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¿La pérdida de audición es otro síntoma inusual de la COVID-19?

Los médicos exploran la posible conexión con el virus; también vinculan los problemas de audición a las mascarillas.

Un doctor revisa la audición de un paciente

GETTY IMAGES

In English | La COVID-19 se ha asociado con una larga lista de síntomas inusuales y complicaciones a largo plazo. Y ahora los científicos están estudiando otro posible efecto de una infección por coronavirus: la pérdida de audición.

Es común que algunos síntomas relacionados con la audición se presenten con cualquier infección viral del tracto respiratorio superior, dice el Dr. Elias Michaelides, codirector del Programa de Implantes Auditivos y director médico de Audiología y Otorrinolaringología en Rush University Medical Center, en Chicago. Esto se debe a que las membranas mucosas tienden a “congestionarse mucho” y, como resultado, “a veces se puede acumular líquido detrás de los tímpanos”, explica. Este síntoma, sin embargo, no causa un daño permanente “y a menudo se cura por sí solo” una vez que la infección ha pasado.


Para información actualizada sobre la COVID-19 visita aarp.org/ElCoronavirus


El coronavirus y la pérdida de audición: lo que los médicos saben hasta ahora

Pero algunos estudios han encontrado problemas de audición más persistentes relacionados con la COVID-19. Un estudio de 121 personas en el Reino Unido publicado en la revista International Journal of Audiology, por ejemplo, encontró que alrededor del 13% de los pacientes informaron de un cambio en la audición o tinnitus (zumbido en los oídos) desde su diagnóstico de COVID-19. Otro informe, publicado en las actas de Mayo Clinic, detalla el caso de un paciente mayor con COVID-19 que experimentó sordera con tinnitus fuerte, incluso después de que otros síntomas mejoraron; un caso similar fue descrito en la American Journal of Otolaryngology.

Además, un equipo de investigadores de la Facultad de Medicina de Johns Hopkins encontró evidencia del coronavirus (SARS-CoV-2) en el oído medio de pacientes con COVID-19 en un estudio de autopsia publicado en JAMA Otolaryngology - Head & Neck Surgery (en inglés). Aunque determinar el impacto de la presencia del virus en el oído estaba fuera del alcance del estudio, su autor, el Dr. C. Matthew Stewart, afirma que plantea cierta preocupación, sobre todo teniendo en cuenta que se sabe que otras infecciones virales causan pérdida de audición.

“Si hay una infección vírica activa en esa parte del cuerpo, podría presentarse un conjunto completo de síntomas asociados con otros tipos de infecciones víricas en esa área”, incluida la inflamación del oído, que puede dañar la audición o causar tinnitus, mareos o falta de equilibrio, explica el Dr. Stewart, profesor adjunto de Otorrinolaringología y Cirugía de cabeza y cuello en la Facultad de Medicina de Johns Hopkins.

Los investigadores también han señalado que las células ciliadas cocleares, que procesan las vibraciones sonoras, son “particularmente vulnerables” a los daños causados por la restricción del oxígeno y el suministro de sangre, dos complicaciones que se han reportado en pacientes hospitalizados con COVID-19.

Los expertos advierten que todavía no hay pruebas suficientes para establecer una conexión directa entre una infección de SARS-CoV-2 y problemas auditivos. Aun así, Stewart argumenta que “podemos sospechar razonablemente” que el coronavirus puede afectar la audición de algunos pacientes.

Los medicamentos y las mascarillas se suman a los problemas de audición

La atención médica enturbia las aguas cuando se trata de entender mejor una posible conexión entre el SARS-CoV-2 y la audición. En primer lugar, una serie de factores relacionados con el hecho de estar gravemente enfermo puede provocar una pérdida de audición, sobre todo en pacientes mayores, señalan los investigadores. Y varios medicamentos utilizados en el presente y en el pasado para tratar a los pacientes con COVID-19 —incluidos el remdesivir, la cloroquina y la hidroxicloroquina— son ototóxicos, lo que significa que pueden causar daños en el oído.

“Y eso va a enturbiar nuestra comprensión de la diferencia entre una pérdida auditiva causada por una infección vírica y una pérdida auditiva causada por el uso de medicamentos tóxicos para el oído administrados con fines terapéuticos”, dice Stewart.

Los esfuerzos de salud pública para ayudar a frenar la propagación del virus también pueden desempeñar un papel sorprendente en los problemas de audición. Michaelides, de Rush University, ha atendido a varios pacientes en los últimos meses que dicen que su audición ha empeorado desde el comienzo de la pandemia.

“Resulta que su audición no cambió”, pero sí cambió su capacidad de comunicarse con los demás, dice. Y eso se debe a que muchas personas usan cubiertas faciales de tela cuando están en público. También están más alejados el uno del otro para mantener una distancia segura.

“Cuando usas una mascarilla, tu voz se amortigua y a veces puede ser más difícil que las otras personas te oigan”, indica Michaelides. Las mascarillas también interfieren con la capacidad de interpretar pistas visuales cuando otra persona habla. “Para la mayoría, esto no es un gran problema. Pero en los pacientes mayores que tal vez ya sufren de cierta pérdida auditiva, esto puede a veces llevarlos hasta el punto en que les cuesta comprender lo que se dice”, agrega.

Mientras los investigadores continúan estudiando los efectos a corto y largo plazo de una infección de SARS-CoV-2, los expertos dicen que el público puede anticipar el surgimiento de más estudios específicos sobre la audición. Entre tanto, si experimentas la pérdida súbita de la audición o tu problema auditivo empeora, comunícate con tu médico inmediatamente. El tratamiento temprano puede evitar el daño permanente en algunos casos, dice Michaelides. Tu médico también podría recomendar herramientas, como los audífonos, para mejorar tu calidad de vida.

“Hay muchos pacientes que se las arreglaban sin audífonos y decidieron que ahora es el momento” de comenzar a usarlos, dice Michaelides.

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