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¿Deberías hacerte una prueba de anticuerpos?

Lo que las pruebas pueden o no decirte sobre tu posible inmunidad a la COVID-19.

Empleado de laboratorio sostiene una muestra de sangre que dice coronavirus COVID 19

GETTY IMAGES

In English | Aunque las pruebas de anticuerpos del coronavirus pueden proporcionar a los expertos en salud pública bastante información —por ejemplo, cuánto se ha propagado el virus en una determinada población— su precisión y utilidad en el plano individual son menos claras. Esto es lo que debes saber antes de hacerte una de las muchas pruebas disponibles actualmente en el mercado.

Cómo funciona una prueba de anticuerpos

En respuesta a un virus, el sistema inmunitario del cuerpo produce proteínas en la sangre llamadas anticuerpos que neutralizan y combaten el patógeno específico que se ha introducido. En el caso de COVID-19, esos anticuerpos luchan contra el patógeno conocido como SARS-COV-2.

Con otros tipos de infecciones virales, un nivel alto de anticuerpos “significa que tienes cierto nivel de inmunidad”, explica Cristina Cassetti, directora de la División de Microbiología y Enfermedades Infecciosas del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas (NIAID) en los Institutos Nacionales de la Salud (NIH) en Bethesda, Maryland.


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Los científicos dicen que seguramente lo mismo sea cierto sobre el coronavirus, aunque no saben cuánto puede durar esta protección. "Podría durar dos meses, seis meses o 10 años. Estamos realizando estudios ahora y todavía no disponemos de los datos", dice Cassetti. De hecho, la evidencia más reciente de un estudio a pequeña escala que se acaba de completar en Londres y que aún no ha sido sometido a una revisión científica externa, sugiere que la inmunidad al virus podría durar poco tiempo.

En el estudio, un equipo de científicos hizo un seguimiento de la respuesta de los anticuerpos en 65 pacientes hospitalizados y 31 trabajadores de la salud con COVID-19 durante más de tres meses. Descubrieron que los pacientes con casos graves de la enfermedad produjeron más anticuerpos. Sin embargo, la inmunidad resultante de los pacientes alcanzó su punto más alto a las tres semanas, pero luego cayó dramáticamente durante los siguientes 18 a 65 días, independientemente del grado de gravedad de su enfermedad.  “En este momento, las decisiones que puedes tomar basadas en las pruebas de anticuerpos son pocas”, indica Cassetti.

Cómo elegir una prueba específica

Un estudio reciente publicado en el BMJ (originalmente el British Medical Journal) descubrió que las pruebas de anticuerpos identifican correctamente a alguien que tuvo una infección anterior causada por el virus un 66 a un 98% de las veces.

Para encontrar una prueba en el extremo más alto de esa escala, elige un procedimiento EUA (autorización para uso de emergencia), dice Cassetti. "Es mucho más probable que los resultados sean reales". Esta lista de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, en inglés), puede ser útil. (En mayo, después de que se descubriera que algunas pruebas lanzadas apresuradamente durante la primera etapa de la pandemia tenían fallos y se retiraran del mercado, la FDA empezó a requerir que los fabricantes presentaran sus pruebas para validación y que cumplieran ciertos estándares de precisión).

En cuanto a quién los paga, Medicare y los seguros privados cubren las pruebas de anticuerpos realizadas por laboratorios autorizados. Si no tienes un seguro médico, la prueba de anticuerpos de Quest cuesta $119. LabCorp no requiere pagos de bolsillo adelantados para su prueba de anticuerpos, pero debes pagar $10 para cubrir los costos de un servicio médico independiente, a menos que la prueba haya sido solicitada por tu propio médico.

Cuándo te haces la prueba es importante

La mayoría de las pruebas de anticuerpos (también llamadas serológicas) miden la IgG (inmunoglobulina G), el tipo de anticuerpo más común en la circulación sanguínea, o la IgM (inmunoglobulina M). Esta última puede subir y bajar rápido después de una infección. Los anticuerpos IgG duran más tiempo, por lo tanto, si piensas que te infectaste con el coronavirus hace tres meses, hazte una prueba que mida la IgG, explica Cassetti. "Es más probable que obtengas una respuesta precisa".

Cuándo te haces la prueba también puede afectar la eficacia de la misma. Esto se debe a que tu cuerpo tarda tiempo en desarrollar anticuerpos, dice Elitza Theel, directora del Laboratorio Serológico para Enfermedades Infecciosas de Mayo Clinic en Rochester, Minnesota. De hecho, los científicos dicen que la mayoría de las personas tardan entre 10 y 14 días en desarrollar anticuerpos después de contraer el coronavirus. Esto significa que si te haces la prueba demasiado pronto —por ejemplo, tres a seis días después de infectarte— puedes obtener un resultado falso negativo.

La inmunosupresión por el cáncer, u otra enfermedad, también puede alterar los resultados, ya que existe la posibilidad de que no hayas desarrollado una respuesta inmunitaria lo suficientemente fuerte para que lo registre la prueba. "Es más, algunas personas sanas no producen anticuerpos", dice Theel. Estas son también razones por las que podrías haber contraído el virus pero no dar un resultado positivo con la prueba de anticuerpos.

Cómo interpretar los resultados

El Dr. Howard M. Heller, un especialista en enfermedades infecciosas y profesor adjunto de Medicina en Massachusetts General Hospital y la Facultad de Medicina de Harvard en Boston, dice que todos los resultados de las pruebas de anticuerpos deben interpretarse con “extrema cautela”. Por lo tanto, él advierte, es mejor que hables con tu médico para determinar si conviene o no que te hagas una prueba de anticuerpos y lo que pueden significar los posibles resultados.


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Por ejemplo, si diste positivo al virus, no significa que puedas dejar de tomar precauciones como el lavado de manos, el distanciamiento social o el uso de una mascarilla. “Obtener un resultado falso positivo es la única parte potencialmente peligrosa”, explica Heller. Además, dice, las personas pueden infectarse de nuevo con el virus, aunque todavía no hay datos claros que indiquen con qué frecuencia esto sucede.

Pero, ¿qué significa la inmunidad?

La mala noticia es que en la actualidad, “aunque te hagas una prueba de muy buena calidad y demuestre que tienes una gran cantidad de anticuerpos, todavía no tenemos datos sobre qué número de anticuerpos cuantifica la protección”, dice Cassetti. "Una vez que sepamos esto, podremos hacer un mejor uso de estas pruebas para proporcionar pautas sobre cómo se deben usar".

Por ahora, el único uso claro de la prueba de anticuerpos es que las personas con un resultado positivo pueden donar su plasma para uso experimental como terapia potencial para quienes están luchando contra el virus.

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