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¿Cuál es la mejor vacuna antigripal para ti?

En dosis estándar o alta, tetravalente, de aguja diminuta —el menú para la temporada de influenza 2013 es largo— pero el consejo es el mismo: asegúrate de vacunarte.

In English l ¿Cómo sabemos que estamos en otoño?

No son las hojas que caen, son los letreros de “vacúnese” que afloran en todos lados, desde consultorios médicos hasta clínicas de atención ambulatoria que funcionan en farmacias.

Para este año, el menú de opciones de la vacuna contra la gripe es aun más largo, así que, para las personas mayores de 50 años, la gran pregunta es: ¿Cuál debería recibir?

Mira también: ¿Cómo se hacen las vacunas contra la gripe?

Persona aplicándose una vacuna - Vacunas contra la gripe - Tetravalente

Foto: Rich Pedroncelli/AP Photo

Vacúnate antes de que empiece la temporada de influenza.

Algo nuevo para la temporada de influenza 2013-2014 es la llamada vacuna tetravalente, que protege contra cuatro cepas diferentes del virus de la gripe en lugar de las tres habituales.

Otra novedad son las vacunas antigripales inyectables “a base de células”, producidas con tecnologías nuevas donde el virus no se cría en huevos de gallina, una opción segura para los alérgicos a los huevos.

Existe, además, una formulación de dosis alta para los mayores de 65 años, que apareció en el 2010, y una versión de aplicación intradérmica mediante una aguja diminuta que se dio a conocer en el 2011, que inyecta el ingrediente activo apenas por debajo de la piel (alternativa atractiva para los que le tienen pavor a las agujas). Hay, también, una vacuna antigripal que se aplica mediante atomizador o spray nasal, pero está aprobada solamente para personas de 2 a 49 años.

“Es la primera vez que las personas han tenido que preocuparse por cuál elegir”, comenta el Dr. John Treanor, experto en vacuna antigripal del Centro Médico de University of Rochester. “Antes, nos limitábamos a decir: ‘Bien, deberías vacunarte contra la gripe’. Simple. Ahora contamos con todas estas opciones diferentes sin evidencia real que favorezca a una por sobre el resto”.

En efecto, los CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades) y la mayor parte de los expertos en vacunación subrayan que, para la gran mayoría de las personas, la vacuna habitual —una dosis estándar de vacuna “trivalente” que protege contra tres cepas del virus de la gripe— resulta perfectamente adecuada.

“Lo principal es que te des algún tipo de vacuna”, señala el Dr. Richard K. Zimmerman, especialista en vacuna antigripal de University of Pittsburgh. "No es tan importante cuál te apliques”.

También vale la pena considerar el precio. Medicare Parte B cubre cualquier vacuna contra la influenza que resulte apropiada para personas mayores de 65 años sin copago. Algunos planes de seguro privados tampoco cobran copago para las vacunas contra la gripe. Para quienes carecen de seguro de salud y pagan en efectivo en la farmacia, el precio minorista de la formulación de dosis alta prácticamente duplica ($50-$60) el de la dosis estándar ($25-$35). La vacuna tetravalente se vende por varios dólares más que la trivalente de dosis estándar.

HealthMap Vaccine Finder (flushot.healthmap.org - en inglés) constituye una herramienta útil para encontrar un proveedor de vacunas contra la gripe por ciudad o código postal. El sitio brinda una lista de los tipos de vacunas ofrecidos, pero te aconsejamos que llames antes para verificar que haya dosis disponibles.

Las opciones de vacuna contra la gripe varían según la edad de la persona. A continuación, encontrarás algunas preguntas frecuentes que te ayudarán a elegir:

Si tienes 65 años o más

Las opciones incluyen la vacuna habitual contra la gripe (dosis estándar de la trivalente), la de dosis alta (el doble de la dosis de la trivalente), la tetravalente (versión nueva contra cuatro cepas) y la llamada Flucelvax, que no es elaborada a partir de huevos de gallina fertilizados.

¿Debería recibir la vacuna en formulación de dosis alta o la estándar?

Conversa con tu médico acerca de si necesitas la vacuna de dosis alta; según estudios realizados, las personas que reciben la vacuna de dosis alta producen más anticuerpos —proteínas que combaten la infección en la sangre— que las que reciben la dosis regular. Esto es importante, porque las vacunas estimulan las defensas del sistema inmunológico contra la enfermedad a la que apuntan, y las personas mayores tienden a desarrollar una respuesta más débil.

De hecho, se desarrolló la vacuna de dosis alta para responder a la preocupación de que la vacuna en dosis estándar no funcionaba muy bien en mayores de 65 años, justamente el grupo más propenso a terminar internado o morir por complicaciones vinculadas a la gripe. El año pasado, por ejemplo, los CDC informaron que la vacuna estacional habitual disminuía el riesgo de que una persona mayor contrajera gripe solamente en un 27%, un nivel de efectividad inesperadamente bajo comparado con la reducción del 63% registrado entre personas de entre 50 y 64 años.

No está claro todavía si el efecto de la vacuna en dosis alta sobre los anticuerpos de la sangre se traducirá en que se enfermen considerablemente menos personas. Pero hay buenos indicios de que ofrece, por lo menos, alguna ventaja. En agosto, el productor de la vacuna, Sanofi Pasteur, emitió hallazgos preliminares de un ensayo clínico en curso que muestran que la dosis más alta aumentó la prevención de la gripe en un 24% sobre la dosis estándar.

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¿Qué ocurre con la nueva vacuna tetravalente?

Si bien la vacuna en dosis alta parece ofrecer una protección más potente contra la gripe, la vacuna tetravalente otorga una protección más amplia. Todos los años, las autoridades de salud pública diseñan la vacuna trivalente para generar inmunidad contra las tres cepas del virus de la gripe que se considera más probable que circulen esa temporada: dos cepas de la gripe de tipo A y una cepa del tipo B.

El problema es el siguiente: dos subtipos diferentes de virus B constituyen causas comunes de enfermedad, y no es fácil predecir cuál predominará en un año determinado. “Nos equivocamos casi la mitad de las veces”, afirma el Dr. Gregory Poland, experto en vacunas que fundó y conduce el Vaccine Research Group (Grupo de Investigación de Vacunas) en la Mayo Clinic de Rochester, estado de Minnesota.

La vacuna tetravalente resuelve ese problema al incluir ambos subtipos B comunes, de modo tal que ofrece una protección más amplia. Sin embargo, los virus B tienden a ser más virulentos en los niños, en tanto es más probable que sean las cepas del tipo A las que causen una enfermedad grave en personas mayores. Por esta razón, los tres expertos con quienes conversamos recomendaron que las personas mayores de 65 años recibieran la vacuna estándar en dosis alta —más la dosis extra contra la cepa A—, en lugar de la tetravalente. La dosis alta, además, puede resultar más fácil de encontrar que la tetravalente, de menor disponibilidad.

Si tienes entre 50 y 64 años

Las opciones incluyen la vacuna habitual contra la gripe, la cuadrivalente, la de administración intradérmica con una aguja diminuta y la Flucelvax, que no es elaborada a partir de huevos de gallina.

¿Debería recibir la vacuna tetravalente?

Para los adultos algo más jóvenes, la vacuna tetravalente podría ser ideal en términos de protección contra la gripe. Pero también en este caso, los estudios todavía no han probado un desempeño superior respecto de la vacuna habitual. Y debido a que es nueva este año, su disponibilidad es limitada. Zimmerman afirma que si todas las alternativas se ofrecieran al mismo precio, para las personas de entre 50 y 64 años de edad, él elegiría la tetravalente. “Sin embargo, no conduciría 20 minutos extras por ella”, agrega.

¿Es una opción válida la vacuna que se aplica con una aguja diminuta?

Los aprensivos a las agujas también pueden optar por la vacuna aplicada mediante una aguja diminuta o “intradérmica”, que deposita el medicamento apenas por debajo de la piel en lugar de hacerlo dentro del músculo, como lo hace la vacuna estándar. Se ha aprobado para personas de entre 18 y 64 años, y protege contra las tres cepas virales que protege la vacuna estándar. Por otro lado, esta vacuna puede resultar más difícil de encontrar que la estándar.

¿Qué ocurre con la vacuna que no utiliza huevos en su fabricación?

Cualquier persona mayor de 18 años que sea hipersensible al huevo —problema que, en realidad, es más común en niños pequeños— podrá optar por una vacuna cuyo virus se cultiva en células de mamíferos en lugar de en huevos de gallina.

Katharine Greider es escritora independiente.

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