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Es hora de vacunarse contra la gripe

Nuevas versiones, de alta dosis e intradérmica con una aguja muy pequeña, están disponibles.

In English | Los expertos en salud nos recuerdan que ya es hora de vacunarse contra la gripe, y este año están disponibles dos nuevas versiones de la vacuna antigripal.

Vea también: Vacúnese contra neumonía y herpes zóster

Los de entre 18 y 64 años de edad con temor a las agujas pueden optar por la administración intradérmica con una aguja diminuta de la vacuna para aumentar la respuesta inmune, en vez de la vacuna intramuscular tradicional. Las personas mayores de 65 años pueden vacunarse con una formulación de alta dosis, que les deberá ofrecer una mayor protección contra la gripe.

Manos con una vacuna contra la gripe

Fotografía por Superstock/Getty Images

La vacuna antigripal a través del nuevo sistema intradérmico con una aguja muy pequeña puede ser menos dolorosa.

Según la Dra. Kristin Nichol, especialista en influenza y profesora de medicina en la University of Minnesota Medical School (Facultad de Medicina de la Universidad de Minnesota), ambas versiones nuevas de la vacuna antigripal pueden llegar a ocupar un "lugar especial" en el arsenal contra la gripe. "Es muy emocionante tener disponibles estas nuevas vacunas", dice ella.

En cuanto a la vacuna de aplicación mediante atomizador nasal, que comenzó a administrarse en el 2003, usa un virus vivo debilitado y se recomienda sólo para las personas entre 2 y 49 años; no se les debe administrar a los mayores de 50 años.

Aunque la vacunación anual contra la gripe para las personas mayores ha sido desde mucho tiempo un pilar principal de la política de salud pública estadounidense, los expertos han debatido su efectividad en las personas mayores durante los últimos años.

Investigaciones sugieren que la vacuna disminuye los riesgos que corre una persona mayor de ser hospitalizada al contraer la gripe o pulmonía y de morir. Pero los estudios también aclaran que la vacuna no siempre protege a los hombres y mujeres mayores contra la gripe.

Parte de la razón es que la vacuna estimula la reacción inmune del cuerpo, pero el sistema inmunológico de una persona de edad avanzada tiende a crear una respuesta inmune más débil—.

La formulación de dosis alta posiblemente ofrezca una mayor protección

Fluzone Dosis Alta, que se lanzó durante la temporada de gripe del año pasado, se formuló para ayudar a contrarrestar este problema. La vacuna contiene cuatro veces la cantidad de proteínas virales que generan la reacción inmune que la vacuna normal. En estudios iniciales, se generó una reacción inmune mucho más fuerte en las personas mayores en comparación con la dosis normal. Los CDC (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades) de Estados Unidos no han recomendado la vacuna de dosis alta sobre la vacuna normal; prefieren esperar los resultados de las investigaciones que intentan determinar si una respuesta por anticuerpos más fuerte significa que menos personas contraerán la gripe.

Pero la dosis más alta probablemente dé mayor protección, explica el médico William Schaffner, presidente de la National Foundation for Infectious Diseases (Fundación Nacional para Enfermedades Contagiosas) y especialista en medicina preventiva en Vanderbilt University. Tampoco causa problemas especiales de seguridad, aunque los efectos secundarios tal como el dolor en el lugar de la inyección son más pronunciados. "Si se da la opción, por supuesto que recomendaría la formulación de dosis alta", manifiesta.

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A un precio de venta al público de $25, Fluzone Dosis Alta cuesta más que la vacuna normal, que se vende por aproximadamente $11. Sin embargo, ambas vacunas las paga Medicare Parte B sin copago. Según los CDC, hay abundantes reservas de las vacunas este año.

¿Siente temor a las agujas?

La ventaja principal de la vacuna Fluzone Intradermal (con un precio de venta de alrededor de $15,50) es que su aguja extremadamente pequeña y fina apenas pincha la piel; una "microinyección" no dolorosa y fácil de administrar que el fabricante Sanofi Pasteur espera tenga una amplia aceptación y ayude a mejorar las tasas de vacunación contra la gripe.

Mujer mostrando el hombro para obtener una vacuna contra la gripe.

Fotografía por Karoly Arval/Reuters.

Los CDC recomiendan que la mayoría de las personas y niños a partir de los seis meses de edad se vacunen anualmente contra la gripe.

Al ser intradérmica, la inyección llega directamente a las células de la piel que facilitan la respuesta inmune, y genera aproximadamente la misma respuesta inmune que la vacuna normal, pero con un 40 % menos del ingrediente activo. Esto representa una gran ventaja en los años en que escasean las vacunas.

Los CDC recomiendan que todas las personas y niños mayores de seis meses se vacunen anualmente contra la gripe, con muy pocas excepciones como, por ejemplo, aquellos con una alergia severa a los huevos. Este programa de vacunación casi universal se lanzó la temporada de gripe del año pasado, cuando los fabricantes enviaron un número sin precedentes de vacunas a las farmacias y consultorios médicos estadounidenses.

Aunque la temporada de gripe normalmente no alcanza su punto máximo hasta finales de enero o principios de febrero, las personas deben administrarse la vacuna de la temporada 2011-2012 en cuanto esté disponible en sus localidades, dice Jeff Dimond, portavoz de los CDC. La vacuna confiere inmunidad contra las mismas tres cepas de virus de la gripe que la vacuna del año pasado. Las autoridades de salud pública pronostican que estas cepas, incluso la cepa pandémica de gripe "porcina" del 2009, volverán a predominar esta temporada de gripe. Según los funcionarios de los CDC, la inmunidad que confieren las vacunas declina en el año siguiente a la vacunación, por eso los que se vacunaron el año pasado necesitan volver a hacerlo este año.

La prevención de la gripe se basa fundamentalmente en la vacunación, dice Nichol, pero la vacuna no es perfecta y no protegerá a todas las personas de la misma manera. Considerando aquellas personas cuya inmunidad producida por la vacuna no es absoluta, es clave que las demás personas de la comunidad —compañeros de trabajo, nietos, personal de cuidado de la salud— también se vacunen, para su propia protección y para evitar la propagación de los gérmenes de la influenza. Y los viejos consejos siguen siendo los mejores: "Además de vacunarse", dice Nichol, "lávese las manos a menudo, tápese la boca al toser, quédese en la casa si está enfermo y evite el contacto con otras personas que estén enfermas".

Katharine Greider vive en Nueva York y escribe sobre temas de salud y políticas relacionadas con la salud.

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