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Cómo evitar estafas de mejoras en el hogar

Aprende a identificar las señales de advertencia de una estafa en la construcción.


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FOTO MONTAJE: AARP; (FUENTE: GETTYIMAGES (2))

Si eres dueño de una casa, no es extraño que aparezcan contratistas a tu puerta sin que se les haya invitado. Te dicen que están haciendo algún trabajo en el vecindario y que se dieron cuenta de que tu casa tiene un problema en el techo. “Una vez en tu casa, dicen que es una emergencia y que debe solucionarse de inmediato. Llevan sus herramientas al ático o al sótano bajo tu techo y golpean con sus martillos. Les pagas por este trabajo en efectivo, pero no hicieron nada”, dice Andy Apter, presidente de la Asociación Nacional de la Industria de Remodelación, quien también posee su propio negocio de construcción en Annapolis, Maryland D.

Sin embargo, algunas estafas de mejoras para el hogar son mucho más complicadas. El jefe de la división de remodelación de la Asociación Nacional de Constructores de Viviendas, Alan Archuleta, quien también es presidente de Archuleta Builders en Morristown, Nueva Jersey, dice que al menos tres propietarios de viviendas en su área han sido víctimas de este tipo de estafas en los últimos cinco años. Es posible que estén buscando ofertas para un gran proyecto, como una ampliación o una renovación importante, y un contratista “presentará una cifra que resulta muy atractiva”, dice Archuleta.

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Luego, el contratista se ofrecerá a rebajarte otro 5% del precio si se le pagas en efectivo: una gran señal de alerta, señala Archuleta: “Lo que [los estafadores] están básicamente haciendo es prepararse para tomar ese gran [depósito], y … desaparecer.” A veces se estancarán y se encontrarán con problemas y retrasos supuestamente imprevistos que requerirán aún más de su dinero. (El podcast The Perfect Scam —en inglés— detalla la experiencia de un propietario de Wisconsin cuyo contratista desapareció con un gran depósito, después de muchas demoras y dolores de cabeza).

Cuando se considera que los estadounidenses gastaron aproximadamente $567 millones en mejorar sus hogares en 2022, según el informe más reciente sobre remodelación del Centro Conjunto de Estudios de Vivienda de la Universidad de Harvard, se puede ver por qué los propietarios de viviendas son el objetivo. En 2023, se informaron a la Comisión Federal de Comercio casi 83,000 informes de reparaciones, mejoras y estafas de productos en el hogar.

Cuando contrates a un contratista para reparar o renovar tu casa, asegúrate de que tu dinero no vaya al bolsillo de un estafador.

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¿Has visto este fraude? 

  • Llama a la línea de ayuda gratuita de la Red contra el Fraude, de AARP al: 877-908-3360 o repórtalo en el Mapa de Rastreo de Estafas, de AARP (en inglés).
  • Inscríbete para recibir alertas de vigilancia gratuitas que ofrecen más consejos para evitar fraudes.

Señales de alerta de una estafa de mejoras al hogar

Ten cuidado si un contratista:

  1. Exige pago en efectivo por adelantado. “Si piden dinero en efectivo por adelantado antes de que comiencen el trabajo, antes de que se pueda firmar un contrato, esa es una de las mayores señales de alerta”, dice Melanie McGovern, directora de relaciones públicas de la Asociación Internacional de Mejores Oficinas de Negocios. .
  2. Aparece sin ser invitado. Un buen contratista está ocupado y no busca negocios puerta a puerta, dice Archuleta.
  3. Puede empezar inmediatamente. “Un buen contratista suele tener una acumulación de trabajos y clientes”, dice Apter, que tiene contratos con al menos seis semanas de antelación.
  4. Ofrece materiales excedentes. Puede aparecer un constructor y decir que estaba trabajando cerca y que le sobra material. Le ofrecen un trato para, por ejemplo, rehacer su camino de entrada. Pero lo que obtendrás será un trabajo incompleto o de mala calidad. “Incluso se han acercado a mí en mi propia casa”, dice Archuleta. Una vez que se dan cuenta de que él es un contratista, “rápidamente huyen”.
  5. No tiene camión o utiliza un camión alquilado. Un contratista que utiliza un U-Haul no es profesional. Archuleta señala que su camioneta tiene impreso su nombre, número de teléfono celular, licencia y número de constructor de viviendas, información que el estado de Nueva Jersey exige que los contratistas muestren.
  6. Te presiona para que los contrates inmediatamente. Los estafadores pueden hacer una oferta especial con descuento para presionarte a tomar una decisión de inmediato. Un buen contratista, dice McGovern, “te dará tiempo para revisar [la oferta o contrato] y asegurarte de que estás tomando la decisión correcta. No quieren clientes descontentos”.
  7. No proporciona un acuerdo o contrato por escrito. Todo debe quedar por escrito, dice McGovern.
  8. Aparece después de desastres naturales. Si tu casa ha sido dañada por un incendio, una inundación u otro desastre natural, es probable que te encuentres en tu punto más vulnerable. Los estafadores pueden prometerte reparaciones rápidas y económicas o intentar persuadirte para que les transfieras un pago de tu compañía de seguros directamente a ellos.
  9. Ofrece financiación. Los estafadores pueden intentar convencerte para que obtengas un préstamo sobre el valor líquido de la vivienda o una hipoteca revertida inversa para pagar las reparaciones y hacer arreglos para que el prestamista les pague directamente. Esto les da pocos incentivos para terminar el trabajo o hacerlo correctamente.
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Cómo protegerte de una estafa de mejoras al hogar

Sigue estos consejos sobre cómo encontrar y contratar un contratista para que te asegures de tener una experiencia exitosa de principio a fin.

Solicita referencias. Empieza por preguntar a amigos y vecinos. Si eres nuevo en un área, puedes preguntar en tu sucursal local de la Asociación Nacional de Constructores de Viviendas, sugiere Archuleta. O también puedes acudir a proveedores locales, como el proveedor de madera, y preguntar por contratistas con buena reputación, añade.

Revisa referencias. Apter sugiere que los propietarios pidan a los contratistas referencias de sus últimos tres trabajos, porque “cualquiera puede darle a sus tres mejores clientes”. También pregunta cuándo se terminaron los trabajos. “Todos deberían ser dentro de los últimos tres meses. De lo contrario, se trata de un contratista que no consigue mucho trabajo”, afirma Apter.

Pide fotos. Archuleta mostrará a los clientes potenciales una casa en la que trabajó y les explicará lo que hizo, como un nuevo techo, revestimiento y una ampliación. “Los contratistas acreditados están orgullosos de su trabajo; quieren lucirlo”, dice McGovern.

Consulta reseñas. Mira las listas de correo de tu vecindario o los sitios de redes sociales locales. Puedes consultar las calificaciones en el Better Business Bureau (BBB, en inglés) y ver cómo han manejado las quejas. (Consulta más abajo, en Recursos, para obtener más información).

Estafas de mejoras al hogar

Consulta licencias. Consulta con la agencia de licencias de tu estado (en inglés) para ver si un contratista que estás considerando contratar tiene licencia. Asegúrate de que tengan licencia en tu estado o ciudad, dice McGovern.

Haz que los contratistas visiten el lugar. Un contratista no puede dar una cotización adecuada por el trabajo sin visitar el lugar, coinciden los expertos. Apter sugiere que también consideres si llegaron a tiempo; si son puntuales, “demuestra respeto y que están organizados”.

Busca varias cotizaciones. Obtén al menos tres cotizaciones antes de aceptar cualquier trabajo. “Esto debería darte una idea realista”, afirma Apter.

Evalúa cuidadosamente las ofertas. “Deberían tener entre un 5 y un 10 % de diferencia entre sí”, afirma Apter. Si el estimado de un contratista es significativamente menor que el de sus competidores, pregunta por qué: algunos contratistas toman atajos para ofrecer precios más bajos que los de sus competidores, dice Archuleta.

Haz preguntas y lee la letra pequeña antes de firmar un contrato. Un contrato debe incluir una descripción detallada del trabajo, los costos de materiales y las fechas de inicio y finalización. Si hay algo que no entiendes, acláralo con el contratista antes de firmar. “Contratistas acreditados te guiarán en todo”, dice McGovern. “No se van a poner a la defensiva”.

Trabajar con un contratista

Los depósitos no deben representar más de un tercio del costo total. Sin embargo, la cantidad adecuada por debajo de esa cantidad puede depender de la escala del proyecto. Archuleta dice que sus trabajos pueden oscilar entre $500,000 y $700,000. “De ninguna manera alguien me va a dar el 30%”, o $250,000 para empezar, dice. Pero si se trata de un trabajo en el techo, “entonces sí, el 30% cubrirá el costo de los materiales”.

Por lo general, Archuleta pide un depósito del 5 al 10% en un trabajo grande para reservar un lugar en su lista, luego, cuando comienza el trabajo y se ordenan los materiales, será necesario otro pago. Esa cantidad depende del costo total y el tamaño del trabajo.

Obtén todos los cambios por escrito. “Si te encuentras con un problema inesperado, como una tubería de agua que necesita ser movida, o decides que quieres una mejora, como papel tapiz en lugar de pintura, esos costos y cambios adicionales deben documentarse”, dice Apter.

“No hagas acuerdos verbales”, enfatiza McGovern, quien dice que estas contingencias deben discutirse desde el principio, de modo que incluso si el contratista está en medio de un trabajo, sepa que tú quieres que se detenga para documentar los cambios y los costos por escrito.

Mantén registros detallados. Mantén registros cuidadosos del trabajo, el calendario de pagos, los recibos de pago, las garantías de los productos que utiliza el contratista y todos los acuerdos entre tú y el contratista, dice McGovern.

Inspecciona el trabajo terminado. Apter sugiere realizar dos visitas guiadas con tu contratista, una para hacer una lista de tareas pendientes y otra para confirmar que el trabajo está terminado antes de enviar el pago final.

Qué hacer si has sido objeto de una estafa de mejoras al hogar

  • Comunícate con la agencia de protección al consumidor de tu estado para denunciar un fraude en mejoras al hogar.
  • Presenta una queja ante la BBB si un contratista te ha estafado o te atendió mal.
  • Llama a la línea de ayuda gratuita de la Red contra el Fraude de AARP, 877-908-3360, para hablar con especialistas en fraude capacitados que pueden brindarte apoyo y orientación sobre qué hacer a continuación y cómo evitar estafas en el futuro. AARP Fraud Watch Network también ofrece sesiones de apoyo grupal en línea (en inglés).

Recursos

Busca en los directorios de estas organizaciones revisiones y/o para averiguar si un contratista es un miembro acreditado. (Enlaces en inglés)

  • La Asociación Nacional de la Industria de Remodelación tiene un directorio en línea de miembros que se han comprometido a seguir las pautas éticas de la organización.
  • La Asociación Nacional de Constructores de Viviendas tiene capítulos estatales y municipales que pueden brindarte los nombres de los constructores y remodeladores miembros en tu área.
  • La Asociación de la Industria de Restauración (RIA, en inglés) tiene una página donde puedes buscar miembros de la RIA certificados en incendios, inundaciones y otras remediaciones.
  • El Better Business Bureau tiene listados con calificaciones  en su directorio de empresas. La organización también cuenta con una guía en línea para mejoras en el hogar.

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