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Cada vez hay más corredores mayores

La edad promedio de los atletas extremos está en aumento, revelando los beneficios de los deportes de resistencia más adelante en la vida.

spinner image A la izquierda, Ron Romano corre en el Maratón de Tokio. A la derecha, Phoebe Kiekhofer y su madre Leslie Cohen en el Medio Maratón de Asheville
Ron Romano, a la izquierda, corriendo en la maratón de Tokio del 2022, y Leslie Cohen, a la derecha, con su hija Phoebe Kiekhofer, en la media maratón de Asheville del 2022.
CORTESÍA DE RON ROMANO yLESLIE COHEN

Los extensos jardines que rodean el Palacio Imperial en el distrito Chiyoda de Tokio constituyen un singular oasis de espacio abierto en una populosa ciudad de unos 14 millones de habitantes. Allí se reunieron corredores procedentes de todo el mundo dos días antes de la maratón de Tokio para correr una carrera de preparación, una actividad de baja intensidad que dura entre 10 y 15 minutos y que se realiza a primera hora de la mañana del mismo día de la carrera.

Después de cierta confusión sobre la puerta histórica en la que debían reunirse, el grupo partió detrás del hombre que los había invitado al evento en las redes sociales y que parecía estar en todo Tokio durante la semana de la maratón.

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No era un corredor veinteañero de élite ni un influente que trabajara para una empresa de indumentaria deportiva o una marca de zapatillas. Era Ron Romano, un hombre de 62 años con barba canosa de Nueva Jersey.

“Sin duda, todos los demás integrantes del grupo eran más jóvenes que yo. En realidad no había nadie de mi edad”, comenta el incansable Romano. “Pero creo que se decían: 'Vamos a la carrera de preparación de este tipo. Parece divertido'“.

spinner image Grupo de corredores en Tokyo, al centro Ron Romano
Ron Romano (en el centro con camiseta verde) organizó un grupo de atletas para participar en una carrera de preparación antes de la maratón de Tokio del 2022.
Cortesía de RON ROMANO

Romano ejemplifica una tendencia de las personas mayores de 50 años que siguen compitiendo a altos niveles en maratones, triatlones y otros deportes de resistencia a una edad mucho mayor que anteriormente.

Muchos de los atletas que se encontraban en Tokio estaban alcanzando la meta de haber terminado las seis Grandes Maratones (Abbott World Marathon Majors), las maratones más importantes del mundo entre las que también se incluyen Berlín, Boston, Chicago, Londres y Nueva York. Romano lo hacía por segunda vez.

La edad promedio de los corredores en Tokio que habían participado en las seis maratones era de 50 años. El hombre de más edad que terminó las seis maratones tenía 80 años; la mujer de más edad, 77.

“¿Cómo definimos lo que es la vejez? Cada vez es más difícil saberlo”, señala Romano, un ejecutivo de atención médica que se entrena en un club de atletismo formado por corredores de 20 a 40 años que se preguntan lo mismo. “¿No podemos dejar atrás a este tipo en una carrera continua?”, dice que se preguntan entre ellos cuando creen que no los oye.

Aumenta la edad promedio de los corredores

La edad promedio de quienes participan en carreras está subiendo con rapidez, según un estudio que publicó el pasado diciembre la asociación del sector de carreras Running USA, con grandes repuntes de corredores mayores de 55 años en los últimos siete años.

El estudio también reveló solo un ligero aumento de corredores de 25 a 34 años, lo que preocupa a los organizadores de carreras que temen que no haya suficientes jóvenes que se dediquen a correr. Sin embargo, también se valora la creciente cantidad de corredores que continúan (y siguen pagando las cuotas de inscripción) hasta pasados los 60, 70 y 80 años.

“Están demostrando la longevidad de este deporte”, nos dice Jeff Matlow, director ejecutivo provisional de Running USA. “La gente se está dando cuenta del valor, la facilidad y los beneficios de correr con la edad. Y continúan corriendo”.

Participantes de Running USA por grupos de edad, 2015-2022

spinner image Gráfico de barras que muestra la edad de los corredores en una comparativa entre el 2015 y el 2022
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Corredores de múltiples maratones

Los corredores de más edad pueden estar en mejores condiciones de alcanzar metas como correr las seis maratones principales. Eso se debe a que este tipo de metas pueden tardar décadas en alcanzarse —se puede tardar años en participar en algunas de estas maratones, que se celebran solo una vez al año y muchas de las cuales se cancelaron durante la pandemia— y viajar a destinos lejanos donde se corren estas carreras requiere mucho tiempo y dinero.

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Correr puede ser bueno para la salud física y mental de las personas a medida que envejecen, señala Dawna Stone, directora ejecutiva de Abbott World Marathon Majors.

“En lo que respecta a la salud, a mantenerse en movimiento y a alcanzar esas metas más tarde en la vida, es algo realmente enriquecedor y un gran logro”, afirma Stone. “Mejor para ellas. Sigamos así”.

spinner image Jill Jamieson, en una carrera en Brasil como parte del World Marathon Challenge
Jill Jamieson, corriendo en el Brasil World Marathon Challenge.
WORLD MARATHON CHALLENGE

“Con frecuencia pienso que seré la persona de más edad. Pero suele haber alguien mayor, con el cabello más canoso”, comenta Jill Jamieson, una corredora y triatleta de 57 años que vive en Arlington, Virginia. “Existe una mentalidad discriminatoria de que a partir de cierta edad debes sentarte en un sillón reclinable a esperar la muerte”.

Correr es una forma de terapia

Jamieson, que es directora ejecutiva de una empresa de asesoramiento, comenzó a correr como una forma de procesar las emociones cuando a su padre le diagnosticaron la enfermedad de Alzheimer. (Escucha a Jamieson contar su historia en el video al pie). A fines de enero y principios de febrero, terminó el desafío World Marathon Challenge —siete maratones en siete días en siete continentes— para recaudar fondos para la Alzheimer's Association en honor a su padre.

Según Jamieson, la edad viene acompañada de sabiduría. Los corredores de más edad, señala, tienen la experiencia necesaria para moderar el ritmo.

Dan Jaworski, que también recibió un diagnóstico de Alzheimer, compitió en el triatlón Ironman en otoño. A los 57 años, corre con la esperanza de que el ejercicio pueda retardar la enfermedad.

“Cuando corro, ando en bicicleta y nado siento que gano una batalla”, señala Jaworski, un asesor de inversiones que reside en Orlando, Florida. “Tan solo quiero ganar cada día”.

Hay otras motivaciones más simples. Jeannie Rice comenzó a correr cuando tenía 35 años con el objetivo de perder algunas libras. Desde entonces, ha conseguido el récord mundial de maratón para mujeres de 70 a 74 años (3:24:48) y rompió el récord de maratón para mujeres de 75 años o mayores en el Maratón de Boston del 2023 con un tiempo de 3:33:15, superando a la maratonista que ostentaba el récord anterior, Vera Nystad, quien corrió también en la misma carrera ese año.

“Es saludable, y no soy de quedarme sentada sin hacer nada”, explica Rice, que pasa los inviernos entrenando en Naples, Florida. “Correr es una motivación. Te hace levantar por las mañanas”.

Los beneficios de la edad

Para Rice y otros atletas de resistencia que son muy veloces, envejecer es algo positivo. El motivo es que “envejecer” los lleva progresivamente a nuevas divisiones de grupos de edad en las que la competencia comienza a disminuir.

“Más bien compito conmigo misma”, bromea. “Tenemos que aceptar que no voy a correr tan rápido como hace cinco años. Pero eso no tiene importancia. La cuestión es que lo sigo haciendo”.

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Sin embargo, no está precisamente bromeando cuando dice que las carreras deberían añadir una división de “grandes maestros mayores” para los corredores como ella.

spinner image Gene Dykes corriendo en el Rothman 8k, que forma parte del fin de semana del maratón de Filadelfia
Gene Dykes, corriendo en la Rothman 8K 2017, parte del fin de semana del maratón de Filadelfia
Cortesía de DAVE BROADBENT

Gene Dykes también se beneficiaría de ello. Hasta hace poco, Dykes tenía el récord de maratones para hombres de 70 a 74 años.

“Cuando empecemos a recibir premios monetarios, sabré que se valora a las personas mayores”, indica Dykes, que ahora tiene 74 años y es un programador informático jubilado que participó en 77 maratones y 76 “ultramaratones”, que suelen ser carreras de 31 millas o de mayor distancia. Pronto correrá una ultramaratón de 50 millas y otra de 200 millas en agosto.

Él también “ascendió” en abril a la división de mayores de 75 años. “Hacemos bromas al respecto. En un grupo [de entrenamiento] soy el segundo en edad y nos sentamos a conversar sobre quién será el próximo en morir”, nos cuenta Dykes. “Suelo bromear con que toda mi competencia está a 6 pies bajo tierra”.

Leslie Cohen, de 67 años, ha participado en 35 maratones y 95 medias maratones, muchas de ellas con su hija, que ahora tiene 27 años. Ganó las categorías de su edad en las maratones de Boston, Londres, Los Ángeles y Nueva York.

Ser mayor puede ser mejor

“Cuanto mayor eres, mejor”, afirma Cohen, abogada especializada en quiebras con sede en Santa Mónica, California, quien lleva una cadena de Tiffany con dijes que registran las fechas y horas de algunas de las maratones que corrió.

“Te mantiene en el mundo”, explica. “Te mantiene sano y te hace sentir bien”.

Lo mismo ocurre con los elogios de corredores más jóvenes, según Rice.

“Muchas veces pasan corredores jóvenes y les digo: ‘Buena carrera’”, relata. “Me responden: ‘Eres un ejemplo para mí’. Y eso no hace más que alegrarme el día”.

En cuanto a Romano, quien tiene un pódcast sobre corredores mayores de 60 años llamado Ron Runs NYC, ya regresó de Tokio y está planeando su próxima maratón.

“Sigo terminando con muy buenos tiempos. Me mantiene fuerte”, señala. “Lo seguiré haciendo mientras me den un peto”.

“¿Cómo definimos lo que es la vejez? Cada vez es más difícil saberlo”, afirma el corredor y ejecutivo de atención médica Ron Romano.

Nota del editor: Esta historia fue actualizada para reflejar los resultados del Maratón de Boston del 2023.

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