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5 millones de cuidadores estudiantes necesitan más recursos y flexibilidad

Según informe de AARP, 7 de cada 10 estudiantes dicen que cuidar de un ser querido afecta su desempeño académico.

Un estudiante universitario en una biblioteca

PeopleImages/Getty Images

In English | Heather Garner no puede siquiera imaginarse cómo sería su vida si fuera estudiante a tiempo completo. Como cuidadora a tiempo completo de su esposo, la vida de Garner se torna lo suficientemente difícil unas pocas semanas al año cuando debe viajar por el estado de Nueva York a fin de tomar una serie de clases de educación continua para poder seguir desempeñándose como asesora certificada y, de alguna manera, seguir cuidando a su esposo, Mike.

Mike estuvo a punto de morir hace cuatro años cuando se enfermó de pancreatitis y permaneció en coma durante semanas. A los 45 años, no tiene bazo y enfrenta problemas potencialmente mortales a diario. Su deuda por gastos médicos supera los $500,000. Heather, de 43 años, se dedica a cuidarlo a tiempo completo a la vez que trabaja a tiempo completo como asesora, y debe tomar clases de educación continua para mantener su licencia de asesora. Como no pueden pagar por un cuidador, se lleva a su esposo en estos viajes de capacitación obligatoria. Mike puede pasar horas en el automóvil mientras Heather está en clase, con la esperanza de que no surja ninguna emergencia médica durante ese período.


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"Si solo hubiera exenciones para personas como yo", dice Heather. Si se pudieran modificar los requisitos de su licencia para poder tomar las clases cada dos años, por ejemplo, les haría la vida más fácil, afirma.

El complejo mundo de los cuidadores estudiantes

Bienvenido al muchas veces incómodo, impredecible y, para la mayoría de nosotros, inimaginable mundo del cuidado familiar por parte de estudiantes. Alrededor de 5 millones de adultos estudiantes que asisten a universidades o instituciones académicas técnicas también son cuidadores de adultos, generalmente de sus padres o abuelos, y aunque la mayoría de estos cuidadores estudiantes necesitan recursos y flexibilidad, solo una fracción de ellos los recibe, según un estudio sin precedentes de AARP del 2020 sobre el cuidado familiar por parte de estudiantes (en inglés), en el cual participaron 400 adultos y se finalizó en junio. Estos cuidadores estudiantes, muchos de los cuales también trabajan al menos a tiempo parcial, deben lograr un equilibrio entre las complejidades de las exigencias académicas significativas, los requisitos laborares y las tareas de cuidado impredecibles.

"La mayoría de las universidades ni siquiera consideran que los estudiantes tengan responsabilidades de cuidado", dice Dana Burr Bradley, decana de la Facultad de Estudios del Envejecimiento Erickson de University of Maryland Baltimore County (UMBC). "Ni siquiera se lo han planteado".

Un cambio de mentalidad es esencial, según el informe, porque el bienestar de millones de cuidadores estudiantes adultos —y el de sus seres queridos— está en riesgo.

Tensión emocional y plazos incumplidos

Las cifras son alarmantes.

Siete de cada diez cuidadores estudiantes dicen que prestar cuidados ha afectado hasta cierto punto su desempeño académico; seis de cada diez dicen que ha afectado su capacidad financiera para pagar por los estudios. Entre los impactos más comunes se encuentran la tensión emocional y las distracciones; sin embargo, a aproximadamente uno de tres cuidadores estudiantes se les dificulta cumplir con los plazos o los requisitos de asistencia. Alrededor del 86% de los cuidadores estudiantes trabajan por lo menos a tiempo parcial, lo que solo aumenta la tensión.

"Sabemos que prestar cuidados puede ser agotador desde el punto de vista emocional, físico y mental", dice Jean Accius, vicepresidente sénior de AARP Global Thought Leadership. "Pero hay muy pocas políticas en el mundo de la educación superior para apoyar a los cuidadores estudiantes, en particular a aquellos que cuidan de un adulto mayor".

En su lugar, según el informe de AARP, muchos administradores, profesores e incluso estudiantes universitarios parecieran darles la espalda a los cuidadores estudiantes. Casi un cuarto de los cuidadores estudiantes entrevistados opinaron que se sentían "discriminados" debido a sus responsabilidades de cuidado. Y alrededor del 43% de cuidadores estudiantes mantuvieron sus responsabilidades de cuidado en privado, más de la mitad por creer que su universidad o institución no entendería su situación.

Aunque la mayoría de los cuidadores estudiantes dicen haberle comentado a alguien en su institución académica que cuidan de otra persona, la mayoría de las veces es a un compañero de clase. Solo 1 de 3 dice que le ha informado a su instructor u otro miembro del personal. De los que sí les comunicaron a los instructores sobre su situación como cuidadores, la mayoría afirmaron haber recibido apoyo. Pero al parecer hace falta un verdadero nivel de ayuda, ya que solo 1 de 3 dijo haber recibido "mucho apoyo" por parte de su instructor.

Cómo abordar el problema de frente

¿Qué se debe hacer?

Primero, señala Accius, las instituciones académicas deben reconocer la existencia del problema.

Luego, las universidades deben capacitar al personal y promover cualesquiera recursos que tengan disponibles para los cuidadores estudiantes. "Algunas instituciones académicas brindan recursos a los estudiantes que prestan cuidados a niños menores, pero no piensan en los estudiantes que prestan cuidados a adultos mayores", dice Accius. Estos servicios podrían beneficiar no solo a los estudiantes, sino también a los empleados de la universidad, agrega.

La principal necesidad de los cuidadores estudiantes es mayor "flexibilidad", afirma. Esto implicaría identificar de antemano que el estudiante es cuidador y, luego, ofrecerle flexibilidad, desde el aplazamiento en las fechas de entrega de las asignaciones hasta una mayor comprensión en cuanto a la posibilidad de que se presenten problemas de asistencia a las clases. Además, señala, quizá las instituciones académicas deban tener políticas de reembolso de la matrícula para los cuidadores estudiantes que tengan que abandonar una clase debido a cambios en las responsabilidades de cuidado.

¿Adónde acudir para obtener ayuda?

También está el tema de adónde deben acudir los cuidadores estudiantes para obtener ayuda en el recinto universitario.

El 40% de los cuidadores estudiantes piensan que el mejor lugar es el centro de asesoramiento. Alrededor del 39% dicen que debería ser a través de la oficina de ayuda financiera de su institución académica. Otro 37% acuden al centro de salud estudiantil. Alrededor del 32% se dirigen a su asesor académico. Y el 28% piensan que la mejor opción es comunicarse con su instructor.

Accius sugiere que, con frecuencia, es mejor acudir primero al asesor académico del estudiante, quien idealmente ayudaría a desarrollar un plan para acudir a otros recursos adicionales en el recinto universitario.

Algunas universidades están tomando medidas concretas. En la Facultad de Estudios del Envejecimiento Erickson de UMBC, Bradley calcula que entre el 60 y el 70% de los estudiantes son cuidadores primarios o secundarios. "El informe de AARP es un llamado de atención", señala.

Como resultado, la universidad recientemente envió una carta a los profesores, los administradores y el personal en la que les propone que se establezca un equipo de trabajo a fin de abordar el problema de cómo ayudar específicamente a esos estudiantes.

"La lucha es sacar a la luz las historias de los cuidadores estudiantes y, luego, encontrar el paquete de servicios adecuado para apoyarlos en su noble tarea", dice Bradley.

De momento, en el norte del estado de Nueva York, Garner, la asesora, dice que lo único que desea es contar con un poco más de flexibilidad, lenidad y apoyo emocional por parte de la oficina de licencias del estado. "A no ser que te pongas en los zapatos de un cuidador, es casi imposible comprenderlo", afirma.

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