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La deuda estudiantil es una carga inesperada para los prestatarios mayores

En Estados Unidos, las personas de 50 años o más deben cientos de miles de millones por sí mismas y por sus hijos.

Acercamiento a un traje con una etiqueta que dice hola, mi nombre es $135.566 de préstamos estudiantiles.

ISTOCK/GETTY IMAGES

In English | La crisis de la deuda de préstamos estudiantiles no es un problema que afecta solo a los jóvenes. De la deuda estudiantil total de $1.6 billones en diciembre del 2020, $336,100 millones, o cerca del 22%, son adeudados por prestatarios de 50 años o más. Esto es un aumento de más de cinco veces desde el 2004.

Un problema cada vez mayor

La crisis ha sido dura para los hogares encabezados por adultos mayores. En 1989, el 3.1% de las familias encabezadas por una persona de 50 años o más tenían deudas de préstamos estudiantiles, con una media de $10,073. En el 2016, el 9.6% de las familias encabezadas por alguien de 50 años o más tenían deudas de préstamos estudiantiles, y la cantidad promedio adeudada se triplicó hasta alcanzar los $33,053.

Una de las principales razones por las que la deuda estudiantil se ha convertido en una carga es la combinación de los salarios estancados y el aumento de los costos de matrícula. "En las últimas tres décadas, el costo por asistir a una universidad de cuatro años se ha más que duplicado, incluso luego del ajuste por inflación, debido a que el financiamiento estatal y local para la educación superior por estudiante ha disminuido", dijo la directora ejecutiva de AARP, Jo Ann Jenkins, en el 2019. "Los ingresos de las familias ni siquiera se aproximan a igualar ese aumento".

La mayoría de los adultos mayores en el país se endeudaron porque querían mejorar sus habilidades y conseguir un ascenso o un salario más alto. Otros decidieron volver a estudiar para poder cambiar de carrera. Otros pidieron dinero prestado para pagar la educación de sus hijos, ya sea tomando préstamos PLUS —un préstamo federal para los padres— o firmando conjuntamente para solicitar otro tipo de préstamo. El 25% de los prestatarios de 50 años o más están haciendo los pagos del préstamo porque el estudiante no lo hizo.

Deudas onerosas

Según la Reserva Federal, el pago medio de préstamos estudiantiles —lo que significa que la mitad son más altos y la otra mitad más bajos— es de $222 al mes. El pago promedio es de $393.

Si bien esta cantidad puede parecer razonable para el pago de un préstamo, lo cierto es que puede ser una carga significativa para los prestatarios de bajos ingresos, que a menudo tienen dificultades para hacer los pagos de sus préstamos estudiantiles. Para los jubilados, puede ser un problema especialmente difícil: el beneficio de jubilación promedio del Seguro Social es de $1,543 por mes, y para uno de cada tres adultos mayores, el Seguro Social es el 90% de sus ingresos.

Los préstamos estudiantiles federales, a diferencia de la mayoría de las otras formas de deuda, generalmente no se pueden cancelar en caso de bancarrota, y el Gobierno puede retener tu salario y hasta el 15% de tus beneficios del Seguro Social para el plan de pago. Solo en el año fiscal 2015, a casi 114,000 prestatarios de 50 años o más se les retuvieron los beneficios del Seguro Social para pagar los préstamos estudiantiles federales en mora, según un informe del 2016 de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental. La mitad de esos prestatarios recibían beneficios por discapacidad del Seguro Social.

Los pagos de préstamos estudiantiles también pueden reducir los ahorros para la jubilación, dice el Employee Benefit Research Institute, sobre todo en el caso de quienes tomaron préstamos, pero no terminaron la universidad. "Estas familias acaban asumiendo los costos, pero no los beneficios de asistir a la universidad", dijo Craig Copeland, investigador principal asociado del EBRI, en un comunicado de prensa.


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En busca de soluciones

Debido a la pandemia, el Gobierno federal ha puesto en indulgencia los préstamos estudiantiles hasta al menos el 30 de septiembre del 2021. Aún deberás el dinero, pero no se acumularán intereses ni multas sobre estos préstamos, que representan 4 de cada 5 dólares que se deben por préstamos estudiantiles.

Algunas empresas, como Aetna, Fidelity Investments, Estée Lauder y Penguin Random House, han comenzado a ofrecer ayuda para el reembolso de préstamos estudiantiles como beneficio para los empleados. En general, la empresa suele ofrecer un pago equivalente, hasta un límite determinado. Por el momento, solo el 4% de las empresas ofrecen una opción de reembolso de la deuda para los empleados, aunque dada la crisis económica actual por COVID, estos programas podrían experimentar un crecimiento lento.

Algunos prestatarios han encontrado alivio con los planes de pagos basados en los ingresos, que aumentan el plazo del préstamo y limitan los pagos en función de tus ingresos. Aunque estos planes aumentan el período de pago de la deuda, luego de cierto tiempo —10 años para los prestatarios en ciertas carreras de servicio público y 20 a 25 años para todos los demás— se perdona el saldo de la deuda. Otras soluciones, como la condonación de préstamos estudiantiles por mandato federal, también están sobre la mesa. 

Las consecuencias de incumplir un préstamo estudiantil pueden perseguirte durante años. Si tienes dificultades para hacer los pagos, habla con tu prestamista, evalúa tus opciones y ve qué solución te conviene más. Un recurso gratuito: la herramienta en línea para el manejo de préstamos del Departamento de Educación (en inglés).

John Waggoner escribe para AARP sobre temas financieros, desde presupuestos e impuestos hasta el Seguro Social y la planificación de la jubilación. Anteriormente fue periodista para Kiplinger's Personal Finance y USA Today, y ha escrito libros sobre inversión y la crisis financiera de 1998. La columna sobre inversión de Waggoner para USA Today se publicó en docenas de periódicos durante 25 años.

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