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Un estudio clasifica los mejores y peores materiales para mascarillas

Algunos bloquean las partículas de virus con más eficacia que otros.

Un hombre camina por una acera usando una mascarilla

PEKIC/GETTY IMAGES

In English | No es necesario usar una elegante mascarilla de grado médico para frenar la propagación del coronavirus, pero algunas mascarillas son más eficaces que otras, según un nuevo estudio publicado en la revista científica Science Advances.

Investigadores de Duke University probaron la eficacia de catorce mascarillas comúnmente disponibles y descubrieron que las mascarillas quirúrgicas y las N95 sin válvulas fueron las más eficaces para bloquear las partículas que se proyectan hacia el aire cuando hablamos. Diversas mascarillas de doble capa de polipropileno y algodón también redujeron una cantidad considerable de partículas durante el habla normal.


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Sin embargo, las coberturas menos eficaces fueron los pañuelos, las mascarillas de tejido de punto y los vellones para cuello (también denominados mascarillas estilo braga); usar estos últimos podría ser peor que no usar ninguna mascarilla en absoluto. Los investigadores descubrieron que el material de los vellones para cuello que examinaron —una sola capa fina de poliéster y elastano— en realidad dispersaba más partículas hacia el aire, y no menos. Ellos asumen que el material desintegraba las gotas respiratorias más grandes en partículas más pequeñas.

5 mascarillas más eficaces 

N95 ajustada (sin válvula de exhalación) 

  1. Mascarilla quirúrgica de 3 capas 
  2. Mascarilla de doble capa de algodón y polipropileno 
  3. Mascarilla de doble capa de polipropileno 
  4. Mascarilla de doble capa de algodón, estilo plisado *

*Los investigadores probaron tres mascarillas de doble capa de algodón, de estilo plisado. Puedes ver el estudio completo, que incluye fotos y detalles específicos del diseño de todas las mascarillas que se pusieron a prueba.  

3 mascarillas menos eficaces 

  1. Vellones para cuello, estilo braga 
  2. Pañuelo de dos capas 
  3. Mascarilla de tejido de punto 

Fuente: Duke University

“Si se toma en cuenta que las partículas más pequeñas permanecen en el aire durante más tiempo que las gotas grandes (las gotas más grandes caen más rápido), el uso de una mascarilla de ese tipo podría ser contraproducente”, escribieron los investigadores.

Martin Fischer, director de la instalación de Advanced Light Imaging and Spectroscopy del Departamento de Física de Duke, y coautor del estudio, indicó en una videoentrevista en internet que las investigaciones no fueron un estudio sistémico de los materiales de las mascarillas, sino que se realizaron para establecer una manera fácil de probar la eficacia de las mascarillas.

“En general, la mayoría de las mascarillas que probamos funcionan bien”, dijo.

En cuanto a la braga de cuello, Fischer señaló que solo probaron una que tenían a mano, la cual era lo suficientemente fina como para ver la luz a través de ella. Las bragas de cuello hechas de materiales más gruesos o plegadas probablemente produzcan diferentes resultados.

“No las hemos probado. Estoy convencido de que los resultados serían diferentes. Quizás sean mejores”, dijo Fischer.

Linsey Marr, profesora de Ingeniería Civil y Ambiental en Virginia Tech, quien estudia los aerosoles, dudó del método de prueba de Duke y realizó su propia prueba de dos tipos de bragas de cuello, siguiendo los estándares del National Institute for Occupational Safety and Health (NIOSH).

“Pusimos a prueba bragas de cuello con métodos más convencionales. Me complace ver que funcionan de manera parecida a las mascarillas de algodón y son muy eficaces si se pliegan”, escribió Marr en Twitter. 

Las mascarillas son más eficaces cuando las usamos todos

Durante los últimos meses, los expertos en salud pública han destacado la importancia de usar mascarillas como una forma de frenar la propagación del coronavirus, en particular en el caso de los portadores asintomáticos, es decir, personas que no saben que han contraído el virus porque nunca tienen síntomas. Las mascarillas actúan como una barrera al ayudar a impedir que las partículas respiratorias escapen de una persona infectada y lleguen a otra.


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“El simple hecho de hablar permite la salida de estas partículas que pueden transportar virus”, incluso el virus que causa la COVID-19, explica el Dr. Eric Westman, profesor adjunto de Medicina en la Facultad de Medicina de Duke University y coautor del estudio. Westman agrega que saber cuáles mascarillas son más eficaces para bloquear estas partículas puede orientar a los consumidores cuando tomen decisiones que afectan la propagación del virus. Los investigadores diseñaron un sistema que consiste en una caja, un láser, un lente y una cámara de teléfono celular para probar las mascarillas.

¿Quieres conocer la eficacia de tu mascarilla? No necesitas un equipo de científicos de Duke y un láser de alta potencia para averiguarlo. Una forma rápida y fácil para saber si una mascarilla es eficaz para bloquear partículas es estirarla bien y sostenerla contra el cielo. “Si puedes ver la luz del día a través de la mascarilla, no es tan eficaz. O si al sostenerla y soplar muy fuerte [el aire] simplemente pasa a través del material, no está bloqueando mucho”, explica Westman.

Su consejo para el público en general, y en particular para quienes se preocupan por el riesgo de contraer una enfermedad grave a causa de una infección por coronavirus, es “usar la mejor mascarilla que puedan”. Si puedes conseguir una mascarilla quirúrgica común de tres capas (ahora están apareciendo algunas en las tiendas), usa esa. Sin embargo, debes saber que la mascarilla común de doble capa de algodón que puedes hacer tú mismo también es eficaz en un entorno comunitario. Solo asegúrate de no usar una mascarilla N95 con válvula, advierte Westman. Estas mascarillas permiten la salida del aire exhalado, lo que echa por tierra el propósito de usarla para proteger a los demás.

Westman señala que es necesario continuar investigando para probar la eficacia de las mascarillas, pero mientras tanto, el estudio demuestra que las opciones accesibles y económicas son eficaces.

“Si todos usaran una mascarilla, podríamos frenar hasta el 99% de estas pequeñas gotas antes de que lleguen a otra persona”, advirtió Westman en un comunicado de prensa de Duke University. “Mientras no tengamos una vacuna o un medicamento antiviral, es la única manera comprobada de protegernos y de proteger a los demás”.

 

Nota del editor: este artículo se actualizó para aclarar cuáles son las mascarillas más eficaces y las menos eficaces, según el estudio de Duke University.

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