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¿Necesita realmente esa colonoscopia?


Algunas personas mayores son sometidas a este examen con demasiada frecuencia, en tanto que otros, no.

In English l En la actualidad, la mayoría de las personas comprende la importancia del estudio para la detección temprana del cáncer colorrectal: luego de pasar la barrera de los 50, casi todos deberían someterse a una colonoscopia cada diez años. Pero, si usted tiene 79 años, goza de buena salud y no tiene antecedentes familiares de cáncer de colon, ¿es realmente necesario hacerse otra colonoscopia, si ya se hizo una a los 70 años? Probablemente, no lo sea.

Vea también: Alimentos que ayudan a evitar el cáncer.

Hombre sentado con una bata de hospital en un consultorio médico - Tengo que hacerme una colonoscopia - Cancer colon

Foto: Christie & Cole/Corbis

Las colonoscopias practicadas a beneficiarios de Medicare mayores de 70 años quizá no sean apropiadas.

Resulta ser que un cierto número de personas de edad avanzada es sometida a este procedimiento invasivo e incómodo con demasiada frecuencia. Investigaciones recientes demuestran que casi un cuarto de estas pruebas se llevan a cabo en quienes, en realidad, no las necesitan.

Del mismo modo, mientras algunos adultos mayores tienen este examen muy a menudo, otros grupos no son estudiados con la suficiente frecuencia. El déficit en este aspecto sigue siendo un problema para las minorías étnicas y raciales, así como también para la población perteneciente a estratos socioeconómicos más bajos.

Un examen valioso

Con una colonoscopia, el médico puede encontrar y extirpar pólipos precancerosos antes de que estos crezcan y proliferen. Sin embargo, la colonoscopia es un procedimiento invasivo que conlleva ciertos riesgos menores pero reales, tales como la posibilidad de sufrir hemorragias, una perforación del intestino o una complicación derivada de la sedación, lo cual es particularmente cierto en las personas de más edad.

Grupos como el U.S. Preventive Services Task Force (USPSTF, Grupo de Trabajo de Servicios Preventivos de EE. UU.), la American Cancer Society (Sociedad Estadounidense del Cáncer) y el American College of Gastroenterology (Colegio Estadounidense de Gastroenterología) concuerdan en que las colonoscopias para la detección precoz del cáncer deberían llevarse a cabo cada diez años, a partir de los 50 años de edad.

El cáncer colorrectal es el tercer cáncer más común entre hombres y mujeres, y la segunda causa de muerte relacionada con el cáncer. Según estimaciones del National Cancer Institute (Instituto Nacional del Cáncer), se diagnosticarán unos 143,000 nuevos casos en el presente año y fallecerán cerca de 51,000 personas a causa de esta enfermedad. Sin embargo, la tasa de supervivencia de cinco años es del 90 %, si la enfermedad es diagnosticada en forma temprana, lo que explica por qué los estudios para la detección del cáncer son tan recomendados.

El USPSTF recomienda que, para las personas cuya edad oscila entre los 76 y los 85 años, se les haga la colonoscopia sobre la base de una evaluación caso por caso, y desaconseja que se les aplique este examen a aquellas personas que superen los 85 años de edad. Para aquellos de mucha edad, los beneficios de una detección precoz del cáncer se ven contrarrestados por los potenciales riesgos de sufrir complicaciones.

Aun así, algunos médicos y pacientes parecen no acusar recibo de este mensaje. Un estudio reciente publicado en la revista JAMA Internal Medicine sugiere que casi un cuarto de las colonoscopias se realizan con demasiada frecuencia o se indican a pacientes demasiado ancianos para beneficiarse del estudio.

“Al parecer, algunos pacientes son estudiados en forma inapropiada”, manifiesta Kristin Sheffield, Ph.D., epidemióloga de la Facultad de Medicina de University of Texas, de Galveston, quien dirigió el estudio.

El estudio no critica los procedimientos practicados por los médicos a pacientes que tenían algún problema o algún síntoma preocupante, tales como sangre en las heces o dolor abdominal. Ni tampoco se ocupa de las colonoscopias realizadas para controlar a pacientes que hayan padecido cáncer colorrectal o neoplasias precancerosas. Pero clasifica el resto de las colonoscopias como potencialmente inapropiadas, ya que se habían practicado a personas de más de 76 años o en menos de diez años desde la última colonoscopia con resultado normal.

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La gran ciudad en comparación con el campo

Los investigadores determinaron que, en líneas generales, los residentes de la costa este y de la región norcentral eran más propensos a ser sometidos a colonoscopias cuestionables, que los que residen en el sudoeste o en la costa oeste. Del mismo modo, los habitantes de las grandes ciudades eran, de alguna manera, más proclives a ser sometidos a colonoscopias inapropiadas, que los que residen en áreas rurales.

El estudio determinó que los médicos que llevan a cabo el mayor porcentaje de colonoscopias potencialmente inapropiadas solían ser cirujanos, médicos graduados de facultades de Estados Unidos, profesionales que habían obtenido su título antes de 1990 y aquellos que realizaban un número elevado de procedimientos.

El Dr. Douglas Rex, profesor de la Facultad de Medicina de Indiana University y expresidente del American College of Gastroenterology, afirma que la realización excesiva de colonoscopias para la detección del cáncer quizá no sea tan común como sugiere la investigación de Sheffield.

Por ejemplo, resulta prudente repetir las colonoscopias cada cinco años en pacientes que han padecido cáncer; sin embargo, el diseño del estudio no tiene manera de identificar esos casos, comenta.

“En realidad, no se puede determinar si dichas colonoscopias son inapropiadas o no”, dice Rex. “No queremos que el público piense que un 25 o 30 % de las colonoscopias son inapropiadas cuando estos autores francamente no pueden saberlo con la información obtenida”.

Rex reconoce que en ciertas zonas del país se suelen hacer más exámenes de los recomendados.

“En algunos lugares, casi la mayoría de los médicos hacen las colonoscopias cada cinco años”, dice Rex. “Afirman: ‘Es el cuidado estándar en nuestra región’. Esto forma parte de la explicación de por qué los costos de la asistencia médica en Estados Unidos registra tanta variación regional”.

Saber cuándo es el momento indicado

Sheffield y sus colegas de University of Texas adoptaron las normas del USPSTF para determinar qué colonoscopias para pacientes de más edad deben ser calificadas como potencialmente inapropiadas, pero Rex señala que otras organizaciones profesionales no concuerdan.

“Muchos grupos no lo aceptan”, comenta Rex, quien ha colaborado para redactar las pautas para la práctica de la colonoscopia. En cambio, estos grupos recomiendan que los médicos consideren el estado de salud general del paciente y solo dejen de realizarle el examen cuando tenga una expectativa de vida menor de diez años.

Entre los pacientes más jóvenes, la realización más frecuente de colonoscopias podría justificarse cuando el paciente tiene antecedentes de un familiar en primer grado a quien se le diagnosticó cáncer colorrectal antes de los 60 años o dos parientes en primer grado que han padecido la enfermedad, advierte Rex.

Según Rex, si un paciente ha padecido cáncer de colon o si se detectan crecimientos anormales, también tiene sentido hacer un seguimiento con una colonoscopia a los tres años. Si los resultados son normales, los pacientes deben someterse al estudio cada cinco años, explica.

Dado que la edad promedio para el diagnóstico de cáncer es los 70 años, si una persona fue tratada por cáncer a esa edad y luego se le hizo una colonoscopia a los 75 años con un resultado normal, University of Texas considera que otra colonoscopia a los 80 años sería “muy pronto”, advierte Rex.

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¿Por qué tantas?

El Dr. John Inadomi, profesor de la Facultad de Medicina de University of Washington y presidente del comité de práctica clínica y gestión de calidad de la American Gastroenterological Association (Asociación Estadounidense de Gastroenterología) enumera una serie de factores que pueden llevar a los médicos a realizar más colonoscopias que las necesarias.

Algunos médicos pueden simplemente disentir respecto de los intervalos recomendados, a pesar de que estén determinados sobre la base de investigación sustancial. A otros, al reconocer lo difícil que es realizar un examen visual del colon, les preocupa el hecho de que puedan pasar por alto un pólipo y estiman que la realización más frecuente del examen brinda un mayor margen de seguridad.

“Creo que muchos de nosotros buscamos razones para que los pacientes vuelvan a examinarse antes de tiempo, pues sabemos que se nos pueden pasar cosas por alto”, explica Inadomi.

Mientras tanto, quizá haya incentivos financieros en juego, agrega.

Así como en el caso de otros facultativos, los gastroenterólogos son retribuidos por la cantidad de procedimientos que practican, sin tener en cuenta si los pacientes tienen un resultado saludable.

“A más estudios, más remuneración”, dice. “Allí es donde subyace un conflicto”.

Como parte de la campaña Choosing Wisely (Cómo elegir prudentemente) emprendida con Consumer Reports y la American Board of Internal Medicine Foundation (Fundación de la Junta Estadounidense de Medicina Interna), el comité de Inadomi trabaja para reducir la práctica excesiva de colonoscopias, al recomendar que el procedimiento se lleve a cabo cada diez años en el caso de pacientes que presentan un factor de riesgo promedio y al desalentar la realización del examen en un período menor a tres años si se han encontrado pólipos y se los ha extirpado por completo.

“Reconocemos que hay una práctica excesiva y queremos hacernos cargo de este problema nosotros mismos”, afirma.

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