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5 señales de advertencia de úlceras

Síntomas que debes tener en cuenta con esta enfermedad común que puede ser peligrosa si no se trata.


spinner image Ilustración de dos médicos examinando un estómago
NAZARKRU / GETTY IMAGES

¿Sabías que el ácido y las enzimas en tu estómago son tan poderosos que los estudios demuestran que pueden disolver objetos metálicos como monedas y hojas de afeitar?

Imagina si esos líquidos comenzaran a corroer tus órganos.

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Eso es lo que sucede cuando tienes una úlcera péptica, una llaga dolorosa que se desarrolla en el revestimiento del estómago o el intestino delgado.

Hasta una de cada diez personas en todo el mundo tendrán una úlcera, según un estudio del 2022 publicado en la revista PLoS One (en inglés).

Normalmente, una membrana mucosa especial mantiene los líquidos digestivos alejados de la superficie del estómago y el intestino. Las úlceras se forman cuando esa barrera se daña o se desborda, lo que permite que el ácido se filtre.

Los médicos solían creer que el estrés emocional por sí solo podía causar úlceras, pero ahora saben que ese no es el caso. Aunque el estrés está asociado con un mayor riesgo de úlceras, los expertos dicen que la mayoría son causadas por uno de dos factores desencadenantes:

  • La bacteria Helicobacter pylori (H. pylori): entre el 30 y el 40% de las personas en el país tienen esta bacteria que vive en el estómago, a menudo sin ningún síntoma aparente. La H. pylori puede descomponer el revestimiento protector del estómago. Los científicos no saben exactamente qué porcentaje de úlceras estomacales están relacionadas con la H. pylori, pero la Cleveland Clinic estima un 40%.  
  • Uso excesivo de ciertos medicamentos para el dolor: el uso de antiinflamatorios no esteroides (AINE) en dosis altas o durante un período prolongado aumenta el riesgo de úlceras. Estos medicamentos pueden irritar y disminuir el revestimiento del estómago e interferir con la capacidad del cuerpo para reparar el daño en el área. Los investigadores estiman que la mitad de las úlceras estomacales son causadas por el uso excesivo de AINE, según la Cleveland Clinic. Los AINE comunes incluyen la aspirina, el ibuprofeno (Motrin, Advil), el naproxeno (Aleve), el ketorolaco (Toradol) y la oxaprozina (Daypro).

Los expertos dicen que las causas de las úlceras a menudo se superponen. Estar infectado con la bacteria hace que sea mucho más probable que un AINE deteriore el revestimiento del estómago.

Los adultos mayores corren un mayor riesgo

Cualquier persona puede tener una úlcera, pero tu riesgo aumenta con la edad, dicen los expertos.

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Eso se debe en parte a que las infecciones de H. pylori son más comunes entre los adultos mayores, dice el gastroenterólogo Nimish Vakil, profesor de la Facultad de Medicina y Salud Pública de la Universidad de Wisconsin.

Las investigaciones demuestran que, en relación con otros grupos, las personas nacidas en las décadas de 1940 y 1950 tienen una mayor prevalencia de H. pylori, según un estudio japonés. Las personas mayores son más propensas a usar los AINE, ya sea la aspirina en dosis bajas para tratar una enfermedad cardíaca o el ibuprofeno para aliviar el dolor de la artritis, dice Ekta Gupta, gastroenteróloga y profesora adjunta de Johns Hopkins Medicine.

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Síntomas de una úlcera péptica

Gupta dice que los síntomas iniciales de las úlceras pueden ser sutiles, “así que es importante tener en cuenta y estar al tanto de los signos”.

Si no se tratan, las úlceras pueden causar complicaciones, como un agujero en el revestimiento del estómago, una obstrucción en los intestinos, cáncer de estómago o sangrado interno potencialmente mortal.

¿Te preocupa que puedas tener una úlcera? Estos son los síntomas que debes buscar:

1. Dolor ardiente en la parte superior del abdomen

El síntoma clásico de una úlcera péptica es el dolor constante o ardiente por encima del ombligo. El dolor suele empeorar por la noche o con el estómago vacío, pero no siempre. “A menudo, los pacientes informan que mejora si comen algo”, dice Gupta.   

El dolor por lo general va y viene durante varios días o semanas. Tomar antiácidos puede ayudar temporalmente, pero el dolor seguirá regresando.

2. Hinchazón, sensación de estar lleno o pérdida del apetito

Cuando tienes una úlcera, la inflamación hace que el revestimiento del estómago se espese, lo que deja menos espacio para la comida, dice Tinka Barnes, médica especialista en medicina familiar de Novant Health en Charlotte, Carolina del Norte. Como resultado, algunos pacientes dicen que sienten que su estómago está distendido o que se llenan rápidamente cuando comen.

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“No puedes comer tanto”, dice Barnes.

3. Náuseas y vómitos

Aunque son menos comunes, las úlceras pueden hacer que sientas náuseas, en especial si no has comido en mucho tiempo.

4. Fatiga, dificultad para respirar, piel pálida

Si no se tratan, las úlceras pépticas pueden comenzar a sangrar. La pérdida lenta de sangre puede causar anemia o deficiencia de hierro. En algunos casos, los síntomas de la anemia, como la fatiga, piel pálida y dificultad para respirar al hacer ejercicio, pueden ser los signos iniciales de una úlcera sangrante.

5. Heces sangrientas u oscuras, vómito con sangre

A veces, una úlcera causa hemorragias graves, y eso es una emergencia médica. Los signos de que una úlcera está sangrando en gran medida incluyen: heces que se ven negras, que parecen pegajosas o que tienen sangre roja oscura; vómitos con sangre o vómitos que parecen café molido; y mareos, desmayos o aturdimiento. Si experimentas alguno de esos síntomas, debes llamar al 911 o ir a la sala de emergencias más cercana.

Diagnóstico y tratamiento

Si tu proveedor médico sospecha que tienes una úlcera, puede que te haga pruebas para ver si estás infectado con H. pylori. En muchos casos, es posible que te deriven a un gastroenterólogo para una endoscopia.

El tratamiento generalmente incluye medicamentos para bloquear la producción de ácido, como los inhibidores de la bomba de protones o los inhibidores de los receptores H2. Si el culpable es la H. pylori, es posible que también necesites un tratamiento con antibióticos. La mayoría de las úlceras se pueden tratar y sanarán después de varias semanas.

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