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5 tipos de alergias que son más comunes con la edad

Las reacciones a los alimentos, los medicamentos, el polen y los insectos pueden manifestarse más tarde en la vida.

spinner image Un profesional médico examina un sarpullido en el brazo de un paciente
BROTHERS91

Según el American College of Allergy, Asthma and Immunology, 50 millones de personas en el país sufren de alergias, y algunos grupos de expertos estiman que la cifra es todavía mayor. Las alergias son la sexta causa principal de enfermedades crónicas en el país, según la Asthma and Allergy Foundation of America.

Si bien la mayoría de las reacciones alérgicas aparecen en la niñez o a principios de la edad adulta, se calcula que de un 5 a un 10% de las personas mayores de 65 años viven con reacciones alérgicas crónicas o bien sufren reacciones alérgicas por primera vez. A medida que la población envejece —para el 2030, el 20% de los habitantes serán mayores de 65—, es previsible que siga aumentando la cantidad de personas de edad avanzada con alergias.

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¿Qué es una alergia?

La reacción alérgica ocurre cuando el sistema inmunitario identifica por error una sustancia o un alérgeno típicamente inofensivo como un invasor. Esas sustancias incluyen los ácaros del polvo, el polen, el moho, la caspa de las mascotas, las picaduras de insectos, los medicamentos y los alimentos que no causan reacción en el resto de las personas. El sistema inmunitario responde a estos alérgenos tratando de combatirlos como si fueran un germen o un virus. Sin embargo, al igual que con la mayoría de las reacciones alérgicas, está respondiendo a una falsa alarma.

Esto puede causar una serie de síntomas agravantes, como tos, estornudos, ronchas, erupciones, picazón en los ojos y secreción nasal. A veces, los síntomas pueden ser más graves. 

Como los síntomas de las alergias son tan comunes, tu primera consulta debería ser con tu médico de atención primaria para el diagnóstico. Si tus síntomas son crónicos o intolerables, pide una cita con un alergólogo. Las pruebas de diagnóstico más comunes son las de piel y los análisis de sangre.

“Al ir envejeciendo, el sistema inmunitario se debilita y aumenta el riesgo de contraer enfermedades, que incluyen las reacciones alérgicas”, dice la Dra. Tiffany Owens, alergóloga del Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio.

Aquí presentamos cómo reconocer y tratar cinco tipos de alergias que pueden aparecer con la edad.

1. Fiebre del heno (rinitis alérgica)

En primavera, verano y otoño, los árboles, las malezas y los pastos sueltan polen en el aire. El polen puede entrar en la nariz y la garganta y provocar una reacción alérgica conocida comúnmente como “fiebre del heno” (rinitis alérgica). Casi 20 millones de adultos en el país, y más de 5 millones de niños, sufren de esta rinitis alérgica.

Síntomas: Estornudos; secreción o congestión nasal; tos; goteo posnasal; picazón en los ojos, la nariz y la garganta; ojos enrojecidos y llorosos; ojeras.

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Tratamiento: El tratamiento más efectivo es un corticosteroide nasal o medicamento antiinflamatorio para rociar adentro de la nariz, que puede comprarse sin receta. También puedes controlar tu entorno pasando más tiempo en el interior cuando el nivel de polen es alto y usando purificadores de aire y aire acondicionado. Si pasas mucho tiempo afuera, deberías lavarte las manos y la cara con frecuencia para eliminar el polen que se haya acumulado.

“Los antihistamínicos o medicamentos utilizados para tratar los síntomas de las alergias a veces causan problemas cognitivos. De ser posible, recurre a medicamentos tópicos o a antihistamínicos de segunda generación, como Claritin, Allegra o Zyrtec”, aconseja la Dra. Jennifer Namazy, alergóloga e inmunóloga de Scripps Clinic en La Jolla, California.

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2. Alergias a los insectos

Aproximadamente 2 millones de personas en el país sufren de alergias a los insectos. Las reacciones alérgicas ocurren cuando el sistema inmunitario reacciona en exceso al veneno de la picadura de un insecto. Las más comunes son por picaduras de avispas amarillas, abejas, avispas papeleras, avispones u hormigas coloradas. Por lo general, las alergias a los insectos no aparecen con la edad, pero puede suceder.

Síntomas: Sentir dolor, enrojecimiento e hinchazón en el lugar de la picadura puede ser parte de una reacción normal. Una reacción alérgica grave ocurre cuando interviene el sistema inmunitario y reacciona exageradamente al veneno. En ese caso, podrías sentir algunos de los siguientes síntomas: hinchazón de la cara, la garganta o la lengua; dificultad para respirar; tos; falta de aliento; mareos; cólicos abdominales; náuseas y diarrea; y picazón y ronchas en el cuerpo. La anafilaxia, una reacción aguda y potencialmente mortal, suele ocurrir dentro de los 5 a 30 minutos de la picadura o la mordedura.

Tratamiento: Si tienes una reacción adversa grave, llama inmediatamente al 911 para que el servicio médico de emergencia pueda evaluar la situación y, de ser necesario, administrarte epinefrina (también conocida como adrenalina), un medicamento que controla eficazmente la anafilaxia relajando los músculos de las vías respiratorias y estrechando los vasos sanguíneos.

Los pacientes con un historial de reacciones anafilácticas a las picaduras de insectos deberían llevar consigo un autoinyector de epinefrina para tratar las reacciones.

“Si nunca habías tenido este tipo de reacción y no llevas contigo un autoinyector de epinefrina, debes ser evaluado de inmediato”, aconseja el Dr. John James, alergólogo y representante de la Asthma and Allergy Foundation of America. “Además se recomienda enfáticamente consultar con un médico especializado con acreditación en alergias”.

3. Alergias de la piel

La alergia de la piel (dermatitis alérgica por contacto) se produce cuando la piel entra en contacto directo con un alérgeno, como la hiedra venenosa, el roble venenoso o el zumaque venenoso. Otras sustancias, tales como el níquel en la joyería o las sustancias químicas de las cremas y los productos para la piel, pueden causar reacciones similares. Namazy dice que a veces es difícil determinar exactamente qué está causando la reacción alérgica. La prueba alérgica de contacto o prueba del parche —un método de diagnóstico que no incluye el análisis de sangre ni la punción de la piel— suele ser útil para determinar qué sustancias específicas están causando la inflamación.

“Los trastornos de la piel proliferan más a medida que envejecemos porque la piel cambia y se convierte más fina y seca”, explica Namazy.

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Síntomas: Picazón, enrojecimiento e hinchazón.

Tratamiento: Con la mayoría de las alergias de la piel, cuanto más te rasques, más empeora su condición. Deberías usar lociones humectantes y ungüentos y corticosteroides tópicos para reducir la inflamación. Los antihistamínicos pueden ser efectivos para aliviar la picazón. Si tienes erupciones persistentes o dolorosas, se esparcen rápidamente en casi todo el cuerpo, causan fiebre o están secretando un líquido amarillo o verde, consulta a un médico.

4. Alergias alimentarias

Al igual que las alergias a los insectos, las reacciones a ciertos alimentos pueden ocurrir rápida y súbitamente y, si no se tratan enseguida, pueden poner en peligro la vida. Cuando eres alérgico a un alimento, tu sistema inmunitario reacciona en exceso a una cierta proteína de ese alimento. En general, basta con una pequeña cantidad del alimento para que se provoque la reacción, que suele aparecer entre los primeros minutos y dos horas de haber ingerido el alimento. Los alimentos que más comúnmente son responsables de las reacciones alérgicas incluyen leche de vaca, huevos, pescados, maní, mariscos, soya, frutos secos y trigo.

“Si bien las alergias alimentarias son más comunes en los niños, al envejecer y probar nuevos alimentos, aumentan las probabilidades de padecer nuevas alergias”, explica Namazy.

Síntomas: Las alergias a los alimentos pueden causar reacciones de leves a serias. Estas incluyen ronchas, piel enrojecida y con comezón, picazón en la nariz o congestión nasal, estornudos, picazón y lagrimeo en los ojos, vómitos, cólicos abdominales, diarrea e hinchazón. Los síntomas de la anafilaxia incluyen sibilancia, opresión en el pecho, problemas para respirar, hormigueo en las manos, vómitos, cólicos abdominales, diarrea e hinchazón de los pies, los labios y el cuero cabelludo.

Tratamiento: Si sabes que tienes reacciones alérgicas agudas a ciertos alimentos, deberías llevar contigo un autoinyector de epinefrina en todo momento, en caso de que se produzca una reacción anafiláctica. Si tienes una reacción por primera vez, consulta a un especialista para que determine qué alimentos te causan alergia y así evitarlos. Cuando hagas compras, lee las etiquetas de los alimentos para asegurarte de no comer nada que contenga lo que te produce la reacción. Recuerda siempre preguntar sobre los ingredientes de las comidas en un restaurante o de aquellas preparadas por familiares o amigos para evitar reacciones adversas.

Debido a que las alergias alimentarias pueden ser mortales, es esencial estar siempre preparado: usa una pulsera o un colgante de alerta médica y lleva contigo un autoinyector de epinefrina.

5. Alergias a los medicamentos

Como las personas mayores toman hasta el triple de medicamentos que los jóvenes, según Namazy, tienden a tener reacciones alérgicas más frecuentes. Las probabilidades de padecer una alergia a un medicamento son más altas si lo tomas con frecuencia o bien cuando el medicamento se frota sobre la piel o se administra por inyección en lugar de por vía oral.

¿Es resfriado, gripe o alergia?

Cómo diferenciarlos.

Las alergias, los resfriados y la gripe pueden hacerte sentir miserable. Todos afectan al sistema respiratorio y es más difícil respirar. Las personas que sufren de alergias transmitidas por el aire suelen pensar que tienen un resfriado y cuando los síntomas son más agudos, pueden pensar que tienen gripe. El resfriado común y la gripe son causados por virus, pero la reacción alérgica es provocada por tu sistema inmunitario al responder a un factor desencadenante.

“Por lo general, un resfriado comenzará con un dolor de garganta seguido de unos pocos días de estornudos y secreción nasal”, señala el Dr. Gary J. Stadtmauer, alergólogo e inmunólogo clínico en la ciudad de Nueva York. “La gripe es más grave que un resfriado y los síntomas incluyen fiebre, escalofríos y tos. Las alergias no causan fiebre”.

Alergias transmitidas por el aire

  • Los síntomas duran el tiempo que esté presente el alérgeno
  • Congestión y secreción nasal
  • Picazón y lagrimeo en los ojos
  • Se trata con antihistamínicos, descongestionantes, corticosteroides nasales

La gripe

Los síntomas duran de una a dos semanas

  • Fiebre
  • Dolores y molestias
  • Agotamiento, debilidad
  • Malestar en el pecho y tos
  • El tratamiento incluye beber líquidos, descansar, tomar medicamentos de venta libre y antivirales recetados

Un resfriado

  • Los síntomas pueden durar hasta dos semanas
  • Congestión y secreción nasal
  • Dolor de garganta y tos
  • Se trata con antihistamínicos, descongestionantes, corticosteroides nasales

Los fármacos que provocan alergias más comúnmente incluyen los medicamentos antiepilépticos, la insulina, las sustancias que contienen yodo (tintes de contraste para radiografías), los antibióticos (como la penicilina), los medicamentos antiinflamatorios no esteroides (como el ibuprofeno), los anticonvulsivos y los quimioterápicos.

“Las reacciones alérgicas a los medicamentos a veces son difíciles de identificar porque tienden a volver a ocurrir con la exposición repetida al mismo fármaco, y los síntomas pueden asemejarse al de otras enfermedades”, explica Owens.

Síntomas: Vómitos y pérdida del cabello con los quimioterápicos, malestar estomacal por la aspirina o diarrea por los antibióticos, erupciones en la piel (en especial ronchas), picazón, problemas respiratorios e hinchazón en la cara. Al igual que con las alergias a los insectos y a los alimentos, pueden presentarse síntomas de choque anafiláctico.

Tratamiento: Si tienes una reacción alérgica a un medicamento, consulta con tu médico, pero a menos que los síntomas sean mortales, no dejes de tomar el medicamento sin antes hablar con un profesional de la salud. El médico puede determinar si debes dejar de tomar el medicamento temporal o permanentemente y debería poder ofrecerte una alternativa. Si eres alérgico a un medicamento específico, esa información debería ser parte de tu historial médico permanente y se debería informar a todos tus médicos.

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