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Los casos de lepra están aumentando en Estados Unidos

Los CDC advierten que la enfermedad ahora puede ser endémica en Florida.


spinner image Mano de una persona contagiada con lepra
Getty Images

Aunque históricamente la enfermedad es poco común en el país, se está diagnosticando una cantidad cada vez mayor de casos de lepra en el sureste —y en particular en el centro de Florida—, donde la enfermedad parece estar propagándose fuera de las vías de transmisión tradicionalmente conocidas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

“La cantidad de casos reportados ha visto un aumento de más del doble en los estados del sureste durante la última década”, dijeron los CDC en una carta de investigación (en inglés) publicada recientemente. Y cada vez hay más pruebas de que la lepra, también conocida como la enfermedad de Hansen, se ha vuelto endémica en la región y en particular en el centro de Florida, que representa aproximadamente una quinta parte de los casos reportados cada año en el país.

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Síntomas de la lepra

La lepra es una enfermedad bacteriana que afecta principalmente la piel y el sistema nervioso periférico. Según el National Hansen's Disease Program en Baton Rouge, Luisiana, las primeras señales de infección pueden incluir:

  • Áreas pálidas o ligeramente rojas, o una erupción en los brazos, las piernas o el torso
  • Disminución de la sensación del tacto en el área de la erupción
  • Pérdida de sensibilidad en las manos o los pies
  • Caída de las pestañas o de las cejas

Si no se tratan, los CDC dicen que los síntomas de la lepra avanzada pueden progresar a parálisis y debilitamiento de las manos y los pies, acortamiento de los dedos de los pies y de las manos, úlceras crónicas en la parte inferior de los pies, ceguera, pérdida de las cejas, y desfiguración de la nariz.

¿Dónde se encuentra la lepra?

Los casos de lepra alcanzaron su punto máximo en Estados Unidos en 1983. Hubo una disminución drástica en los casos reportados a partir de la década de 1980 al año 2000, pero desde entonces, las cifras han aumentado. En la última década, los incidentes aumentaron más del doble.

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En el 2020, se reportaron 159 casos en el país. En seis estados se produjeron dos tercios de esos casos: Florida, California, Luisiana, Hawái, Nueva York y Texas, según el National Hansen's Disease Program (en inglés).

La lepra es más común fuera de Estados Unidos. Según datos de la Organización Mundial de la Salud (OMS), Brasil, India e Indonesia son los países que informan el mayor número de casos nuevos al año, con más de 10,000 cada uno.

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¿Cómo se propaga?

La lepra no es muy contagiosa, y más del 95% de las personas tienen inmunidad natural. También responde bien a los tratamientos con antibióticos, según el National Hansen’s Disease Program. “El contacto prolongado entre personas a través de gotitas respiratorias es la vía de transmisión más reconocida”, dicen los CDC.

Los investigadores de la salud han encontrado evidencia que sugiere una gran probabilidad de transmisión zoonótica de la lepra (contraer la enfermedad de un animal) en el sur de Estados Unidos. La misma cepa única de M. leprae (la bacteria que causa la lepra) se ha encontrado en los humanos y en los armadillos de la región.

Las personas que llegan al país desde regiones donde la lepra ocurre comúnmente también han sido una manera histórica de transmisión de la enfermedad. Sin embargo, los CDC han descubierto que las tasas de nuevos diagnósticos en personas nacidas fuera de EE.UU. han disminuido desde el 2002, lo que sugiere que la lepra es ahora endémica en Florida.

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