadores ni televendedores, según Consumer Cellular.

5. Los sistemas de realidad virtual no son fáciles de usar

Algunos adultos mayores han adoptado los sistemas de realidad virtual (RV) para superar algunos de los problemas mentales, físicos y sociales que surgen con la edad. El visor de RV bloquea el mundo exterior y sumerge al usuario en otra realidad que normalmente no puede visitar en la vida real.

La empresa MyndVR tiene una aplicación con ejercicios cognitivos en la que una persona se coloca un visor y debe distinguir el origen de los sonidos de una cocina, como el agua que corre en el fregadero.

La propuesta de realidad virtual EVRTalk del Consejo sobre el Envejecimiento está pensada para que los cuidadores se capaciten sobre los problemas que pueden afrontar. Las sesiones de RV abarcan temas como el agotamiento del cuidador, la incontinencia y la administración de medicamentos.

Los obstáculos para adoptar los sistemas de realidad virtual pueden ser mayores que con otros tipos de tecnología. El costo, la complejidad de uso y la resistencia de las personas a usar un visor son los principales obstáculos que impiden que la RV adquiera más popularidad, según Kaye.

“Aún queda mucho por hacer para lograr algo que sea fácil de usar, eficazmente útil y de bajo costo”, añade.

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