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Lo que debes saber sobre la bacteria carnívora 'Vibrio'

Al menos 14 muertes en Florida, Carolina del Norte, Texas, Nueva York y Connecticut se relacionaron con infecciones bacterianas poco comunes.


spinner image Ilustración 3D de la bacteria carnívora vibrio vulnificus
Getty Images

Este año, al menos 14 personas han muerto en Estados Unidos a causa de una bacteria inusual que se alimenta de carne y que por lo general vive en agua salada tibia. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) publicaron un aviso de salud en septiembre que sugiere que las temperaturas de la superficie costera por encima del promedio probablemente contribuyeron a la propagación hacia el norte de las bacterias potencialmente mortales, que son más comunes en la costa del golfo. Los CDC exhortan a los proveedores de atención médica a estar al tanto de las posibles infecciones y tratarlas de inmediato. En el noreste, las muertes recientes causadas por la bacteria Vibrio vulnificus hicieron que los funcionarios regionales instaran a los residentes que no están tan familiarizados con la infección y su propagación a que actúen con precaución.

En Connecticut, dos adultos de entre 60 y 80 años murieron después de ser infectados por la bacteria V. vulnificus en julio. Al parecer, se expusieron a agua salada o salobre —una mezcla de agua fresca y agua salada— en Long Island Sound. Ambos tenían cortes o heridas donde el patógeno podría haber entrado en su cuerpo. Este año, el Departamento de Salud de Florida ha registrado siete muertes entre 33 casos confirmados de V. vulnificus. El Distrito de Salud del condado de Galveston, en Texas, reportó la muerte en septiembre de un hombre que había comido ostras crudas. En Carolina del Norte se reportaron tres muertes en julio. Nueva York también reportó una muerte en julio.

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¿Qué es la Vibrio vulnificus?

Vibrio vulnificus es una bacteria natural que prospera en el agua de mar tibia y salobre, como el golfo de México. Se puede encontrar en concentraciones más altas de mayo a octubre cuando el clima es más cálido, según el Departamento de Salud del estado de Nueva York.

¿Cuáles son los síntomas de la vibriosis?

Los síntomas comunes de la vibriosis, la enfermedad causada por una infección de Vibrio, incluyen diarrea acuosa, calambres estomacales, vómitos, fiebre y escalofríos. Las heridas infectadas a menudo son rojas, hinchadas y dolorosas. Los síntomas generalmente aparecen dentro de 12 a 24 horas y pueden durar de uno a siete días. La mayoría de las personas infectadas con vibriosis se recuperarán por sí solas; sin embargo, una enfermedad grave puede causar hospitalización o la muerte. Según el Departamento de Salud del estado de Nueva York, es importante buscar atención médica inmediata.

¿Cómo se propaga?

Hay dos rutas conocidas para la infección humana. La bacteria puede entrar al cuerpo a través de heridas abiertas cuando una persona nada, vadea o camina en aguas marinas cálidas donde prospera la V. vulnificus.

Las personas también pueden infectarse al consumir mariscos crudos, en particular ostras, que provienen de aguas costeras cálidas durante los meses de verano. No hay evidencia de transmisión de persona a persona.

¿Qué tan infecciosa es la enfermedad?

Las infecciones son poco comunes. La vibriosis suele ser leve, pero puede ser peligrosa, especialmente para los adultos mayores que tienen una enfermedad crónica (como enfermedad hepática o renal) o tienen un sistema inmunitario debilitado, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). Las personas que toman reductores de ácido estomacal también pueden tener un mayor riesgo porque el ácido estomacal ayuda a matar los gérmenes dañinos.

La mayoría de las infecciones reportadas en Estados Unidos han sido de la región de la costa del golfo. Desde el 2007, Florida ha tenido un promedio de 37 infecciones y nueve muertes al año.

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¿Por qué a la vibriosis se le conoce como una enfermedad carnívora?

 Las infecciones por V. vulnificus pueden ser graves y causar la muerte de la carne alrededor de una herida abierta. Tal enfermedad, conocida como fascitis necrosante, puede requerir cuidados intensivos o amputaciones en las extremidades, y alrededor de 1 de cada 5 personas con esta infección muere, a veces dentro de uno o dos días después de enfermarse, según los CDC.

La bacteria puede invadir el torrente sanguíneo de individuos inmunocomprometidos, lo que causa una enfermedad grave y potencialmente mortal con síntomas como fiebre, escalofríos, disminución de la presión arterial (choque séptico) y ampollas en la piel, según el Departamento de Salud de Florida.

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Si se ingiere, la bacteria puede causar diarrea, a menudo acompañada de calambres abdominales, náuseas, vómitos, fiebre y escalofríos. Estos síntomas suelen comenzar dentro de un día y pueden durar alrededor de tres días, según los CDC.

Las personas sanas por lo general desarrollan una enfermedad leve. La enfermedad grave es poco común y suele ocurrir en personas con un sistema inmunitario debilitado.

¿Cuál es el tratamiento?

Las personas con infecciones estomacales menos graves generalmente se recuperan por sí solas. Si tienes diarrea, se recomienda beber muchos líquidos. Para los casos graves, un médico puede recetar antibióticos. Las infecciones de heridas deben ser tratadas por un médico, según el Departamento de Salud del estado de Nueva York.

¿Qué puedes hacer para protegerte contra una infección de Vibrio?

1. Si tienes una herida abierta —incluidos raspaduras, cortes, tatuajes recientes o perforaciones—, evita nadar, vadear o caminar en aguas marinas cálidas como el océano Atlántico, el golfo de México, Long Island Sound o Chesapeake Bay.

2. Si te metes en el agua, mantén las heridas cubiertas con un vendaje resistente al agua y usa la protección adecuada para los pies para evitar cortes o rasguños de rocas o conchas.

3. Las autoridades de salud sugieren evitar el contacto directo con el sargazo, también conocido como masa de algas marinas, las algas flotantes que llegan a la costa de lugares como los cayos de Florida, porque pueden contener el patógeno.

4. No consumas ostras crudas ni otros mariscos crudos tomados de aguas costeras calientes durante los meses de verano. En vez de eso, cocina bien los mariscos (ostras, almejas, mejillones). Hierve las ostras descascaradas por lo menos tres minutos, o fríelas en aceite por lo menos diez minutos a 375 °F, según el Departamento de Salud de Florida.

5. Usa guantes cuando manipules mariscos y lávate bien las manos con agua y jabón cuando termines.

¿Hay regulación gubernamental sobre los mariscos?

Los estados vigilan los mariscos comerciales en busca de Vibrio, y algunos requieren que los recolectores comerciales tomen medidas para reducir el riesgo de vender mariscos contaminados. En Connecticut, donde se recolectan ostras de Long Island Sound, el Departamento de Agricultura ha llevado a cabo un monitoreo de rutina de la V. parahaemolyticus, una especie diferente de Vibrio, desde el 2013, y de la V. vulnificus desde el 2022. (Hasta ahora, la V. vulnificus no ha estado presente en ningún marisco).

De julio a septiembre, cuando la bacteria Vibrio es más frecuente en las aguas, los recolectores comerciales en Connecticut deben enfriar rápidamente los mariscos que se toman a bordo de sus barcos, así como tomar otras medidas para controlar el patógeno, según la agencia.

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¿Cuál es la conexión entre los huracanes y la vibriosis?

Los funcionarios de salud han observado aumentos en los casos de vibriosis durante y después de las inundaciones causadas por huracanes en la región del golfo. En el 2022, hubo 38 casos (y 11 muertes) atribuidos a la tormenta, a pesar de los mensajes de salud pública sobre la importancia de evitar el contacto con las aguas de las inundaciones, en particular para las personas con heridas abiertas. Según los CDC, también hubo aumentos en los casos de vibriosis después del huracán Katrina en el 2005 y el huracán Irma en el 2017.

¿Hay otros tipos de bacterias del género Vibrio de las que debamos preocuparnos?

Sí. Alrededor de una docena de especies del género Vibrio pueden causar enfermedades. En Estados Unidos, los patógenos más comunes son V. parahaemolyticus, que puede causar diarrea. Otro es el V. alginolyticus, que puede causar gastroenteritis, infecciones del oído y septicemia.

¿El cólera es lo mismo que la vibriosis?

No. El cólera es una enfermedad diarreica distinta causada por la infección del intestino con una especie diferente del género Vibrio, la bacteria V. cholerae. Los sistemas modernos de tratamiento del agua y las aguas residuales han erradicado en gran medida la enfermedad en Estados Unidos. Casi todos los casos de cólera doméstico corresponden a personas que se infectaron en zonas de África, el sudeste asiático o Haití, donde la enfermedad persiste.

Nota de redacción: Este artículo que originalmente se publicó el 25 de agosto del 2023 se actualizó para incluir información nueva.

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