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El ABC de los préstamos estudiantiles: desde las solicitudes hasta los términos de devolución

Lo que debes saber antes de solicitar un préstamo.

Mujer sentada frente a una computadora portátil en una biblioteca.

Getty Images

In English | Has decidido que volver a estudiar es la mejor manera de potenciar tu valor para tu empleador actual, o de encontrar un nuevo trabajo o incluso una nueva carrera. Para financiar esta iniciativa, simplemente solicitarás un préstamo estudiantil.

Nadine Burns quiere convencerte de que no lo hagas. La planificadora financiera certificada de A New Path Financial Services en Ann Arbor, Míchigan, está de acuerdo en que estos préstamos pueden ser la forma más fácil de financiar la educación complementaria, pero también deberías pensar en otras formas de hacerlo. “Una de las principales razones para no solicitar un préstamo estudiantil es que no pueden anularse [fácilmente] ante una quiebra. En cambio, intenta conseguir subvenciones, becas o incluso un segundo empleo para financiar la carrera antes de retomar tus estudios”.

Burns tiene razón. De hecho, debes llenar la Solicitud Gratuita de Ayuda Federal para Estudiantes (FAFSA) para recibir una notificación sobre los requisitos para recibir becas, para participar en programas de estudio y trabajo, y para solicitar préstamos estudiantiles. Si el paquete de ayuda financiera de tu institución educativa incluye un préstamo, entonces puede solicitarlo al Gobierno o a una institución u organización financiera privada, aunque los préstamos federales suelen ofrecer más flexibilidad y beneficios.


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A. Préstamos del Gobierno federal

Cada año, la oficina de Ayuda Federal para Estudiantes, que forma parte del Departamento de Educación de Estados Unidos, proporciona más de $120,000 millones en ayuda financiera para contribuir a que los estudiantes del país paguen la universidad o la institución educativa profesional. La agencia creó la solicitud FAFSA y procesa cerca de veinte millones de solicitudes mientras desembolsa, concilia y contabiliza toda la ayuda federal que se proporciona a los estudiantes por medio de más de 6,000 universidades e instituciones educativas profesionales.

El Programa Federal de Préstamos Directos William D. Ford (William D. Ford Federal Direct Loan Program) ofrece cuatro tipos de préstamos en los que el Gobierno es el prestamista. Para los estudiantes de licenciatura que pueden demostrar que tienen una necesidad financiera, un préstamo con subsidio del Direct Loan Program puede ayudar a cubrir los costos. No se acumulan intereses mientras acudes a la institución educativa con dedicación mínima de medio tiempo, durante un período de gracia de seis meses después de que terminas el programa o abandonas los estudios, o durante algún período autorizado de aplazamiento de pago. Los estudiantes de licenciatura, de posgrado y profesionales que reúnen los requisitos pueden solicitar un préstamo sin subsidio del Direct Loan Program, que no se basa en las necesidades financieras. Los solicitantes pagan los intereses mientras acuden a la institución educativa o durante los períodos de gracia o de aplazamiento.

Para los estudiantes de posgrado o profesionales, un préstamo PLUS del Direct Loan Program puede ayudar a pagar los gastos educativos que no cubre otro tipo de otra ayuda financiera. Los padres de estudiantes de licenciatura que son dependientes también pueden solicitar préstamos PLUS del Direct Loan Program. Los requisitos de participación no se basan en la necesidad financiera, pero se requiere una verificación de crédito. Los intereses, que se cobran durante todos los períodos y se sumarán al capital del préstamo, aumentan el costo total de este tipo de préstamo. Para los estudiantes que tienen otros préstamos, un préstamo de consolidación del Direct Loan Program combina todos sus préstamos estudiantiles federales que cumplen el criterio en un solo préstamo a cargo de un solo administrador.

Si deseas solicitar un préstamo PLUS del Direct Loan Program, pero has tenido algunos problemas con tu crédito, deberás cumplir con otros requisitos si tu historial crediticio se considera negativo, es decir, si tienes un saldo total de más de $2,085 que tiene 90 días o más de mora a la fecha del informe crediticio, que se transfirió a una agencia de cobro o que se calificó como incobrable durante los dos años anteriores. Lo mismo sucede si has tenido una determinación de incumplimiento, recobro, revocación del estado de quiebra, ejecución hipotecaria, embargo salarial, gravamen impositivo o una cancelación de ayuda federal para estudiantes durante los cinco años anteriores al informe crediticio. Para obtener un préstamo PLUS del Direct Loan Program con crédito negativo, tal vez debas obtener asesoramiento crediticio o encontrar un avalista, que básicamente es un codeudor.

B. Términos y condiciones

¿Cuánto dinero puedes pedir prestado? Para los estudiantes de licenciatura, el monto máximo de los préstamos con subsidio y de los préstamos sin subsidio del Direct Loan Program varía de $5,500 a $12,500 por año, según el año universitario que curses (y la situación de estudiante dependiente). Los estudiantes de posgrado o profesionales pueden pedir hasta $20,500 por año en préstamos sin subsidio del Direct Loan Program. Los préstamos PLUS del Direct Loan Program también se pueden utilizar para cubrir el resto de los costos universitarios no cubiertos por otra ayuda financiera, según lo determine tu institución educativa.

Para obtener el préstamo, debes firmar un pagaré maestro que dispone los términos y condiciones, y tus derechos y responsabilidades. La tasa de interés fija generalmente es más baja que la de un préstamo privado, y la mayoría de los préstamos federales no requieren verificación de crédito ni codeudor. Guarda este documento en tus archivos para obtener información sobre aplazamientos o suspensión temporal de cobro, o para cuando comiences a devolver el préstamo. La devolución comienza después de que abandonas el programa o reduces la dedicación a medio tiempo. Los préstamos federales ofrecen planes flexibles de devolución y opciones para posponer los pagos del préstamo si tienes problemas para efectuarlos.

Los préstamos privados son otra opción que suele ser más costosa, ya que los prestamistas —bancos, cooperativas de crédito y organizaciones estatales o afiliadas al estado— disponen las reglas. Si bien muchos requieren que efectúes pagos mientras estás estudiando, algunos permiten aplazamientos. Las tasas de interés fijas o variables pueden ser más altas o más bajas que las de los préstamos federales, y ese interés puede ser deducible de impuestos. Se basan en tu solvencia, con frecuencia requieren un codeudor y no se pueden consolidar en un préstamo de consolidación del Direct Loan Program. Sin embargo, tal vez lo puedas refinanciar. Los prestatarios deberían averiguar sobre las opciones de pago, la posibilidad de posponer o reducir los pagos y si existen penalidades por pago anticipado. Pocos prestamistas ofrecen condonación de préstamos estudiantiles, pero algunos préstamos de agencias estatales se pueden condonar en ciertas circunstancias.

C. Condonación y devolución de préstamos

Por otro lado, los préstamos estudiantiles federales ofrecen planes de pago flexibles y se pueden condonar, anular o cancelar por varias razones. Patricia D. Hausknost, una planificadora financiera certificada de Long Beach, California, ofrece dos ejemplos: si te contrata una organización gubernamental o una sin fines de lucro, tal vez puedas recibir la condonación de préstamos según el programa Condonación de Préstamos por Servicio Público (PSLF, Public Service Loan Forgiveness). “El programa PSLF condona el saldo restante de tus préstamos del Direct Loan Program después de que hayas efectuado 120 pagos mensuales en un plan de devolución válido mientras trabajas a tiempo completo para un empleador que cumpla ciertos criterios”.

Además, si enseñas a tiempo completo durante cinco años académicos completos y consecutivos en una escuela primaria, secundaria o una agencia de servicios educativos de bajos ingresos, tal vez te puedan condonar hasta $17,500 del préstamo del Direct Loan Program. “Y si la institución educativa cierra mientras estás matriculado o poco después de que la abandonas, tal vez te puedan condonar el préstamo estudiantil federal”, señala.


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Cuando llegue el momento de pagar, puedes solicitar un plan de pago que se base en tus ingresos (IDR). Si cumples con el criterio, se te informará al respecto y sobre el monto del pago. Si bien esta es una opción atractiva, hay cuatro planes IDR similares con diferentes requisitos y esto puede crear confusión, advierte Belle Osvath, planificadora financiera certificada y profesional certificada en préstamos estudiantiles (CSLP) en VLP Financial Advisors en Vienna, Virginia. “Además, el porcentaje de tus ingresos que debes pagar cambia según el plan de devolución, y cada plan difiere en la forma en que en que se subvencionan o capitalizan (o no) los intereses”, explica Osvath. La forma en que estos planes calculan tus ingresos también es importante. “Algunos requieren que se incluyan los ingresos de tu cónyuge si presentas una declaración de impuestos conjunta. Pero algunos no lo hacen, lo que puede reducir tu pago considerablemente”.

Nota personal: una vez que firmas ese pagaré maestro, estás de acuerdo en devolver el préstamo según los términos del pagaré, incluso si abandonas tus estudios, si no te gusta la educación que recibiste, si no recibes el ascenso o el nuevo trabajo o si no logras el cambio de carrera que soñaste.

Patricia Amend es autora y editora de estilos de vida desde hace 30 años. Ha sido redactora de planta en la revista Inc., periodista en Fidelity Publishing Group y redactora principal en Published Image, una empresa de educación financiera que fue adquirida por Standard & Poor's.

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