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​Conoce los signos y las etapas de la enfermedad renal

Muchos adultos no saben que están desarrollando una enfermedad renal, ni que la hipertensión y la diabetes son los principales factores de riesgo.

Ilustración de los riñones en el cuerpo humano

PETERSCHREIBER.MEDIA / GETTY IMAGES

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Un análisis de sangre u orina básico puede descubrirla. Sin embargo, hasta 9 de cada 10 adultos en Estados Unidos que padecen una enfermedad renal no lo saben. Esto se debe a que, a veces, una enfermedad mortal a menudo no presenta síntomas hasta que ya es grave.

"La mayoría de las personas piensa que la enfermedad renal implica dolor en los riñones o sangre en la orina", dice el doctor F. Perry Wilson, profesor adjunto de Medicina en la Facultad de Medicina de Yale. De hecho, empieza de forma mucho más sutil.

Tu cuerpo produce creatina, un aminoácido, a partir del desgaste normal de los músculos. Normalmente, los riñones filtran del cuerpo el exceso de creatina y otros residuos, así como de líquido, y lo eliminan a través de la orina. Si los riñones no funcionan correctamente, la cantidad de creatina en la sangre aumenta mientras que disminuye la cantidad en la orina. Este proceso puede durar años antes de que aparezcan síntomas perceptibles. Cuando lo hacen, la enfermedad renal puede ser mortal.


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Cómo saber si estás en riesgo

La edad, la raza, el sexo y el origen étnico influyen en la probabilidad de que la enfermedad renal te afecte. Por ejemplo, la enfermedad renal crónica es un 38% más común en las personas de 65 años o más que en las más jóvenes, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. También es ligeramente más común en las mujeres que en los hombres, y algo más común en los adultos afroamericanos que en los blancos (el 16% frente al 13%, respectivamente).  

También es bastante más probable que tengas una enfermedad renal si eres fumador y si eres obeso, o si tienes antecedentes familiares de esta enfermedad. ¿En cuanto a los mayores factores de riesgo de la enfermedad? Tener tanto presión arterial alta prolongada como diabetes daña los pequeños vasos sanguíneos de los riñones.

La relación con tu corazón funciona en ambos sentidos. Cuando los riñones no funcionan bien, el corazón tiene que bombear con más fuerza para aumentar el flujo sanguíneo a través de estos pequeños pero importantes órganos. Y ese esfuerzo adicional pasa factura: estudios recientes han descubierto que la enfermedad renal crónica puede multiplicar por dos o por cuatro el riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares, y que las enfermedades cardíacas y los accidentes cerebrovasculares son las principales causas de muerte de las personas con enfermedades renales. 

Etapas y evolución de la enfermedad

Si la mala noticia es que la enfermedad renal mata a más personas que los cánceres de mama y de próstata juntos, la buena noticia es que se trata de una enfermedad lenta y progresiva que puede tardar décadas en manifestarse por completo.

"Muchas personas con enfermedad renal en un nivel incluso moderado tienen una progresión mínima o nula, y muchas personas con progresión nunca llegarán a un punto de insuficiencia renal que requiera diálisis", dice el doctor Afshin Parsa, director de la División de Enfermedades Renales, Urológicas y Hematológicas de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH) en Bethesda, Maryland.

Dentro de las cinco etapas de la enfermedad, a la mayoría de las personas se las diagnostica en la etapa 3 o 4, según Parsa. En la primera y segunda etapa de la enfermedad, es posible que no tengas síntomas perceptibles, pero los análisis de sangre pueden mostrar niveles elevados de ciertas proteínas en la orina, así como una ligera disminución de la tasa de filtración glomerular (TFG), una medida estándar ajustada a la edad que indica la capacidad de los órganos para filtrar los residuos. La TFG típica está alrededor de 90 en los adultos de 50 a 69 años.

Durante la tercera etapa de la enfermedad renal crónica los riñones siguen funcionando, pero no con la misma eficacia que antes. Las toxinas que los riñones suelen filtrar del cuerpo comenzarán a acumularse y pueden causar hinchazón en las manos y los pies, así como cambios en la micción y anemia.

En la etapa 4, los riñones están dañados de forma moderada o grave. Puedes tener dolor de espalda, además de hinchazón en las extremidades, fatiga y problemas de concentración, así como cambios en la producción de orina. Tu TFG puede caer bruscamente, hasta entre 15 y 29.

Cuando se llega a la quinta fase, conocida como insuficiencia renal terminal, los riñones pierden la capacidad de filtrar de manera eficaz los líquidos, los electrolitos y los residuos del organismo. Algunos de los síntomas son: picores, calambres musculares, hinchazón de las extremidades, insomnio, dolor de espalda y cambios en la micción, incluida orina espumosa. También puedes perder el apetito.

Mientras que se estima que para el 47% de las personas mayores de 70 años, según los investigadores de Johns Hopkins, la enfermedad renal progresa hasta convertirse en insuficiencia renal en solo entre el 1 y el 2% de estos pacientes, según la National Kidney Foundation. En esta fase, "las personas pueden vivir con diálisis durante años", dice Parsa de este tratamiento que filtra mecánicamente la sangre y elimina las toxinas.  

Prevención y tratamientos que hay que conocer

La mejor manera de protegerte contra la enfermedad renal es mantener el control de la presión arterial y el azúcar en la sangre, dice Parsa. Además, los estudios muestran que seguir la dieta mediterránea, que destaca el consumo de pescado, frutas, verduras, frutos secos y cereales integrales, puede ayudar a reducir el riesgo de problemas renales.

Si ya tienes una enfermedad renal avanzada, tu médico puede pedirte que restrinjas los alimentos ricos en proteínas, así como los alimentos y las bebidas que contengan los minerales potasio, fósforo y sodio, como los plátanos.  

Hasta hace poco, los médicos recurrían principalmente a medicamentos denominados inhibidores de la enzima convertidora de la angiotensina (ECA) para frenar la progresión de la enfermedad renal, ya que ayudan a relajar las venas y las arterias y a reducir la presión arterial. Ensayos recientes demuestran que algunos de los nuevos medicamentos para la diabetes, como Jardiance, pueden utilizarse junto a los inhibidores de la ECA para reducir el riesgo de enfermedad renal en adultos con diabetes de tipo 2 y enfermedades cardiovasculares.


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Daño renal después de la COVID-19

Hace tiempo que se sabe que la COVID-19 no solo puede causar daños graves en los riñones, sino que la enfermedad renal crónica aumenta el riesgo de complicaciones más graves de la enfermedad. (Un estudio de expedientes electrónicos de salud mostró que las personas con enfermedad renal crónica grave tenían una probabilidad casi 11 veces mayor de ser hospitalizadas debido a la COVID-19 que otras). Ahora, un nuevo estudio de gran envergadura sobre los veteranos de Estados Unidos demuestra que pueden aparecer daños adicionales tras una infección. En el estudio publicado en septiembre, los investigadores descubrieron que existe aproximadamente el doble de riesgo de lesión renal aguda 30 días después de la infección, en comparación con los pacientes que no han contraído la COVID. Se ha informado que algunos de los daños son causados por coágulos de la sangre que obstruyen los vasos sanguíneos que irrigan los riñones.

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