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Los peligros ocultos de un resultado negativo de la prueba de coronavirus

Hacer la prueba demasiado pronto puede generar una falsa sensación de seguridad y perpetuar la propagación del virus.

Personal médico le hace prueba de COVID a un paciente

GEBER86/GETTY IMAGES

In English | Un resultado negativo en una prueba de coronavirus no siempre significa que no tengas COVID-19. En realidad, el momento de la prueba tiene mucho que ver con la exactitud de los resultados.

En un análisis de siete estudios (en inglés), un equipo de investigadores de Johns Hopkins University descubrió que los pacientes que se sometieron a la prueba del coronavirus más común (conocida como prueba RT-PCR) poco después de infectarse con el virus tuvieron más probabilidades de recibir un resultado falso negativo en comparación con quienes se hicieron la prueba cuando aparecieron los síntomas de COVID-19 o poco después. Un falso negativo es cuando los resultados de la prueba indican que una persona no tiene el virus, aunque no sea así.

El momento más preciso para hacer la prueba fue dos o tres días después de la aparición de los síntomas, según los investigadores; allí la probabilidad de recibir un resultado falso negativo se redujo del 68 al 38%. El estudio, que se incluye en la edición del 18 de agosto de Annals of Internal Medicine, encontró que la prueba tenía un mejor resultado a los tres días de la aparición de los síntomas, que suele ser alrededor de ocho días después de la infección. Sin embargo, incluso en los días en que la prueba fue más precisa, alrededor de una de cada cinco personas infectadas tuvieron resultado negativo para el coronavirus.


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"Un resultado negativo no garantiza que la persona no tenga el virus. Significa que puede que no sea infecciosa en el momento exacto de la prueba", explica Justin Lessler, uno de los autores del estudio y profesor adjunto de Epidemiología en Johns Hopkins Bloomberg School of Public Health.

"Pero eso puede cambiar rápidamente", añade. Y mientras tanto, el virus puede propagarse a otros.

Cuándo hacerte una prueba de coronavirus

Si tienes síntomas comunes de COVID-19, hazte la prueba inmediatamente, dice Lessler. Los síntomas suelen aparecer entre dos a catorce días después de la exposición al virus, y pueden variar desde fiebre y fatiga hasta la pérdida del gusto o el olfato, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

Según los expertos, si has estado expuesto a alguien con COVID-19, pero no tienes síntomas, deberías hacerte una prueba, aunque no inmediatamente. "Espera dos o tres días, porque el virus necesita tiempo para reproducirse", aconseja Lessler.

Dicho esto, es importante seguir las medidas preventivas adecuadas durante esa ventana de espera: quédate en casa y mantente alejado de los demás tanto como sea posible para evitar la propagación del virus en caso de que te hayas infectado. Los expertos aún no están seguros de cuándo las personas con una infección por coronavirus son más contagiosas, pero sospechan que el período se extiende desde unos días antes de que aparezcan los síntomas de COVID-19 hasta unos días después de que comiencen.

Recientemente, los CDC modificaron sus pautas, que ahora indican que el contacto cercano con alguien que tiene COVID-19 no necesariamente requiere una prueba, "a menos que se trate de un individuo vulnerable" o que un experto en atención médica lo recomiende. Sin embargo, muchos expertos en salud pública no están de acuerdo. Si tienes alguna duda sobre si debes hacerte la prueba o no, acude a tu médico o al departamento de salud local para que te asesoren.

Qué hacer si tu prueba es negativa

Un resultado negativo no es un pase válido para dejar de lado las precauciones, advierten los expertos.

"La forma en que respondemos e interpretamos un resultado negativo es muy importante, ya que si asumimos que la prueba es perfecta ponemos en riesgo a otros. No obstante, las personas infectadas con el virus aún pueden potencialmente propagarlo", dijo en una declaración la doctora Lauren Kucirka, residente médica de Johns Hopkins Medicine y autora principal del estudio.

Incluso con un resultado negativo, los CDC recomiendan quedarse en casa y alejarse de los demás durante catorce días si se ha estado en contacto con alguien que tiene COVID-19. Esto ayuda a evitar que las personas contagien el virus a otros sin saberlo, especialmente a quienes tienen un mayor riesgo de enfermarse gravemente por una infección.

Si tu resultado inicial fue negativo y luego presentas síntomas de COVID-19, considera la posibilidad de volver a hacerte la prueba. Podría ser que esa primera prueba se realizó demasiado pronto, cuando no había suficiente virus para generar un resultado positivo, o que la muestra se recogió incorrectamente. Otra razón para hacerte una segunda prueba de COVID-19 es si no puedes permanecer en cuarentena las dos semanas completas.

Qué hacer si tu prueba es positiva

El consejo no es muy diferente si tu prueba de coronavirus es positiva.

El doctor Scott Weisenberg, director médico de medicina de viajes y especialista en enfermedades infecciosas de NYU Langone Health, en la ciudad de Nueva York, dice que los pacientes que dan positivo en la prueba de COVID-19 deben consultar a su médico y al departamento de salud local para saber cuánto tiempo deben aislarse. Los CDC también tienen pautas que sugieren un período de aislamiento de al menos diez días desde el inicio de los síntomas.

Lleva un registro de cualquier síntoma que aparezca y mantente atento a las señales de advertencia de una emergencia. Si tienes problemas para respirar, dolor persistente o presión en el pecho, confusión, incapacidad para mantenerte despierto y labios o cara azulados, debes procurar atención médica inmediata.


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La demora en la obtención de resultados precisos aumenta la necesidad de realizar pruebas frecuentes

Muchos expertos en salud pública advierten que hacerles pruebas a las personas varios días después de que se infectaron con el virus, incluso si es entonces cuando los resultados son más precisos, no ayuda a los esfuerzos para contener la propagación del virus.

"Como no hacemos pruebas con suficiente frecuencia, estamos pasando por alto a personas en el momento cumbre", dijo a los reporteros el doctor Michael Mina, profesor asistente de Epidemiología de la Facultad de Salud Pública T.H. Chan de Harvard, en una reciente llamada con los medios de comunicación.

Para cuando la mayoría de las personas se hacen la prueba, es probable que ya hayan transmitido el virus a otros, lo que significa que "los detectamos demasiado tarde", agrega Mina, quien desde hace mucho tiempo ha pedido que se hagan pruebas rápidas de coronavirus en casa, sin receta médica, similares a una prueba de embarazo. Las pruebas rápidas (también llamadas pruebas de antígenos) tienen una mayor probabilidad de dar resultados falsos negativos. Sin embargo, si son de fácil acceso y económicas, las personas podrían hacerse pruebas con frecuencia y aislarse más pronto si se detecta una infección.

Hasta que las nuevas estrategias y tecnologías de prueba estén ampliamente disponibles para el público, los investigadores de Johns Hopkins advierten que "hay que tener cuidado en la interpretación de las pruebas de RT-PCR" para una infección por coronavirus, y que "si la sospecha clínica es alta, no debe descartarse la infección" sobre la base de los resultados de las pruebas solamente.

"A medida que definimos estrategias para reabrir servicios, negocios y otros lugares que dependen de las pruebas y el rastreo de contactos, es importante comprender las limitaciones de estas pruebas", dijo Kucirka.

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