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Ocho estupendos (y saludables) regalos navideños

¿Necesitas ideas para regalos esta temporada? Considera nuestras sugerencias: son buenas para la mente y el cuerpo.

In English l Con todo respeto a Santa Claus y sus pequeños ayudantes, lo que verdaderamente deseamos es la dicha de tener mentes y cuerpos saludables.

Mira también: ¿Sabías que el ejercicio es bueno para tu cerebro?

Hierbas y huerta - Regalos saludables para Navidad

Foto: Amana Images/Alamy

Los suministros para los huertos de hierbas son regalos saludables y duraderos.

1. Suministros para huertos

La jardinería ayuda a mantener óptima la salud —de varias maneras—. Muchas hierbas ideales para pequeños huertos (ubicados cerca de una ventana para que estén al sol por lo menos seis horas al día durante los días fríos del invierno), si se consumen con regularidad, pueden aportar sabrosos nutrientes, dado su alto contenido de vitaminas y sustancias fitoquímicas.

  • La albahaca es rica en vitamina K, que ayuda con la coagulación de la sangre (pero consulta con tu médico si estás tomando anticoagulantes), y magnesio.
  • La menta es una buena fuente de vitamina C y ayuda con la digestión.
  • El orégano tiene propiedades antiinflamatorias y es eficaz contra las enfermedades transmitidas por los alimentos.
  • Se cree que el romero alivia los dolores en las articulaciones y evita mutaciones genéticas que provocan el cáncer.
  • La salvia, según se ha demostrado, ayuda a mejorar la memoria, reduce el nivel de glucosa en la sangre y disminuye la inflamación, tan dañina para las arterias.
  • El tomillo contiene una sustancia que mantiene el funcionamiento adecuado del sistema nervioso.

Si no se consiguen las plantas, muchas hierbas son fáciles de sembrar y cultivar dentro de la casa. En la primavera (o aun ahora, para los que viven en los estados sureños), se pueden trasplantar a un huerto exterior para obtener otro beneficio: el ejercicio. Con herramientas de mano tales como palas, rastrillos o cultivadoras y escardillos, los adultos de peso promedio queman unas 300 calorías por hora al realizar tareas de jardinería. Según un nuevo estudio sueco de 12 años, las personas en sus sesenta años de edad que no se ejercitan de manera tradicional pueden beneficiarse a través de la jardinería, específicamente, el riesgo que corren de sufrir un ataque cardíaco se reduce un 27%. Y la jardinería, según otros estudios, es eficaz en la reducción del estrés y en mejorar el estado de ánimo.

2. Equipo de malabarismo

No estamos payaseando: "El malabarismo se ha asociado con un mayor volumen cerebral y habilidades intelectuales mejoradas", nota la psicóloga clínica Cynthia Green, de Memory Arts LLC, una compañía en el área de Nueva York que proporciona capacitación para mejorar la memoria y la salud del cerebro.

Aprender el malabarismo, según varios estudios secundarios, aumenta no solo la "sustancia gris" del cerebro (que consiste principalmente de cuerpos celulares de neuronas) sino también la "sustancia blanca" (la red del sistema nervioso del cerebro). Esa es una de las razones por las que los terapeutas usan el malabarismo para tratar a personas que padecen de la enfermedad de Alzheimer, lesiones cerebrales y hasta dolor crónico. Otros resultados sugieren que el malabarismo alivia la ansiedad, mejora la autoestima y especialmente en los adultos de mayor edad, mejora las destrezas motoras. Además, desarrolla la fuerza y la coordinación y es un buen ejercicio de bajo impacto: un adulto de peso promedio quema unas 272 calorías por hora (casi tanto como caminar 3 millas).

Si suponemos que la persona no tiene impedimentos físicos, los palos de malabares son ideales para los principiantes, ya que son más fáciles de dominar que las bolas o saquitos de semillas. Para los principiantes, otra manera fácil de aprender los movimientos básicos de los juegos malabares es comenzar con pañuelos.

Siguiente: Según se ha demostrado, estas actividades mantienen la agilidad mental. »

3. Juegos y rompecabezas

Se ha demostrado que las actividades para pasar el tiempo que suponen "desafíos cognitivos", sea hacer crucigramas o rompecabezas, los juegos de barajas, ajedrez o de mesa tales como Scrabble o Monopolio, mantienen la agilidad mental —y también protegen contra la enfermedad de Alzheimer—.

"Recomiendo especialmente los juegos Scrabble y Monopolio, porque exigen usar partes del cerebro que las personas mayores no usan con frecuencia, en las que es necesario recordar cómo deletrear o manejar asuntos financieros", dice Sharon Roth Maguire, enfermera profesional geriátrica y ejecutiva de BrightStar Care, que proporciona cuidados en el hogar a más de 10,000 estadounidenses de mayor edad. "Además, los juegos que se hacen con otros jugadores proporcionan la interacción social que es tan importante a medida que se envejece y especialmente si se está deprimido".

Los mayores beneficios los logran las personas que han disfrutado jugar este tipo de juegos toda la vida; según algunos estudios, jugar con regularidad disminuye el riesgo de padecer de las placas cerebrales que causan la demencia. Pero cualquier juego en el que el jugador debe concentrarse y prestarle atención a estrategias complejas ayuda, agrega ella. Eso incluye los juegos en internet y los videojuegos. Bono: los sistemas de los juegos Wii no exigen hacer maniobras que estresen el pulgar. Los juegos Wii deportivos hasta se usan como terapia para los pacientes con artritis.

4. Música

Para algunas personas, la música puede tener efectos aeróbicos: "A todos nos gusta cantar a toda voz y bailar por la casa cuando nadie nos está mirando", comenta la American Heart Association (Asociación Estadounidense de Cardiología), que en su lista de regalos navideños saludables para el corazón recomienda regalar un CD de música favorita. Pero según investigadores de la University of Maryland, solo escuchar canciones alegres provoca la expansión del revestimiento de los vasos sanguíneos, que a su vez mejora el flujo sanguíneo.

Para ciertos oyentes, especialmente aquellas personas que viven solas o en centros para el cuidado de adultos mayores, "la respuesta emocional a la música familiar, especialmente cuando se trata de una canción favorita o el estilo musical de años atrás, evoca recuerdos felices", dice Maguire. Ya sea que hagan o no marcar el ritmo con el pie, los buenos recuerdos que evoca la música pueden lograr que las personas se sientan mejor. Para los que padecen de demencia, es hasta terapia. "Según demuestran estudios, la música ayuda a calmar a estos pacientes tan eficazmente como algunos medicamentos", continúa ella. Maguire recomienda elegir los CD para adultos de mayor edad con canciones familiares de tiempos felices. "La clave es seleccionar música asociada con recuerdos maravillosos".

5. Clases de idiomas extranjeros

Aprender un segundo idioma es una resolución popular de Año Nuevo. No solo puede ayudar al viajar: también es bueno para el cerebro. Sea que el idioma se aprenda asistiendo a clases o a través de programas de aprendizaje en el hogar, según estudios, las personas bilingües mantienen una mejor función cognitiva a medida que envejecen.

Es más, según algunas investigaciones, dominar un idioma extranjero puede retrasar la enfermedad de Alzheimer por hasta cinco años y los pacientes bilingües que padecen de la enfermedad de Alzheimer mantienen por más tiempo su función cognitiva. Otros estudios sugieren que aprender otro idioma mejora la concentración y la capacidad de realizar varias tareas a la vez, con menos fallos de memoria relacionados a la edad en el futuro. Y cuando se aprende un segundo idioma en poco tiempo, hasta podría aumentar el tamaño del hipocampo en el cerebro, la región relacionada con el manejo del espacio además de la capacidad para aprender nuevas habilidades.

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6. Ayuda doméstica

Para las personas que padecen de artritis, los quehaceres domésticos pueden tomarse como… bueno, una tarea.

Por suerte, existe toda clase de productos para ayudar.

Hay "alcanzadores" que evitan tener que doblarse o estirarse para recuperar artículos que se encuentran altos o bajos; tazas para café con asas que permiten descansar el pulgar y cortaúñas diseñados para evitar el dolor en las manos o muñecas; abridores de goma que facilitan abrir frascos; interruptores sensibles al tacto o de estilo mecedora, para encender lámparas sin dolor; y para abrir puertas más fácilmente, adaptadores que se instalan sobre los pomos redondos, que son difíciles de girar. Con solo buscar "productos para la artritis" en internet encontrarás muchísimos productos. Y si deseas dar un verdadero regalo, considera reorganizar la cocina de un familiar para colocar los artículos de uso diario en lugares de fácil acceso.

"Muchas veces me he dado cuenta que las personas mayores almacenan sus ollas en la repisa inferior, y se lastiman cuando las alcanzan", dice Maguire. "O podrían no usarlas en absoluto" debido a dónde las tienen guardadas.

7. Mascotas

Por supuesto, suponen un compromiso en tiempo y dinero (o sea, no son los mejores regalos de sorpresa). Pero, ¿los beneficios que brindan las mascotas? Una mejor salud mental y corporal.

Según estudios, los perros son las mejores mascotas para mantener o mejorar la salud cardiovascular, y es fácil adivinar por qué lo son: esas caminatas diarias ayudan a controlar el peso y disminuir la presión arterial, el colesterol y los triglicéridos, además de mejorar el funcionamiento de los vasos sanguíneos. Pero los dueños de gatos también tienden a tener menos problemas cardíacos y de salud en comparación con personas que viven en hogares sin gatos.

Ser dueño de una mascota disminuye el nivel de las hormonas del estrés, ayuda a controlar la depresión y los estallidos relacionados a la enfermedad de Alzheimer, mejora el funcionamiento del sistema inmunológico y el manejo del dolor y estimula la atención y el estado de alerta en adultos de mayor edad. Estudios indican que pasar tiempo con mascotas aumenta el nivel de oxitocina de las personas, la hormona conocida por hacernos sentir bien y desarrollar lazos afectivos, que se libera durante el acto sexual y la lactancia materna y está relacionada con una mejor salud cardíaca, un mejor humor y menos inflamación.

Un buen regalo para alguien que ya tiene una mascota podría ser pagar por un seguro para mascotas para ayudar con los gastos de veterinario o comprar suficiente medicina o comida para seis (o más) meses.

8. Libros de cocina de la dieta mediterránea

Deliciosa y nutritiva, con la dieta mediterránea te alimentas inteligentemente —literalmente—. Hace décadas, según los resultados de muchísimos estudios, se sabe que alimentarse con regularidad con platos ricos en aceite de oliva, nueces, pescado, frutas y frijoles (y para colmo, con un poco de vino tinto), disminuye el riesgo de sufrir de deficiencia cognitiva y estimula la salud cardíaca.

Las últimas pruebas —los resultados de un estudio recientemente publicado en Annals of Internal Medicine que siguió a 10,670 mujeres a finales de sus años 50 y principios de sus años 60 por 15 años— hasta le da crédito a la dieta mediterránea para lograr vivir vidas más largas y saludables, con un 40% más de probabilidades de vivir más de 70 años sin padecer de enfermedades crónicas.

Libros de cocina recomendados por Candy Sagon, que escribe sobre alimentos y salud para AARP y por cierto no es nada vaga en la cocina, incluyen The New Mediterranean Diet Cookbook: A Delicious Alternative for Lifelong Health por Nancy Harmon Jenkins y The Mediterranean Slow Cooker por Michele Scicolone.

Sid Kirchheimer, autor de Scam-Proof Your Life  (Haz tu vida a prueba de estafas), cubre los temas de consumidores y de salud para AARP Media.

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