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Cinco especias extraordinarias

Agregue más sabor a sus comidas y consiga una dosis de buena salud.

In English |  En la India antigua, se creía que los clavos de olor calmaban el dolor de muelas, una teoría que sigue siendo válida hoy en día. Por muchos años, las culturas antiguas han utilizado los alimentos como medicinas. Las especias y las hierbas en particular pueden ayudar a protegernos de enfermedades y a curarnos de algunas dolencias comunes.

Hoy en día, diferentes profesionales, desde curanderos de medicina alternativa hasta nutricionistas, están redescubriendo los beneficios de las plantas y, casi a diario, nuevas investigaciones confirman gran parte de la antigua sabiduría relacionada con las especias. Gurpareet Bains, autor de Indian Superfood (Súper alimentos de la India), dice que investigaciones recientes del Departamento de Agricultura muestran que casi una cuarta parte de los alimentos más ricos en antioxidantes son, en realidad, especias.

Durante los meses fríos del invierno, muchas especias y hierbas sirven no sólo para agregar gusto a los alimentos, sino también para protegernos de los resfriados y la gripe. ''La canela y los clavos tienen potentes propiedades antibacterianas, antivirales, analgésicas y antiinflamatorias, perfectas para los meses de invierno, y con un sabor mucho más agradable que los medicamentos para el resfriado y la gripe'', dice Bains.

Seleccionamos unas cuantas especies que se combinan bien con los alimentos de invierno, como tubérculos, guisos y sopas, y les pedimos a los principales expertos en especias que nos hablaran de los beneficios para la salud que ellas nos brindan y cómo podemos incorporarlas en nuestras comidas de invierno.

SALVIA

Warren Sheir, coautor de Ancient Wisdom, Modern Kitchen: Recipes From the East for Health, Healing, and Long Life (Sabiduría antigua, cocina moderna: recetas del Oriente para salud, curación y longevidad) , afirma que la salvia, una hierba europea y mediterránea, se usa a menudo como antiséptico tópico, en forma de enjuague bucal para tratar las encías inflamadas o en gárgaras para aliviar el dolor de garganta. Esta afirmación está respaldada por un estudio del 2006 publicado por la European Journal of Medical Research (Revista europea de investigación médica).

Sheir recomienda usar salvia fresca y no salvia seca siempre que sea posible. ''La salvia es una de las muchas hierbas en las que el verdadero componente 'medicinal' se encuentra en el aceite y el aceite sólo se encuentra en la salvia fresca'', dice.

Uso: La salvia es una hierba sustanciosa; adecuada para resaltar el sabor de rellenos, hongos salteados, tomates asados, calabaza moscada  o calabaza a la parrilla, manzanas asadas, melocotones a la parrilla. Pruébela en guisos de carne o haga una infusión sumergiendo la hierba en agua caliente.

Receta: Raviolis de castaña con mantequilla aromatizada con salvia (en inglés)

CANELA

Kami McBride, del Living Awareness Institute y autora de The Herbal Kitchen, dice, "Es posible que la canela le ayude a digerir los nutrientes de los alimentos. Aumenta la corriente sanguínea y el oxígeno hacia el sistema digestivo, con lo cual mejorará la capacidad para digerir las proteínas y las grasas''. Dos estudios del 2006 muestran que es un potente antioxidante que puede bajar el colesterol, los triglicéridos y la glucosa. Otro estudio clasificó a la canela en cuarto lugar entre los 500 alimentos con mayor contenido de antioxidantes.

Uso: Prepare un condimento de canela y miel, con 1 taza de miel y 3 cucharadas de canela molida. Guarde en un frasco con tapa y agréguelo a los panqueques. ''En nuestra casa, mantenemos esa miel en la mesa de la cocina y la ponemos en el pan tostado y la avena del desayuno. También sirve para preparar un delicioso té digestivo o para darle sabor a las mezclas para panqueques y molletes. Untar esta miel de canela sobre el pan tostado de la mañana puede reconfortarlo en una mañana de invierno, reducir su propensión a tener resfriados y estimular la digestión", dice  McBride.

La canela también es muy buena en platos salados, como los guisos de cordero, cacerolas de arroz, pisto y musaca.

Receta: Budín de pan con sirope de arce y canela, y con crema de vainilla (en inglés)

ROMERO

Connie Guttersen, autora de The New Sonoma Diet (La nueva dieta Sonoma), habla acerca de los beneficios de usar el romero en la alimentación debido a su ácido carnósico, un poderoso compuesto que actúa como antioxidante para proteger al cerebro, reducir el riesgo de accidentes cerebrovasculares y de las enfermedades neurodegenerativas, como las de Alzheimer y Lou Gehrig, ideas que fueron confirmadas por un estudio del Burnham Institute for Medical Research (Instituto Burnham para la Investigación Médica) en California.

Tanto el romero fresco como el seco contienen los mismos nutrientes pero su cantidad varía. Por ejemplo, el romero fresco es una buena fuente del elemento químico manganeso; sin embargo, parte del manganeso se pierde en el proceso de secado. (El manganeso ayuda con varios procesos metabólicos).

Uso: El romero complementa los sabores de la carne, el pollo, el cerdo, las papas y el aceite de oliva. Cuando cocine con romero fresco, corte las agujas muy finamente para liberar sus aceites naturales. Por ser una planta leñosa, los tallos más gruesos pueden usarse como pinchos para poner alimentos en la parrilla, después de usar las hojas. El tallo de romero seguirá dándole a los alimentos el sabor natural de la planta, pero con menor intensidad.

Receta: Chuletas de cordero a la parrilla aromatizadas con romero (en inglés) 

CLAVOS DE OLOR

Sarah K. Khan, una etnobotánica que da clases sobre las especias de todo el mundo en el Natural Gourmet Institute de Nueva York, observa que, tradicionalmente, los clavos se han utilizado como un anestésico tópico para tratar el dolor de muelas. De hecho, hoy en día una gelatina de clavos les da a los dentistas una alternativa al uso de la benzocaína para la anestesia tópica en su práctica diaria'', dice Khan. Un estudio del 2006 determinó que el extracto de clavos mejoraba la función de la insulina y disminuía la glucosa.

Compre siempre clavos enteros. Si los compra ya molidos, los aceites se disiparán o se pondrán rancios.

Uso: Antes de usarlos, golpee suavemente los clavos en un mortero y luego tritúrelos o muélalos en un molino para especias. Pruebe té negro o verde con clavos: triture suavemente 1 o 2 clavos con un mortero; colóquelos en una taza con unas cuantas hojas de té verde o negro; cúbralos con agua hirviendo; deje reposar por 2 a 3 minutos y saboree. Agregue una pizca de clavos en polvo y de canela molida al chocolate caliente.

Utilícelos como acompañantes de la canela para pastelería, guisos y sopas. También puede agregarlos a salsas barbacoa, preparar un jarabe con azúcar y usarlo en cócteles o como una forma de agregar sabor al arroz blanco de siempre (agregue un clavo o dos hacia el final de la cocción).

Receta: Jamón en Coca-Cola (en inglés)

NUEZ MOSCADA

Bains disfruta de la cocina con nuez moscada y señala que esta especia está bien documentada en la ciencia de la vida de la India, Ayurveda, por su capacidad para tratar la diarrea. También se ha demostrado que la nuez moscada tiene propiedades antimicrobianas (en un estudio de Cornell University).

Usos: Espolvoree en la leche caliente o encima de la espuma de leche del café preparado a la europea, como el cappuccino. Agregue una pizca a las sopas y los guisos. La mejor forma de resaltar el sabor de la nuez moscada, y de aumentar su valor como antioxidante, es calentarla primero en un poco de aceite. Eso también le quita gran parte de su gusto amargo natural.

Receta: Sopa de calabaza moscada con crema de nuez moscada (en inglés)

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