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¿Qué es la viruela del mono?

Poco común fuera de África central, esta enfermedad está empezando a surgir en Europa y Estados Unidos. Esto es lo que debes saber.

Virus de la viruela del mono presente en líquido vesicular humano..

BSIP/UIG Via Getty Images

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Si bien la pandemia de COVID-19 nos mantiene a todos más alertas ante los brotes víricos, las autoridades de salud están tratando el reciente brote de viruela del mono como una “situación preocupante”, aunque representa un “riesgo muy bajo” para la mayoría de las personas, según Rosamund Lewis, directora de la Secretaría de Viruela del Programa de Emergencias de la Organización Mundial de la Salud (OMS). “Lo importante que debemos tener en cuenta en este momento es que este brote puede contenerse mediante el rastreo de contactos y el aislamiento”, dijo en una conferencia de prensa reciente.

Las autoridades de salud pública sospechan que más de 250 personas —principalmente hombres de entre 30 y 40 años— han contraído la viruela del mono durante el último mes, incluido al menos un caso confirmado el 18 de mayo de un residente de Massachusetts que viajó recientemente a Canadá por medio de transporte privado. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) están al tanto de al menos cinco posibles casos adicionales de viruela del mono, en espera de un análisis de sangre para confirmar la infección. Los CDC también están rastreando varios grupos de casos reportados en las últimas dos semanas en países que normalmente no tienen brotes de viruela del mono, incluidos Portugal, España y el Reino Unido.

La viruela del mono es una enfermedad endémica en África central, dijo Lewis, quien señaló que se están reportando casos en la República Centroafricana, República Demócrata del Congo, Nigeria y Camerún. LA OMS estima que se producen miles de casos anualmente en esta región.


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Las autoridades de salud están instando a las personas que sospechan que pueden tener viruela del mono a que consulten a un médico y se hagan la prueba. “Muchos de los casos globales reportados de viruela del mono están ocurriendo dentro de las redes sexuales. Sin embargo, los proveedores de atención médica deben estar alertas a cualquier erupción que tenga las características típicas de la viruela del mono. Le pedimos al público que se comunique con su proveedor de atención médica si observan una nueva erupción y les preocupa que pueda tratarse de viruela del mono”, dijo en un comunicado la Dra. Inger Damon, directora de la división de Patología y Patógenos de Graves Consecuencias de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

El Centro Europeo para el Control y la Prevención de Enfermedades recomendó que todos los casos sospechosos sean aislados y que los contactos de alto riesgo de contagio tengan la opción de vacunarse contra la viruela. El Reino Unido ofrece la vacuna contra la viruela a los contactos de alto riesgo y recomienda que toda persona infectada se aísle hasta que se recupere. Estados Unidos tiene 1,000 dosis de una vacuna aprobada para la prevención de la viruela del mono y la viruela, además de más de 100 millones de dosis de una vacuna más antigua contra la viruela que está almacenada en una reserva gubernamental, según informó Associated Press.

¿Qué es la viruela del mono?

Pariente de la viruela y de la viruela bovina, el virus de la viruela del mono se descubrió por primera vez en 1958, cuando se produjeron dos brotes de una enfermedad parecida a la viruela en colonias de monos que se criaban para la investigación, según el Center for Genome Sciences del Medical Research Institute of Infectious Diseases del Ejército de EE.UU. El primer caso humano se registró en 1970 en la República Democrática del Congo (RDC).

El brote más grande de viruela del mono en EE.UU. se produjo en el 2003, cuando se reportaron 47 casos en el Medio Oeste entre personas que se enfermaron luego de estar en contacto con perros de la pradera que se habían alojado cerca de un cargamento de pequeños mamíferos procedentes de Ghana. Las pruebas confirmaron que, entre esos mamíferos, dos ratas gigantes africanas, nueve lirones y tres ardillas estaban infectados con el virus de la viruela del mono, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).


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¿Cuáles son los síntomas?

Los síntomas de la viruela del mono suelen comenzar una o dos semanas después de la infección, según los CDC.

Algunos de los primeros síntomas son:

  • fiebre
  • dolor de cabeza
  • dolores musculares
  • dolor en la espalda
  • hinchazón en los nódulos linfáticos
  • escalofríos
  • agotamiento

Inmediatamente después de tener fiebre (normalmente entre uno y tres días, pero a veces más tiempo), las personas infectadas con viruela del mono presentan una erupción, que generalmente empieza en la cara y luego se extiende a otras partes del cuerpo. Como en el caso de la viruela, se forman granos que se llenan de pus y dejan marcas cuando la viruela se cura. La mayoría de las infecciones duran de dos a cuatro semanas.

¿Cómo se propaga?

El virus se puede contraer por exposición a un animal o persona infectados. "La transmisión de animal a humano puede producirse por una mordedura o arañazo, por la preparación de carne de animales silvestres, por el contacto directo con fluidos corporales o secreciones de una lesión, o por el contacto indirecto con secreciones de una lesión, como a través de ropa de cama contaminada", informan los CDC.

Se cree que la transmisión de persona a persona se produce principalmente a través de gotas respiratorias grandes inhaladas durante el contacto cara a cara prolongado. "Otros métodos de transmisión de persona a persona incluyen el contacto directo con fluidos corporales o secreciones de una lesión y el contacto indirecto con secreciones de una lesión, como a través de ropa o sábanas contaminadas", según los CDC. Sin embargo, el brote más reciente “se ha transmitido principalmente por el contacto piel con piel”, según Lewis, de LA OMS.

¿Estoy en riesgo de contagiarme?

A menos que viajes fuera del país o tengas contacto directo con una persona infectada, el riesgo de contraer viruela del mono es bajo, según los funcionarios de salud.

Aun así, hay cosas que puedes hacer para reducir el riesgo si piensas viajar por África central y occidental, según el Servicio Nacional de Salud del Reino Unido:

  • Lávate las manos regularmente con agua y jabón o con un desinfectante para manos a base de alcohol.
  • Come solamente carne bien cocida.
  • No te acerques a animales salvajes o callejeros, vivos o muertos, ni a animales que se vean enfermos.
  • No toques la carne de animales silvestres que se hayan cazado.
  • Evita a las personas enfermas o que puedan tener viruela del mono, y no compartas la ropa de cama ni las toallas con ellas.

Peter Urban es un escritor y editor que se especializa en noticias sobre la salud. Urban colaboró durante veinte años como corresponsal en Washington D.C., para periódicos en Connecticut, Massachusetts, Ohio, California y Arkansas, incluido un período como jefe de la oficina de Washington de Las Vegas Review Journal. Su trabajo independiente se ha publicado en Scientific American, Bloomberg Government y CTNewsJunkie.com.