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Resurgen los ‘jardines de la victoria’

Los jardineros urbanos cavan la tierra para olvidarse un poco de la recesión y cultivar frutas y verduras.

In English | "Nunca en mi vida había hecho un agujero en la tierra", dice Helen Mayberry. "La verdad es que nunca me había llenado las manos de tierra".

Pero en la primavera esta jubilada de 77 años, que vive en Galena, Illinois, puso las manos en la tierra. Al igual que muchos de sus vecinos que trabajaron de rodillas usando palas y azadones para remover la tierra, Mayberry sembró pepinos, rábanos, zanahorias, cebollas y tomates. Cada vecino había pagado $25 por una parcela de 10 por 10 en un jardín comunitario que comienza a tomar en un acre de tierra donada en esta zona de 3.300 personas, situada en el extremo noroeste del estado.

Mayberry no es la única que está sembrando un huerto por primera vez. En todo el país, en este período de recesión y de ansiedad por la situación económica, estadounidenses de todas las edades se están volcando a sus jardines para cultivar sus propios alimentos. Los proyectos de huertas comunitarias, similares a los de Galena, están tomando forma en zonas urbanas como Milwaukee, Denver y Warren, Michigan.

Estos "jardines de la victoria" hacen recuerdo a esos que se plantaron durante la Primera y la Segunda Guerra Mundial como una forma de disponer de alimentos cuando escaseaban los recursos.

Más cultivadores de alimentos

Las cifras son impresionantes. Este año, cerca de 43 millones de familias cultivarán verduras, frutas o hierbas, es decir, un aumento de 7 millones de familias o un 19% con respecto al 2008, según un estudio publicado por la National Gardening Association (Asociación Nacional de Jardinería). Y se calcula que un 21% de las personas lo están haciendo por primera vez, como Mayberry. 

Muchos mencionan los efectos devastadores de la recesión y el hecho de que la jardinería puede representar un ingreso monetario; por ejemplo, un dólar invertido en semillas y plantas para sembrar puede aportar más de $8 en verduras, según el estudio de marzo. Otros se preocupan por la pureza y la calidad de los alimentos y piensan que tendrán la garantía de comer productos totalmente saludables si los siembran en su jardín. Aun así, otros consideran que estirarse y doblarse en el jardín es un complemento importante a los esfuerzos que se hacen en el gimnasio. Y cuando los precios de la gasolina vuelven a subir, el trabajo de jardinería se considera como una vacación de bajo costo que aleja del estrés.

Cultivar para regalar a otros

Cultivar los alimentos propios también se considera como una forma de ayudar a otras personas, especialmente ahora que han disminuido mucho las donaciones a los bancos locales de alimentos y a las instituciones de caridad. Lori Murphy, de Murphy's Gardens en Galena, dijo que el año pasado se duplicaron sus ventas de semillas y plantas de verduras, además dijo que su empresa ahora da clases regulares y motiva a que la gente participe en las actividades del huerta comunitaria de Galena.

“Es la primera vez que hacemos esto”, dijo Murphy. "Lo más interesante es que un grupo de maestros jardineros va a sembrar hileras completas de verduras para donarlas al centro local de acopio de alimentos.

Laurie Mattas, de 61 años y maestra jubilada que vive en Elizabeth, Illinois, dijo que una de sus motivaciones principales, además del placer de cultivar sus alimentos, era la de donar verduras frescas al banco de alimentos local, que no siempre dispone de estas verduras. “Crece a pasos agigantados” la demanda de alimentos por parte de los residentes que recientemente se han quedado sin recursos, dijo.

Jardineros principiantes

Muchos de los jardineros mayores se acuerdan con nostalgia cómo sus padres y abuelos sembraban “jardines de la victoria” en los años de guerra con el fin de con alimentos en los tiempos difíciles y, por eso, piensan que también pueden hacerlo.

"Muchas personas cuentan que debido a la economía están sembrando verduras por primera vez", dice Doris Roth, quien da charlas a jardineros principiantes en el Vivero de East Bay en Berkeley, California. "Algunos ni siquiera saben lo que están haciendo, pero de todos modos quieren sembrar verduras. Hay algunas variedades de tomates que se venden de inmediato".

Lee Serrie, de 61 años, tuvo que esperar casi un mes por unas semillas de un tomate francés híbrido que se había pedido a un proveedor en Maine. Serrie quiere sembrar esas semillas en el jardín trasero de su casa, situada en el condado de Mendocino, California. "La gente se está dedicando a sus jardines como una forma de superar este ciclo económico", dice Serrie, que empezó a ocuparse seriamente en la jardinería después de jubilarse como camarógrafa de un canal de televisión. "Básicamente, lo que estoy haciendo es ampliar su jardín en una tercera parte para poder darles de comer a otras personas".

Demanda de semillas

George Ball Jr., director ejecutivo de Burpee Seeds en Warminster, Pennsylvania, dice que este año su empresa ha experimentado un aumento asombroso de la demanda de semillas de verduras. "El crecimiento del año pasado fue sensacional, pero pocos habían previsto que la demanda aumentaría todavía más este año", dijo Ball en una entrevista.

Si bien la recesión es un factor clave para atraer a nuevos interesados en la jardinería, también lo es el impulso que está dando la generación de los ‘baby boomers’ (los nacidos entre 1946 y 1964). "La mayoría de las personas se interesan por la jardinería cuando llegan a los 40 años y no la abandonan nunca más. La jardinería es una actividad ideal para las personas que tienen entre 45 a 70 años", dijo.

Y ha sido muy favorable el hecho de que la Primera Dama, Michelle Obama, haya impulsado la siembra de un huerto en la Casa Blanca, dijo Ball.

"Este es el mejor momento —dice— la jardinería tiene que ver con la salud, los cambios demográficos, el ahorro, la calidad de los alimentos, todo esto está de moda. Pero pienso que por encima de todo eso está el gusto. El gusto de un tomate cultivado en la huerta de uno no se compara con nada más".

Michael Zielenziger escribe sobre economía y asuntos del consumidor para Bulletin Today.

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