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Pros y contras de una dieta vegetariana

Está de moda y es saludable, ¿pero es recomendable para adultos mayores de 55 años?

In English | No hace mucho, la idea de adoptar una dieta vegetariana se consideraba extrema e impráctica. El vegetariano no come ningún producto animal: ni carne de res, ni pescado, ni aves, ni huevos, ni productos lácteos ni miel. Sin embargo el interés en ese tipo de dieta se ha disparado últimamente. Lo demuestra la cantidad de libros de cocina vegetariana que hay a la venta (Da Capo Press ha publicado 20 libros de cocina vegetariana estricta y hay más en camino), la creciente oferta de productos vegetarianos, como el tofú que imita la carne de pavo, y el ejemplo de celebridades como el expresidente Bill Clinton y la actriz Alicia Silverstone, quienes adoptaron la dieta y mejoraron su salud.

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Es cierto que una dieta vegetariana tiene ciertas ventajas para los estadounidenses de mayor edad, pero también tiene algunas desventajas. Hablamos con varios dietistas y médicos sobre lo recomendable de una dieta vegetalista para personas de 55 años y más. Nos centramos exclusivamente en la salud, no en creencias políticas o filosóficas.

Ventajas de una dieta vegetariana:

  • Puede ayudar a reducir el colesterol: Jackie Keller, nutricionista, consejera de salud y fundadora de NutriFit, un servicio de entrega de comidas a domicilio, cita un estudio publicado en Diabetes Voice en el 2007 que demostró que las personas con diabetes tipo 2 que adoptaron una dieta vegetariana redujeron el colesterol tipo LDL (de lipoproteínas de baja densidad) en un 21%, mucho mayor que el descenso del 9% que se observó en otro grupo que siguió la dieta de la American Diabetes Association (Asociación Estadounidense de la Diabetes).
  • Puede contribuir a reducir la presión arterial: Paragi Mehta, dietista registrada y creadora de www.healthfulfilling.com, dice que según el informe que la American Dietetic Association (Asociación Dietética Estadounidense) publicó en el 2007, la dieta vegetariana se relaciona con menor riesgo de morir a causa de una cardiopatía isquémica. El informe también concluyó que los que practican una dieta vegetariana suelen tener niveles más bajos de LDL, y menor índice de hipertensión y diabetes tipo 2 que los no vegetarianos. 
  • Aumenta el consumo de antioxidantes: Una dieta vegetariana suele aumentar el consumo de alimentos sanos, tales como verduras, frutas, frijoles, legumbres y granos integrales, lo que constituye una gran oportunidad de obtener una abundancia de antioxidantes, fibra dietética, vitaminas y minerales, señala Mehta.
  • Puede favorecer el autocontrol:  “El autocontrol que se necesita para llevar una dieta vegetariana estricta se puede extender a otros comportamientos que exigen dedicación y dominio de sí mismo”, dice Michael Applebaum, médico y presidente de FitnessMed Inc., una firma de consultoría de acondicionamiento físico y autor de varios libros sobre el tema. Añade que el régimen vegetariano contribuye a que se coma más despacio, ya que nos vuelve más conscientes de lo que nos metemos en la boca, al menos en las primeras fases del cambio a una dieta vegetariana. Esto reduce la tendencia a comer impulsivamente, explica.

Desventajas de una dieta vegetariana:

  • Es un cambio radical: Hacerse vegetariano es un cambio enorme y aún más complicado para quien no tolere ciertos ingredientes, como la soya. “Los productos de soya contienen proteínas vegetales completas, así que si trata de disminuir su consumo de soya, tiene que aprender a reunir en su dieta alimentos que se complementen para formar proteínas vegetales completas”, dice Keller.
  • Puede interferir con trastornos médicos existentes: Si sufre de una enfermedad como la osteoporosis o la diabetes, es esencial que consulte a su médico y a un dietista registrado al empezar y poner en práctica un régimen vegetariano.
  • Dificulta el comer fuera: No todos los restaurantes ofrecen verdaderas opciones vegetalistas. Mehta recomienda que cuando viaje largas distancias lleve consigo alimentos y meriendas vegetalistas, para que le resulte más fácil comer por el camino.
  • Pérdida de ciertas vitaminas y minerales esenciales: Existe prueba de que las dietas vegetarianas no contienen vitamina B12, un nutriente esencial. “Los vegetarianos pueden obtener vitamina B12 de los alimentos fortificados con ella (algunas marcas de leche de soya, carnes artificiales, cereales para el desayuno y levadura nutricional) y a través de suplementos vitamínicos. Aunque las dietas vegetarianas estrictas pueden ser bajas en calcio y vitamina D, hay fuentes vegetalistas de estos nutrientes”, dice Reed Mangels, Ph.D, R.D., asesor en nutrición de The Vegetarian Resource Group (Grupo de recursos vegetarianos, cuyo sitio web es vrg.org).
  • Puede infundir expectativas poco realistas: “Una persona puede creer que el ser vegetariano lo vuelve más saludable. No conozco datos sólidos que prueben que el mero hecho de ser vegetariano, como comportamiento aislado, mejore la salud”, dice Applebaum. Tiene que haber un equilibrio entre la dieta, el ejercicio y un sano régimen de vida.

Si piensa hacerse vegetariano, todos nuestros expertos recomiendan que primero consulte a su médico. Una vez que el médico le dé su aprobación, estas pautas lo pueden ayudar a comenzar.

  • Le tomará tiempo aprender a cocinar como vegetariano, así que pruebe diferentes recetas que apelen a su paladar y que sean fáciles de preparar.
  • Lea bien las etiquetas. Muchos alimentos envasados contienen productos animales, a veces en formas difíciles de identificar.
  • Haga la transición a la dieta vegetariana de forma gradual, para que el cuerpo pueda acostumbrarse. Comprenda que la dieta vegetalista es más restrictiva que la vegetariana. Dice Mehta: “Considere hacer varias transiciones; por ejemplo, de una alimentación no vegetariana a vegetariano parcial, entonces a ovolactovegetariano, y luego determine si le resulta cómodo llegar al vegetalista”.
  • Incluya suficiente proteína vegetal en su dieta.
  • Combine fuentes vegetales de hierro con ingredientes altos en vitamina C (como pimiento rojo, naranjas y fresas), para que el cuerpo pueda absorber bien el hierro.
  • Incluya una buena fuente de vitamina B12 en su dieta.

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