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Las naciones del mundo ayudan a las personas a vivir más y mejor

En las próximas décadas aumentará la población de adultos mayores. Llegó el momento de prepararse.


spinner image Una mujer y un hombre navegan en kayak en un lago
GETTY IMAGES

 

En Uganda, para facilitar la atención médica de los adultos mayores que viven en poblados rurales, se utilizan contenedores de transporte alimentados con energía solar. A miles de millas de distancia, en Inglaterra, las personas mayores que enfrentan enfermedades crónicas están recuperando su independencia gracias a la tecnología. Y en Vietnam, los centros comunitarios locales están satisfaciendo las necesidades médicas y sociales de sus residentes mayores.

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Aunque varían en gran medida, estos programas destacados en un nuevo informe de AARP y Economist Impact (en inglés) tienen algo en común: están ayudando a cerrar una creciente brecha entre cuánto tiempo vivimos (esperanza de vida) y cuántos de esos años se viven con buena salud (esperanza de vida en buena salud). Nunca ha sido más crítico poder lograrlo.

Separar el envejecimiento de la enfermedad

Las personas del mundo están viviendo más años que nunca. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), la expectativa de vida en EE.UU. es de alrededor de 79 años. Comparémosla con la expectativa de vida de principios del siglo XX,  cuando no se esperaba vivir más de 50 años. En otros países se observa una trayectoria similar.

Sin embargo, esos años de más no son necesariamente saludables. Los trastornos crónicos como las enfermedades cardíacas y la diabetes se vuelven más comunes más tarde en la vida y estas dolencias, que afectan a cerca del 85% de los adultos mayores, pueden alterar las actividades diarias y arruinar la independencia.

Sentirse desconectado de la sociedad también contribuye a esa brecha entre la esperanza de vida y la esperanza de vida en buena salud. Casi 1 de 4 adultos mayores de 65 está aislado socialmente, lo cual en la opinión de los CDC aumenta el riesgo de varios problemas de salud como la depresión, la demencia e incluso la muerte.

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Las estimaciones futuras hasta el 2025 prevén que la brecha entre la esperanza de vida y la esperanza de vida en buena salud seguirá creciendo a corto plazo

spinner image Gráfico que muestra que la esperanza de vida global ha aumentado
Fuente: ECONOMIST IMPACT / AARP

Sin embargo, la edad no tiene que ir acompañada de la enfermedad, afirman los expertos. Como se prevé que la población mayor de 60 años se duplicará para el año 2050, “el gran desafío ahora es [descubrir cómo] mantenerla sana al envejecer”, dice el Dr. Victor Dzau, presidente de la Academia Nacional de Medicina, quien participó en el Global Conference on Redefining Health: New Approaches for How We Live and Age, de AARP (Congreso mundial para redefinir la salud: nuevas estrategias para vivir y envejecer).

"Envejecer con buena salud es una tarea perpetua. No comienza a los 50, 60 o 65. Tampoco ocurre espontáneamente ni es algo que puedes hacer solo”, señala Jo Ann Jenkins, directora ejecutiva de AARP. "Debemos empoderar a las sociedades de todo el mundo para que aprovechen las oportunidades que brinda el envejecimiento en la mayor medida posible y también para que resuelvan los desafíos relacionados. Por eso, reunimos a los principales expertos en salud, economía y envejecimiento para el congreso global de este año, con el propósito de redefinir la salud e idear nuevas formas de vivir y envejecer para que los habitantes de todos los países tengan la oportunidad de vivir una vida más larga y saludable”.

Diseñar una sociedad teniendo en cuenta a los adultos mayores

Algunas comunidades, ciudades y países ya tienen un plan de acción para el envejecimiento saludable. Por ejemplo, Singapur —destacado en el "Aging Readiness and Competitiveness Report" (Informe sobre competitividad y preparación para el envejecimiento) de AARP y Economist Impact— ha implementado lo que Dzau llama “un enfoque totalmente integral de Gobierno y sociedad”.

Los 10 lugares donde la población es más longeva

1. Mónaco 89.4 años

2. Singapur: 86.19 años

3. Macao: 84.81 años

4. Japón: 84.65 años

5. San Marino: 83.68 años

6. Canadá: 83.62 años

7. Islandia: 83.45 años

8. Hong Kong: 83.41 años

9. Andorra: 83.23 años

10. Israel: 83.15 años

 Fuente: CIA: The World Factbook: “Life expectancy at birth”

Los representantes de distintos organismos gubernamentales (salud, vivienda, transporte, etc.) colaboran entre sí y con expertos médicos, líderes comunitarios y proveedores de atención médica para crear políticas y programas en beneficio de los adultos mayores. El país también ha reorganizado su sistema de salud para enfocarse en la atención preventiva y holística a nivel local.

“Todos tienen una función que desempeñar cuando llega el momento de diseñar una sociedad que fomente el envejecimiento en buena salud”, explica Debra Whitman, vicepresidenta ejecutiva y directora de Política Pública de AARP. “Se consigue la innovación derrumbando las prácticas divisorias y promoviendo la colaboración. Y en este momento, necesitamos la ayuda de todos”.

Taiwán otorga incentivos a hospitales y clínicas para que presten servicios médicos de alta calidad y favorables para los adultos mayores, lo cual ha inspirado iniciativas similares en otros países como Corea del Sur, Austria y Grecia. Tailandia y Uruguay están desarrollando sistemas de salud a largo plazo más sostenibles para que los adultos mayores reciban la atención médica de calidad que se adapte a sus necesidades, además de equipar a los trabajadores de la salud para que puedan ofrecerla.

“Hay numerosos ejemplos de éxito que pueden replicarse en todo el mundo”, dice Jean Accius, vicepresidente sénior de Global Thought Leadership de AARP. “Nos enfrentamos a una encrucijada en la que debemos reevaluar, redefinir y repriorizar lo que significa la salud en un mundo que está viendo cambios demográficos considerables. Una población sana es más productiva, lo cual se traduce en una población más competitiva y económicamente viable. La prioridad debe ser la reestructuración de nuestras sociedades para atender mejor la salud de los adultos mayores”.

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3 iniciativas que ayudan a las personas a vivir más y mejor

1. Contenedores de transporte readaptados ofrecen atención médica conveniente en las zonas rurales de Uganda. Para los adultos mayores que viven en los poblados rurales de Uganda, acceder a los servicios de salud en persona significa un día entero de caminata hasta el hospital o clínica más cercano. Pero gracias a una red de unos 70 contenedores de transporte de Kaaro Health, alimentados con energía solar, quienes viven en zonas remotas ahora cuentan con atención médica cercana. En el interior de las estructuras de acero, los pacientes ven a médicos mediante consultas de telesalud y también pueden recibir visitas a domicilio de proveedores de salud locales. Es más, Kaaro Health capacitó a los enfermeros y trabajadores de la salud de zonas rurales para ofrecer asistencia de salud mental para los adultos mayores durante la pandemia.

2. Comunidades de Vietnam establecen clubes intergeneracionales de autoayuda para adultos mayores, con énfasis en la salud y el bienestar social. Los centros, que típicamente tienen entre 50 y 70 miembros, ofrecen música, arte y otras actividades culturales, además de clases de ejercicio, visitas a domicilio y oportunidades de voluntariado. También fomentan la independencia económica y la autosuficiencia. La gran mayoría de los miembros dice tener mejor salud, mayor acceso a la atención médica y más confianza. Desde el 2020 hay más de 3,400 centros locales y el Gobierno tiene previsto contar con más de 10,000 para el 2030.

3. La tecnología ayuda a los adultos mayores de Inglaterra a manejar sus enfermedades crónicas en el hogar y a evitar el hospital. En la ciudad de Liverpool se enseña a los pacientes a manejar sus enfermedades y a evaluar su estado de salud desde el hogar. Ellos llevan un control de sus propios signos vitales bajo la vigilancia de profesionales capacitados que están en un lugar centralizado. Al empoderar a los pacientes, se han generado resultados impresionantes: el 55% de los participantes del programa dijeron que utilizaron menos los servicios de salud y el 90% manifestaron sentir más confianza en su habilidad de manejar su enfermedad. Es más, alrededor de la mitad (52%) informaron una mejora en su estilo de vida.

Fuente: “The Aging Readiness and Competitiveness Report, Third Edition: Driving Innovation in Healthcare and Wellness/AARP, Economist Impact”

Otras iniciativas comunitarias también están revolucionando el envejecimiento en buena salud. Un ejemplo es Experience Corps (en inglés), un programa de AARP Foundation que conecta a adultos mayores voluntarios con niños en edad escolar que están aprendiendo a leer. Las investigaciones demuestran que el programa no solo mejora las habilidades de lectura de los estudiantes, sino que también estimula la salud mental y física de los voluntarios.

La Dra. Linda Fried, codiseñadora del programa, dice que los beneficios de salud para los adultos mayores participantes surgen de la creación de nuevas redes sociales y de la estructura que el programa le brinda a la población mayormente jubilada. En el programa también se integran “maneras de ayudar a las personas a mantenerse física y cognitivamente activas”, explica Fried, decana de la Facultad de Salud Pública Mailman de Columbia University y directora del Robert N. Butler Columbia Aging Center. El resultado: los participantes son más capaces de conservar su fuerza y movilidad, y de mantener a raya la pérdida de la memoria.

Beneficios más allá de una mejor salud

Los beneficios que se desprenden de promover un envejecimiento en buena salud son numerosos, tanto para las personas como para la sociedad. Mantener la salud de las personas durante más tiempo ahorra en costos de atención médica, señala Fried, quien también participó en el congreso global de AARP. Las cifras relacionadas con las discapacidades disminuyen y los adultos "son capaces de relacionarse de una manera que tiene sentido para ellos, sus familias y sus comunidades", agrega.

Incentivar el envejecimiento en buena salud también puede aliviar la carga de los cuidadores familiares. En este país solamente, alrededor de 48 millones de personas tienen a su cargo el cuidado, sin remuneración, de un familiar o amigo adulto. Es más, invertir en las iniciativas de envejecimiento en buena salud puede revitalizar la fuerza laboral, ya que una población más saludable es una población más productiva, recalca Dzau.

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Dzau también comenta que a eso se suma la “experiencia y sabiduría” que los adultos mayores aportan al trabajo, por lo que “es obvio que las personas pueden seguir siendo sumamente productivas y crear una economía importante —la llamada economía plateada (silver economy)— si gozan de buena salud”. 

Considerando que hay pocas sociedades preparadas para atender las necesidades de sus poblaciones que envejecen, ahora “es el momento de pensar intencionalmente en prepararnos para vidas más longevas”, dice Fried.

“Nos entusiasma que las personas vivan más tiempo, pero queremos que realmente vivan una vida más larga gozando de buena salud”, agrega Peter Rundlet, vicepresidente de AARP International. “La idea concreta es que la adopción de esas innovaciones pueda contribuir a ese objetivo”.

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