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10 sugerencias para el zumbido de oídos conocido como tinnitus

Sus causas, síntomas y diagnósticos, y los nuevos tratamientos futuros con los que podrías aliviarte.

ARTEMENKO_DARIA / GETTY IMAGES

Los zumbidos en los oídos (tinnitus o acúfenos) son ruidos indeseados que solo escucha la persona que los percibe. Las primeras señales podrían ser ruidos tipo chirrido, silbido, chasquido o zumbido. Los sonidos podrían ser bajos como un susurro o estridentes, además de intermitentes o constantes. Este trastorno auditivo puede ser exasperante, pues a menudo no se debe a una sola causa principal. 

Aunque hay tratamientos, por ahora no se ha encontrado una cura. Unos 26 millones de adultos en Estados Unidos padecen tinnitus, dice Joy Onozuka, encargada de Investigación y Comunicaciones sobre el Tinnitus en la American Tinnitus Association. Para algunos, es una pequeña molestia que es fácil pasar por alto. Pero para un 20% de quienes tienen tinnitus, es una distracción constante que puede afectar el sueño, la concentración y la vida cotidiana, y causar ansiedad o depresión. Una revisión de datos sobre la prevalencia mundial del tinnitus descubrió que este trastorno tiende a aumentar con la edad y afecta al 24% de los adultos mayores.

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¿Qué es el tinnitus?

Hay un par de cosas importantes que debes saber sobre el tinnitus. En primer lugar, no escuchamos con los oídos, sino con el cerebro. Por eso, gran parte de las investigaciones actuales se concentran en maneras de reprogramar el cerebro. Los investigadores afirman que el tinnitus surge cuando el cerebro descubre un “sonido fantasma” y trata de identificarlo, pero no puede. Entonces, el cerebro sigue enfocándose en ese sonido e intentando descifrar el acertijo.

“Debido a que para el cerebro ese sonido no tiene sentido, este se convierte en su foco de atención”, señala Grant Searchfield, director del Departamento de Audiología de la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda. Al concentrarnos en el sonido fantasma, se vuelve más importante. Debido a que cobra más importancia, suena más alto. “Es un efecto secundario lamentable de cómo funciona el cerebro”, dice Searchfield.  

Causas y tipos de tinnitus

  • El tinnitus subjetivo es el más común: son los sonidos que solo puede escuchar esa persona.
  • El tinnitus objetivo es sumamente inusual. A menudo es causado por un trastorno médico y puede tratarse abordando el problema subyacente. Con este tipo de tinnitus, otras personas pueden escuchar los ruidos al igual que el paciente.

“Recuerda que los acúfenos son un síntoma, no una enfermedad”, afirma el Dr. Douglas D. Backous, presidente electo de la American Academy of Otolaryngology. Además, son increíblemente heterogéneos, o sea que sus causas son diversas. “Más o menos 26 millones de personas en el país tienen tinnitus, y probablemente existen 27 millones de motivos”, señala Backous.

Causas muy conocidas del tinnitus subjetivo incluyen estar expuesto a ruidos fuertes —por ejemplo, en conciertos de rock, fábricas y campos de batalla—. Algunos medicamentos, como la aspirina y algunos antibióticos, pueden contribuir al tinnitus. Este zumbido de oídos podría ser causado por cerumen (que por lo general se puede eliminar con facilidad) o, en casos poco frecuentes, por un tumor que requiere una operación quirúrgica. A veces la enfermedad subyacente puede curarse o se pueden cambiar los medicamentos para ayudar a resolver el problema.  

10 tratamientos para el tinnitus

1. Primero, acude al médico

Apenas empieces a percibir esos ruidos molestos en el oído, ve al médico. Comienza con tu médico de atención primaria, que puede determinar si hay un motivo médico subyacente. Si el tinnitus persiste, el próximo paso sería acudir a un profesional de la audición, que hará otras pruebas de los nervios y de la audición, y quizás una resonancia magnética o una tomografía computarizada.

ITTIPON2002 / GETTY IMAGES

2. Revisa tu lista de medicamentos

Algunos de los medicamentos más comunes que pueden afectar el tinnitus incluyen los analgésicos como la aspirina, los diuréticos, los medicamentos anticancerosos y ciertos antibióticos. En un estudio de salud (en inglés) de varios años, en el que casi 70,000 mujeres autoinformaron sobre su uso de analgésicos comunes, se descubrió que las participantes que tomaron medicamentos como el ibuprofeno (Advil) corrían mayor riesgo de padecer tinnitus y que “la magnitud de los riesgos tendía a ser mayor cuando se usaban con más frecuencia”.

Sin embargo, el estudio advierte que no se han obtenido pruebas firmes de que esos medicamentos causan tinnitus. El Center for Hearing Loss Help elaboró una lista de los medicamentos que podrían estar relacionados con el tinnitus, que puedes descargar gratis (en inglés). Si crees que uno de tus medicamentos podría estar causándote tinnitus, habla con tu médico, pues podría haber una alternativa.

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3. Pide que te extraigan el cerumen 

Ten cuidado al intentar extraer el cerumen por tu cuenta; podrías empujarlo más hacia adentro o hasta perforarte el tímpano. La buena noticia es que si el cerumen es la causa de tu tinnitus, eliminarlo podría resolver el problema. Para maneras seguras (y no seguras) de extraer la cera de los oídos, consulta este artículo sobre la extracción de cerumen.

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4. Prueba usar audífonos

Portada del libro Hearing Loss for Dummies

Hearing Loss for Dummies

Los autores Frank Lin y Nicholas Reed en la Facultad de Medicina de Johns Hopkins describen los pasos para la salud auditiva, incluidos los beneficios para tu bienestar cognitivo, emocional y físico (enlace en inglés).

El tinnitus y la pérdida auditiva con frecuencia están relacionados, en particular entre los adultos mayores.  “No receto audífonos para el tinnitus, pero sí receto audífonos para la pérdida auditiva”, dice Backous, “y a menudo eso disminuye el tinnitus, porque escuchan lo que desean oír”.

5. Considera la posibilidad de terapia de sonido

A veces conocida como terapia acústica, es algo que puedes hacer por tu cuenta y podría ayudarte a sobrellevar mejor el tinnitus, en particular de noche. “Los zumbidos siempre son peores cuando todo está en silencio”, dice Backous. Agregar sonidos de fondo podría ayudarte; no hace falta que sean fuertes. Podrían ser música, agua, murmullos de la naturaleza o ruido blanco. “Cualquier sonido que te parezca agradable y te tranquilice”, dice Onozuka.

6. Amortigua los sonidos

Los enmascaradores van un poco más allá de la terapia de sonido. Tienen un aspecto similar a los audífonos convencionales, pero con auriculares abiertos. Algunos audífonos también ofrecen opciones de sonidos de enmascaramiento. Para usar un enmascarador, acude a un profesional de la audición que pueda replicar los sonidos del tinnitus.

7. Reducir el estrés

En algunos estudios se ha demostrado que el estrés puede contribuir a que el tinnitus comience o empeore. Si bien quizás no sea posible eliminar todo el estrés de tu vida, podrías manejarlo con una dieta saludable, ejercicio y actividades recreativas.

STURTI / GETTY IMAGES

8. Prueba la terapia cognitiva conductual

Uno de los tratamientos más comunes para aliviar el tinnitus es moderar la reacción de la persona al ruido. El objetivo de la terapia cognitiva conductual es reducir la respuesta emocional del paciente al tinnitus con la ayuda de un terapeuta. La meta es cambiar pensamientos como “ya no puedo aguantar esto” a “no es tan grave”. Un análisis de estudios (en inglés) sobre este tratamiento, publicado en la revista Journal of the American Academy of Audiology en el 2014, descubrió que “la terapia cognitiva conductual para manejar el tinnitus es la opción de tratamiento más comprobada hasta ahora”. 

9. Prueba una dieta mediterránea

Eres lo que comes... y lo que comes puede afectar tu tinnitus. Escoge una dieta rica en frutas y verduras anaranjadas y verdes, y baja en carbohidratos, grasas y azúcares. Un estudio (en inglés) publicado en el 2020 en la revista Ear and Hearing informó que consumir mayores cantidades de proteína podría ayudar a reducir el riesgo de tinnitus. Además, debido a que el tinnitus es tan específico para el enfermo, cada persona quizás deba evitar comidas distintas. Por ejemplo, para algunas personas, la sal puede subir el volumen de los zumbidos, dice Onozuka.

10. Limita el alcohol y la nicotina; es probable que el café esté bien

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No existen pruebas de que el alcohol causa tinnitus. Pero podría ser un factor que contribuye, porque aumenta el riesgo de deshidratación y presión arterial alta, los cuales pueden afectar el tinnitus.

En el 2018, un grupo de investigadores en Alemania analizaron datos (en inglés) sobre fumar y el tinnitus. Sus hallazgos: las tasas de tinnitus fueron mayores entre los fumadores que entre los no fumadores. Pero todavía no se ha demostrado una relación de causa y efecto. ¿Y la cafeína? No ha habido investigaciones concluyentes que demuestren que afecta los zumbidos de los oídos. Sin embargo, en un estudio (en inglés) de unas 65,000 mujeres, se descubrió un vínculo entre tomar café y menos casos de tinnitus.

Investigaciones sobre nuevos tratamientos para el tinnitus

Nuevos tratamientos prometedores para el tinnitus se están estudiando en varias universidades. En la actualidad, se están evaluando como parte de ensayos clínicos, pero en un futuro cercano podrían ayudar a quienes tienen tinnitus a aliviarse. Estas investigaciones se han enfocado en maneras de reprogramar el cerebro para disminuir el sonido y así reducir su impacto. A continuación, cuatro ejemplos de investigaciones recientes.

CÓMO PRONUNCIAR TINNITUS

En inglés, los profesionales médicos enfatizan la primera sílaba (TÍ-ni-tus). Según el diccionario Merriam-Webster, también es común acentuar la segunda sílaba (ti-NI-tus). En español, el término se pronuncia como voz llana (ti-NI-tus).

Interrumpir la red del tinnitus

Dirk De Ridder es profesor de Neurocirugía en la Universidad de Otago en Dunedin, Nueva Zelanda. Su investigación más reciente incluye lo que él llama un enfoque de “redes”. “Estamos intentando bloquear las redes del cerebro que creemos que tienen que ver con los acúfenos”, dice. Una forma de hacerlo es tratar de interrumpir las conexiones en la red del tinnitus mediante el uso de estimulación eléctrica en el cerebro o de alucinógenos como el ácido lisérgico (LSD). “Si estos productos pueden interrumpir las redes del tinnitus, entonces podemos usar el estimulador para tratar de reconstruir la red normal, o sea, la red sin tinnitus”, dice.

De Ridder además está trabajando en otro método en colaboración con la Universidad de Tecnología Delft en los Países Bajos. Cuando el cerebro le confiere prominencia al ruido del tinnitus, activa el sistema simpático, con lo que crea una respuesta de lucha o huida. Un laboratorio en los Países Bajos está construyendo un dispositivo que puede hacer que el tinnitus suene menos importante y al mismo tiempo reprograma el cerebro. Lo logra estimulando el sistema parasimpático, o sistema de “descansar, digerir y reponerse”. Si el zumbido de oídos siempre está emparejado con esta señal, el cerebro conectará ambas cosas y esperará que cada vez que surja ese zumbido, aparezca la señal de descansar y reponerse. “Es un enfoque al estilo de Pavlov”, señala De Ridder.

Doble estímulo

Los resultados del primer ensayo clínico, publicado en el 2018, fueron prometedores. Los participantes aprendieron cómo llevar a cabo sesiones diarias de 30 minutos durante cuatro semanas. Al final, para algunos participantes los sonidos del tinnitus disminuyeron en 12 decibelios y dos dijeron que se les había quitado el tinnitus. Se está esperando la aprobación de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) para el dispositivo, denominado Auricle.

Hubert Lim, profesor de Ingeniería Biomédica y Otorrinolaringología en la Universidad de Minnesota en Minneapolis, desarrolló un dispositivo un poco distinto. Los auriculares llevan sonido a los oídos, pero los impulsos eléctricos estimulan la lengua. En el 2022, 191 adultos con tinnitus probaron el dispositivo (en inglés). Después de 12 semanas de tratamientos diarios de una hora, más del 70% de los participantes informaron que el efecto de su tinnitus había disminuido. Estos efectos duraron hasta un año después de finalizado el tratamiento.

El dispositivo de Lim se encuentra disponible en Europa y se llama Lenire (en inglés). También se está esperando que la FDA lo apruebe para lanzarlo en Estados Unidos.

Aplicación de teléfono móvil

En la Universidad de Auckland en Nueva Zelanda, Searchfield y su equipo están desarrollando un tratamiento que incluye una aplicación digital para teléfonos inteligentes (en inglés), además de auriculares, un parlante de cuello y un tablero de mandos para que el profesional clínico y el paciente se comuniquen. Searchfield dice que el prototipo usa un “enfoque multiterapéutico”, porque no existe un tratamiento que sirva para todas las personas que padecen tinnitus. “Estamos usando enfoques distintos, porque ciertos aspectos serán más beneficiosos para ciertas personas”.  

Estos enfoques incluyen aliviar los síntomas con sonidos de fondo y promover el relajamiento mediante ejercicios guiados. La reprogramación se logra con juegos auditivos que recompensan a los pacientes por no escuchar su tinnitus. “Queremos que los pacientes participen en su tratamiento y redirijan el enfoque desde el tinnitus hacia otros sonidos”, dice.

En un ensayo clínico reciente, los participantes fueron divididos en dos grupos. En el primero, 30 personas formaron parte de un grupo de control: usaron una aplicación de ruido blanco que se puede conseguir fácilmente y se ha demostrado que brinda algunos beneficios para reducir la angustia relacionada con el tinnitus. Mientras, en el otro grupo, 31 participantes usaron el nuevo sistema digital multiterapéutico desarrollado por Searchfield y su equipo. Después de 12 semanas, el 65% del grupo de participantes que usaron el método multiterapéutico informaron que su forma de percibir su tinnitus había mejorado significativamente.

Searchfield está trabajando en una nueva versión de la aplicación, que espera poder lanzar al mercado dentro de seis meses.

Tratamiento progresivo del tinnitus

La discapacidad principal sobre la que informan los veteranos que regresan de zonas de combate (en inglés) es el tinnitus, dice James Henry, un científico de profesión que hace poco se jubiló del National Center for Rehabilitative Auditory Research. Henry y sus colegas desarrollaron el plan de tratamiento progresivo del tinnitus (PTM, en inglés), que incluye cinco pasos. Su enfoque gradual significa que cada paciente puede obtener el nivel adecuado de apoyo para ayudar a mitigar los efectos de su propio tinnitus. “Les estamos enseñando a los pacientes habilidades diferentes para que puedan ayudarse a vivir una vida más normal a pesar de tener tinnitus”, dice. Un manual en inglés de autoayuda para el PTM, “How to Manage Your Tinnitus: A Step-by-Step Workbook”, está disponible en internet (en inglés).

Aunque este programa se desarrolló en el Departamento de Asuntos de Veteranos, “es universal para cualquiera que tenga tinnitus”, señala Henry. En un estudio (en inglés) del 2019 realizado por teléfono entre 205 personas con tinnitus de todo el país que se estaban sometiendo al tratamiento progresivo del tinnitus, se descubrió que casi el 84% de los participantes sintieron que sobrellevaban mejor su tinnitus y casi el 73% opinaron que su calidad de vida en general había mejorado.  

Nuevos métodos para diagnosticar el tinnitus

La manera tradicional de diagnosticar el tinnitus se basa en la descripción de los síntomas por parte de los pacientes a sus médicos. Un médico de atención primaria realiza una exploración física completa y también te pregunta cómo empezó tu tinnitus y qué tipo de sonidos escuchas. Hasta ahora, no ha existido una manera de diagnosticar objetivamente el tinnitus igual que se pueden diagnosticar el cáncer y las enfermedades del corazón, pero se han estado logrando adelantos en esta área. 

Diagnóstico a través de respuestas eléctricas del cerebro

La prueba de respuesta auditiva del tronco encefálico (ABR) podría ser una solución. Pequeños electrodos se adhieren a la cabeza y se conectan con una computadora. La computadora mide los chasquidos transmitidos por auriculares, para mostrar cómo funcionan juntos el oído interno (la cóclea) y las vías auditivas del cerebro.

En el 2022, Christopher C. Cederroth —investigador del Departamento de Fisiología y Farmacología en Karolinska Institutet en Estocolmo— y sus colegas probaron las respuestas auditivas del tronco encefálico de 405 personas. Entre ellas, 228 tenían tinnitus. Los resultados mostraron una diferencia clara en las respuestas del tronco encefálico entre quienes tenían y quienes no tenían acúfenos constantes. Los científicos esperan que el poder identificar alteraciones del cerebro relacionadas con el tinnitus ayudará a realizar un diagnóstico.

WESTEND61 / ANDREW BROOKES / GETTY IMAGES

Diagnósticos basados en genética

Otra posibilidad para diagnosticar el tinnitus también proviene de Cederroth y los científicos del Karolinska Institutet. En algunos casos, podría haber un componente genético.

En un estudio suizo (en inglés) de más de 10,000 mellizos con tinnitus se reveló que los mellizos hombres tenían tinnitus bilateral (zumbidos en ambos oídos), lo que sugiere un vínculo genético. Otro estudio de personas adoptadas descubrió que los participantes tenían más probabilidades de padecer tinnitus si se les había diagnosticado a sus padres biológicos, pero no a sus padres adoptivos.

“A los pacientes muchas veces les dicen que regresen a casa y aprendan a vivir con [su tinnitus], que no se puede hacer nada, y eso no es verdad”, dijo Henry, del National Center for Rehabilitative Auditory Research, cuando recibió un premio por su trabajo en tratamientos de tinnitus. Para quienes buscan ayuda, un buen lugar para comenzar es la American Tinnitus Association (en inglés). La asociación brinda acceso al Tinnitus Advisor Program (Programa de asesores para tinnitus) y a la Volunteer Peer Support Network (Red de apoyo entre compañeros voluntarios).

Las nuevas investigaciones aprovechan todo lo que se ha hecho antes y se benefician de las nuevas tecnologías. La esperanza es que, a la larga, los tratamientos serán más personalizados, como sucede con los medicamentos contra el cáncer. “Con el tiempo, los tratamientos que indicamos serán cada vez más selectivos”, dice Searchfield de la Universidad de Auckland. “Así, el tratamiento mismo se volverá más rápido, eficaz y eficiente”.  

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