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¿Cuál es el secreto de la longevidad? Intenta ser optimista

Un estudio determinó que mirar el lado bueno de la vida puede tener recompensas.

Una mujer con su perro observa el atardecer en una playa

ALISTAIR BERG

In English

Si quieres tener más posibilidades de alargar tu vida, proponte hacerlo. Una nueva investigación publicada en el Journal of the American Geriatrics Society (en inglés) ha descubierto que las personas optimistas tienen más probabilidades de vivir más tiempo.

El estudio, dirigido por investigadores de la Facultad de Salud Pública T.H. Chan de Harvard, incluyó a casi 160,000 mujeres. Se descubrió que, en todos los grupos raciales y étnicos, las mujeres con mayores niveles de optimismo tenían más probabilidades de vivir más allá de los 90 años que aquellas cuya perspectiva de vida era menos optimista.


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"Muchos de los estudios anteriores se han centrado en los déficits o factores que aumentan el riesgo de enfermedades y muerte prematura. Nuestros hallazgos sugieren que vale la pena centrarse en los factores psicológicos positivos, como el optimismo, como posibles formas nuevas de promover la longevidad y el envejecimiento saludable en los distintos grupos", dijo en un comunicado la autora principal del estudio, Hayami Koga, candidata a doctorado en Harvard.

Detalles del estudio

Para determinar si el optimismo desempeña un papel en la longevidad, los investigadores analizaron datos y respuestas de encuestas recopiladas de 159,255 mujeres posmenopáusicas que se habían inscrito en la Women’s Health Initiative entre 1993 y 1998 y a las que se hizo un seguimiento de hasta 26 años. Los investigadores señalan que la iniciativa se esforzó por reclutar a un grupo diverso de participantes, entre ellas 14,261 mujeres negras, 6,287 mujeres hispanas o latinas y 4,144 mujeres asiáticas.

Cuando fueron entrevistadas por primera vez, las mujeres completaron una versión actualizada de un examen psicológico estándar llamado "Life Orientation Test". Esta prueba califica el optimismo basándose en las respuestas a afirmaciones como "en tiempos de incertidumbre, suelo esperar lo mejor" o "casi nunca espero que las cosas salgan como quiero", que las encuestadas debían calificar en una escala del 1 (totalmente en desacuerdo) al 5 (totalmente de acuerdo).

Las participantes del estudio fueron separadas en cuatro grupos en función de sus niveles de optimismo. Los investigadores encontraron que las participantes clasificadas en el nivel más optimista tenían una esperanza de vida un 5.4% mayor (después de tomar en cuenta la demografía, las enfermedades crónicas y la depresión) y una probabilidad un 10% mayor de vivir más de 90 años que las que se clasificaron en el nivel menos optimista.

La esperanza de vida promedio de las mujeres del estudio se estableció en base al promedio en Estados Unidos para las mujeres en el 2018, que fue de 81.2 años. Vivir un 5.4% más se traduce en un promedio de 4.4 años más de vida, según el estudio.

El estudio también señaló que los beneficios para la longevidad de mantener una perspectiva optimista son comparables a las ventajas que se pueden obtener con el ejercicio. "Los estudios han demostrado que el ejercicio regular aumenta entre 0.4 y 4.2 años de vida cuando se ajustan los datos según los factores de riesgo. Por lo tanto, nuestros hallazgos sugieren que el impacto del optimismo puede ser comparable al del ejercicio", escribieron los investigadores.


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El optimismo es beneficioso independientemente de la raza o etnia

En un estudio anterior, Koga y sus colaboradores descubrieron de forma similar que el optimismo estaba asociado con una vida más larga, pero ese estudio se centró principalmente en una población blanca. Como seguimiento, los investigadores recurrieron a una muestra más amplia. "Incluir poblaciones diversas en la investigación es importante para la salud pública porque estos grupos tienen tasas de mortalidad más altas que las poblaciones blancas, y hay investigaciones limitadas sobre ellos para ayudar a informar las decisiones de política de salud", escribieron los investigadores en el comunicado de prensa del estudio.

Una vez más, tras hacer ajustes para tomar en cuenta los datos demográficos, las enfermedades crónicas y la depresión, el estudio descubrió que, en entre todas las razas y etnias, las mujeres más optimistas tenían una mayor esperanza de vida que las menos optimistas, aunque con algunas variaciones.

Las estimaciones para los subgrupos raciales y étnicos fueron:

  • una esperanza de vida un 5.1% más larga para las mujeres blancas no hispanas
  • un 7.6% para las mujeres negras
  • un 5.4% para las mujeres hispanas o latinas
  • un 1.5% para las mujeres asiáticas

Los investigadores señalaron que el tamaño de la muestra podría explicar algunas de las variaciones, particularmente entre las mujeres asiáticas, que no estaban tan bien representadas en el grupo de estudio.

Peter Urban es un escritor y editor que se especializa en noticias sobre la salud. Urban trabajó veinte años como corresponsal en Washington, D.C., para periódicos en Connecticut, Massachusetts, Ohio, California y Arkansas, incluido un período como jefe de la oficina de Washington del Las Vegas Review-Journal. Su trabajo independiente se publicó en Scientific American, Bloomberg Government y CTNewsJunkie.com.