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¿La masa de algas marinas afectará tus vacaciones en Florida o el Caribe este verano?

El sargazo llegó a las costas de los cayos de la Florida y a Cancún, pero hay algo de esperanza.

spinner image playa en Miami Beach, Florida, cubierta de sargazo
Sargazo en la playa de Miami Beach, Florida, en mayo de 2023. Esta alga podrida huele mal.
Photo by: Jeffrey Greenberg/Universal Images Group via Getty Images

Marea roja, huracanes, estudiantes en vacaciones de primavera… Esos no son los únicos factores fuera de tu control que pueden afectar tus planes de vacaciones en Florida o el Caribe.

En los últimos meses, se ha estado hablando del sargazo (Sargassum), esa masa flotante de algas marinas que llegó a las playas de los cayos de la Florida, a Barbados y a Cancún, en México (en inglés). Las algas putrefactas y malolientes crean vistas poco dignas de postales en playas que, normalmente, resultan atractivas. 

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Se anticipa que la masa de sargazo que se encuentra actualmente en el golfo de México llegará a su pico entre junio y julio. Si tienes planes de ir de vacaciones a Florida o al Caribe, tal vez te preguntes con qué te encontrarás.

AARP consultó a expertos para obtener la información más reciente sobre estas algas flotantes, los lugares donde es más probable que se sientan sus efectos en la playa y las posibles complicaciones de salud relacionadas con las algas en descomposición.  

¿Qué es el sargazo o Sargassum? 

El sargazo es un género de algas marinas naturales que existe en cientos de especies.  

“En el océano Atlántico y el golfo de México, las especies dominantes son el Sargassum fluitans y el Sargassum natans”, dice Chuanmin Hu, profesor de Oceanografía Óptica en la Universidad del Sur de la Florida. “Ambas son algas de color amarillento amarronado y son pelágicas, es decir, viven en aguas de superficie y no se adhieren a sustratos oceánicos” como la arena o los arrecifes de coral.

El sargazo tiene estructuras llamadas neumatocistos que contienen gas. Esas estructuras, con aspecto de pequeñas bayas o uvas, hacen que las algas floten. “Cuando el sargazo muere, se hunde al fondo del océano”, dice Hu. “Pero antes de morir, el viento, las mareas y la circulación del océano pueden llevarlo hasta la costa, y esto es lo que preocupa a las personas”. 

En el mar, las algas del sargazo proporcionan un hábitat para peces jóvenes y criaturas únicas que han evolucionado para vivir allí. Una de ellas es el pez rana de los sargazos, perfectamente camuflado, dice Tracy Mincer, profesora adjunta de Biología/Biogeoquímica en el Instituto Oceanográfico Harbor Branch de la Universidad Atlántica de Florida (FAU).

Y si bien se han escrito muchos artículos diseñados para atraer lectores sobre el “gran cinturón de sargazo del Atlántico” —el área de 5,000 millas de longitud por 300 millas de ancho con sectores de sargazo entre la costa occidental de África y el golfo de México—, es importante observar que no se trata de una masa sólida y continua de algas marinas que se desplaza hacia nuestras costas, dice Hu. 

“Hay que recordar que el océano Atlántico es grandísimo. Dentro del gran cinturón de sargazo del Atlántico, no hay algas en todos lados. Están salpicadas en sectores”, dice, y hace una comparación visual de su densidad con la imagen de pimienta desparramada sobre una mesa, más densa en algunas partes y apenas salpicada o ausente en otras.

En relación con la superficie que ocupa el océano Atlántico, la porción cubierta por sargazos es minúscula, pero la cantidad total es muy grande, dice Hu.  

“De modo que aunque a la playa llegue una cantidad ínfima del total, tiene gran importancia para las personas”, dice. “Solamente hay una diferencia de escalas”.

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La masa reciente de sargazo ha estado impulsada por desechos de nutrientes —entre ellos, nitrógeno y fósforo de desechos agrícolas— transportados por los ríos que desembocan en la cuenca del Atlántico, incluidos el río Congo en África, el Amazonas y el Misisipi, según Brian Lapointe, un profesor investigador en el Instituto Oceanográfico Harbor Branch de la FAU. Lapointe dice que las fuentes naturales de nutrientes, como los afloramientos oceánicos y las nubes de polvo del Sahara, también contribuyen al crecimiento del sargazo. 

Un problema creciente... y una pizca de esperanza

Hu dice que, este año, su universidad publicó hallazgos que indican que la cantidad de algas en el gran cinturón de sargazo del Atlántico se había duplicado durante dos meses consecutivos, en diciembre del 2022 y enero del 2023. Pero los hallazgos de mayo resultaron “una sorpresa, en el buen sentido”, dice. Entre abril y mayo, la cobertura de sargazo en el cinturón se redujo en un 15%. 

Hu dice que la cantidad de algas ha aumentado siempre entre abril y mayo. Las imágenes satelitales de este año “probablemente se deban a la circulación del océano y al viento, que modificaron la estructura de nutrientes” que alimentan el crecimiento del sargazo, dice.

Y el hecho de que el sargazo no aumentó marcadamente en el golfo de México en mayo es “una señal realmente buena” para los cayos y las playas de la costa este de Florida, dice Hu. El sargazo en los cayos y en la costa este del estado generalmente viene del golfo de México, explica. 

Sin embargo, Hu advierte que los hallazgos de mayo no significan necesariamente que no habrá algas en esas playas de Florida. “Esas áreas recibirán ciertas cantidades de sargazo, pequeñas a moderadas, en las próximas semanas”, señala.

Las playas de la costa oeste, desde el extremo noroeste de Florida hasta Naples en el sur, “no tendrán algas, independientemente de lo que suceda en la costa este del estado, debido principalmente a las corrientes oceánicas”, explica. 

En cuanto a la sección noroeste del estado, y desde Mobile Bay hasta el delta del río Misisipi, esa zona verá algo de sargazo, dependiendo de hasta qué punto llegue la corriente circular hacia el norte, dice Hu. “Si no llega muy al norte, incluso el noroeste del estado estará bien”, agrega.

“El mar Caribe seguirá siendo el más afectado por el sargazo, sin excepción”, dice Hu. Y señala sitios como las Islas Vírgenes de EE.UU, la República Dominicana, las Islas Caimán, Puerto Rico, Haití y la costa de Yucatán, en México, que han visto gran impacto en los lugares en que las algas llegaron a la costa en los últimos años. 

¿El sargazo puede afectar la salud?

Además de ser desagradable a la vista y oler mal cuando llegan a la playa, las algas sargazo pueden tener ciertos efectos potenciales sobre la salud que debes conocer.  

El sargazo mismo no es perjudicial para la salud, dice el Dr. José Vázquez, jefe de Atención Primaria en Baptist Health Medical Group en el sur de Miami, Florida. Pero cuando se descompone en la playa, libera sulfuro de hidrógeno. 

“Huele a huevos podridos e irrita el sistema respiratorio”, dice Vázquez. Las personas propensas a sufrir problemas respiratorios —quienes tienen enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), asma, insuficiencia cardíaca congestiva o alergias graves— podrían ver que su problema respiratorio se agudiza cuando están cerca de grandes cantidades de sargazo en descomposición, advierte. Los síntomas pueden incluir secreción nasal, ojos llorosos, estornudos, tos y falta de aire.  

Pero es fácil evitar problemas de salud cuando hay sargazo, dice: “Si sabes que tienes un problema respiratorio, no vayas a las playas donde hay sargazo”. Las personas con asma deben usar un inhalador y ver a un médico si los síntomas empeoran. 

Mincer advierte que no se debe tocar el sargazo sin protección en las manos debido a la posible presencia de la bacteria Vibrio, un patógeno que, según revelaron las investigaciones de su equipo, está presente en el sargazo con desechos marinos plásticos enredados en las algas. El contacto con Vibrio puede causar una infección, especialmente si hay una herida abierta, dice Mincer. 

“No estoy tratando de asustar a la gente, pero es necesario usar guantes o lavarse las manos después, y tener cuidado con cualquier corte en la piel”, dice.

En estos momentos, sería buena estrategia no asustarte por la situación de sargazo en Florida y cómo podría afectar tus vacaciones de verano. 

“En resumen, las señales son buenas para Florida, pero tenemos que ver qué sucede”, dice Hu. “Si continúa esta tendencia de reducción en el golfo de México, para julio las playas más afectadas de Florida deberían tener solo cantidades pequeñas o insignificantes de sargazo”. 

Pero si estás planeando ir de vacaciones a la costa este de Florida, a los cayos o al Caribe, ten presente que la situación siempre puede cambiar, dice Hu.  

“Ahora, soy cada vez más cauteloso con respecto a si puedo realmente predecir el futuro”, agrega. “La vida está llena de sorpresas”.

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