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Salud dental: Consejos para mantener sus encías y dientes sanos

La higiene bucal es fundamental para evitar caries.

In English | “¡Cuida tu boca!”,  le habrá dicho su mamá al reprenderlo por hablar indebidamente, aunque también es un excelente consejo si quiere mantener su salud a medida que transcurre el tiempo.

Los médicos se están dando cuenta de que el estado en que se encuentran las encías, los dientes y la boca es un indicador importante del estado de salud general de un paciente, porque la boca es una suerte de puerta de ingreso a las bacterias capaces de causar problemas en otras partes del cuerpo.

Vea también: Alimentos que blanquean sus dientes.

Salud dental - Consejos para mantener dientes y encías sanas - Vista de pasta de dientes, cepillo de dientes y un baño.

Fotografía por Justin Borucki/Image Source/Corbis.

En su higiene bucal diaria no debe faltar el hilo dental, la pasta de dientes con flúor y, si es necesario, un enjuague bucal con flúor.

La enfermedad periodontal —infección bacteriana que daña las encías y los huesos— ha sido asociada con las enfermedades del corazón, la artritis y la diabetes. “Las bacterias de la boca pueden ingresar en el torrente sanguíneo y dañar otras partes del organismo, como el corazón o las articulaciones, lo que provoca reacciones inflamatorias”, dice Alexandre Vieira, profesor adjunto de Biología Oral en University of Pittsburgh.

A pesar de los peligros, muchos descuidamos nuestra dentadura tras jubilarnos, en especial si no contamos con seguro dental. Según un estudio de revisión realizado por Vieira y otros colegas en el 2011, más de la mitad de las personas mayores de 65 años tienen caries en la raíz en dientes con encías que se retrajeron. Además de atribuir este problema a causas relativamente comunes — demasiados dulces y falta de cepillado y de uso de hilo dental—, la saliva, con el transcurso de los años, contiene menos sustancias que combaten las bacterias. Y medicamentos como los que se utilizan para controlar la presión arterial o los antidepresivos y los diuréticos pueden disminuir la saliva, lo cual favorece la formación de caries.

Aun así, la pérdida de piezas dentales y los problemas de encías no son una enfermedad propia de la vejez en su totalidad. Con un poco de control, las personas mayores de 50 años pueden mantener su salud bucal, afirma June Sadowsky, profesora adjunta en la Facultad de Odontología de University of Texas, Houston, quien se especializa en Odontología Geriátrica.

A continuación, conozca los problemas más comunes relacionados con la higiene bucal y sepa cómo prevenirlos o tratarlos.

Caries dentales

A medida que envejecemos, la inflamación causada por las bacterias puede provocar retracción de las encías, lo que deja expuesta la raíz del diente. “El tejido dental que queda al descubierto es más blando y, por tanto, más susceptible al ataque de las bacterias”, explica Marsha Pyle, decana de la Facultad de Odontología de University of Missouri, Kansas City. La retracción de las encías, sumada a la sequedad de la boca, permite la multiplicación de bacterias. “El pH o el nivel de acidez de la saliva es 7, lo que sería neutral”, comenta Sadowsky. “Sin saliva, la boca es más ácida y proliferan las bacterias”.

Remedio: Cepíllese y use hilo dental al menos dos veces por día, aconseja Sadowsky. “Los cepillos eléctricos son buenos para las personas que se cepillan en exceso y producen un desgaste del exterior de la dentadura. Pero estos cepillos no hay que moverlos de un lado y al otro como un cepillo común. Al contrario,  coloque su cepillo electrónico sobre el diente y la línea de la encía, deje que gire y luego aplíquelo sobre el próximo diente”.

También es importante: Cepíllese con un dentífrico que tenga flúor y use enjuague bucal con flúor. Use también agua con flúor embotellada. “El flúor frena la pérdida de minerales que sufren los dientes cuando el pH de su boca es muy bajo y más ácido debido a la acción de las bacterias”, comenta Vieira.

Siguiente: Ojo con la sequedad bucal, los problemas de encías y el cáncer bucal. »

Sequedad bucal

La sequedad bucal o boca reseca —por lo general causada por ciertos medicamentos— puede dificultar el tragar, e incluso el hablar. Si la boca carece de una cantidad suficiente de saliva que sea capaz de eliminar las bacterias, se genera un ambiente propicio para que estas proliferen, causen caries y, con el tiempo, desgastar el hueso.

Remedio: “Hable con su médico con respecto a la posibilidad de reducir las dosis de sus medicamentos o reemplazarlos por otros que no provoquen tanta sequedad”, dice Sadowsky. Los atomizadores de “saliva artificial” —compuestos de agua y glicerina— no tienen buen sabor, pero pueden ayudar a que su boca tenga más humedad. Elija una marca de pasta dental para boca seca, que no contenga lauril sulfato de sodio, como Biotene o Tom's of Maine. También mastique chicle sin azúcar con xilitol. “Es un azúcar natural que ayuda a combatir las bacterias”, dice Sadowsky. Y manténgase hidratado, su cuerpo necesita ocho vasos (de 8 onzas) de agua por día.

Enfermedades de las encías

“Si no se eliminan las bacterias donde la encía se une al diente, estas se desarrollan, y la encía se inflama y sangra con el cepillado”, explica Sadowsky. “Una vez que las bacterias se encuentran en las encías, comienzan a dañar el hueso”. El hueso se desgasta, los dientes se aflojan y, al poco tiempo, se caen.

Remedio: Lávese los dientes dos veces al día y use hilo dental y enjuague bucal una vez al día; asimismo, visite al dentista para que le haga una limpieza profesional dos veces al año. Si usted presenta un problema de encías, el dentista procederá a limpiar quirúrgicamente el área donde hay bacterias y le indicará usar un enjuague bactericida —clorhexidina (Peridex o PerioGard)— para que agregue a su rutina de higiene diaria.

Dentaduras postizas

Si usted usa dentadura postiza, el control sigue siendo importante, dice Pyle. “La comida se puede alojar debajo de las dentaduras y causar irritación e inflamación de los tejidos”.

Remedio: Sáquese la dentadura todas las noches, déjela en remojo en un vaso con agua y permita que su boca descanse. Sáquese la dentadura después de las comidas, enjuáguela y pásele un cepillo de dientes común o uno especial para dentaduras. Si su dentadura se mueve, evalúe la posibilidad de hacerse implantes dentales. Son costosos —aproximadamente $1.500 cada uno—, pero dan mayor estabilidad. Los implantes son buenos, en especial para las personas que perdieron pocos dientes.

Cánceres bucales

Unos 37.000 estadounidenses padecerán cáncer bucal o faríngeo hasta finales del 2012, y más de la mitad de esta cifra tendrá más de 62 años. El tabaco y el alcohol serían los mayores factores de riesgo. “Cada vez que uno fuma, aumenta la temperatura de la cavidad bucal, lo que puede dañar las células del interior de la boca”, dice Vieira. “Y los tejidos son expuestos a toxinas químicas. El alcohol también daña las células”.

Remedio: Deje de fumar. Los dentistas pueden recetar medicamentos —como la vareniclina (Chantix)— y otros productos —como pastillas de nicotina— para disminuir la ansiedad que provoca la falta de nicotina en los fumandores.

“Si bebe alcohol, hágalo con moderación”, recomienda Pyle. En el American Dietary Guidelines (Pautas Alimentarias Estadounidenses) se indica no exceder el consumo de una bebida alcohólica a una copa por día en las mujeres, y dos al día en hombres.

También es importante: Estar atento a los síntomas del cáncer bucal, comenta Vieira. Estos pueden incluir un bulto o engrosamiento en la mejilla, dolor de garganta, dificultades para masticar o tragar, o una úlcera roja o blanca que nunca cicatriza. Si usted manifiesta algunos de estos síntomas, consulte con su médico.

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