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Reduce el riesgo de garrapatas y la enfermedad de Lyme

Pasos para ayudar a prevenir las picaduras y las enfermedades.


spinner image Una mujer rocía sus piernas con repelente
ZBYNEK POSPISIL / GETTY IMAGES

Garrapatas: Son pequeñas plagas que dañan la diversión al aire libre. Miles de personas en Estados Unidos son picadas por garrapatas cada año, y los datos federales muestran que los casos de enfermedades transmitidas por estos insectos —incluida la más común; la enfermedad de Lyme— están en aumento.

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Afortunadamente, los expertos están de acuerdo en que las estrategias simples pueden ayudar a las personas de todas las edades a reducir el riesgo de ser víctimas de las garrapatas.

Conoce tus garrapatas, conoce tu riesgo

Un concepto erróneo importante es que todas las garrapatas transmiten la enfermedad de Lyme, dice el experto en garrapatas Thomas N. Mather, director del TickEncounter Resource Center de la Universidad de Rhode Island. Por el contrario, diferentes especies de garrapatas transportan diferentes bacterias que causan enfermedades, y la etapa de vida de la garrapata (larva, ninfa o adulto) también es importante.

La enfermedad de Lyme, por ejemplo, se transmite más comúnmente por garrapatas de patas negras, también llamadas garrapatas de venado, en su etapa de ninfa, cuando tienen el tamaño de una semilla de amapola. Otra cosa a tener en cuenta, dice Mather, es que solo algunas garrapatas albergarán bacterias que causan enfermedades. Entre las garrapatas de patas negras en la mayoría de los lugares del noreste, se estima que el 20% de las ninfas y el 50% de las hembras adultas portan la bacteria que causa la enfermedad de Lyme.

Según datos del 2021 de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), aproximadamente 476,000 personas son diagnosticadas y tratadas por la enfermedad de Lyme cada año, y los casos reportados son más comunes entre los adultos de mediana edad y los niños pequeños. Susan Paskewitz, profesora de Entomología en la Universidad de Wisconsin en Madison, dice que la prevalencia de casos de Lyme entre adultos de mediana edad tiene que ver con el comportamiento y las actividades, como pasar más tiempo al aire libre, en lugar de cualquier tipo de susceptibilidad biológica.

Las enfermedades transmitidas por garrapatas pueden presentar serios riesgos para la salud, especialmente para los adultos mayores, dice la portavoz de los CDC, Kate Fowlie. Una de esas enfermedades es la babesiosis, también transmitida por garrapatas de patas negras, que causa síntomas similares a la gripe y puede ser mortal para los adultos mayores y aquellos con un sistema inmunitario comprometido.

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Debido a que se encuentran diferentes especies en diferentes partes del país, el riesgo de enfermedades transmitidas por garrapatas varía según la región. Las garrapatas de estrella solitaria, por ejemplo, se encuentran comúnmente en todos los estados del este, sureste y centro-sur, y transmiten una enfermedad llamada erliquiosis, que, como la babesiosis, también puede ser más grave entre los grupos de edad avanzada.

La garrapata estrella solitaria también es la principal responsable de desencadenar una alergia a la carne roja llamada síndrome alfa-gal en algunas personas que sufren una mordida. Hasta 450,000 personas en EE.UU. pueden haber sido afectadas por esta alergia desde el 2010, dice un nuevo informe de los CDC, que incitó a los investigadores a etiquetar a la alfa-gal como “un importante problema emergente de salud pública”.

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El último factor a considerar es la temporada, porque la actividad de las garrapatas alcanza su punto máximo en ciertas épocas del año. Las garrapatas de patas negras, por ejemplo, suelen morder en la primavera, el verano y el otoño, dicen los CDC, lo que hace que las medidas preventivas sean más importantes durante esas estaciones para las personas en el noreste, el Atlántico medio y el Medio Oeste superior, donde el riesgo de la enfermedad de Lyme es más alto.

Prevención de picaduras de garrapatas

Para reducir el riesgo de una enfermedad relacionada con las garrapatas, los expertos recomiendan una estrategia de dos partes. Primero, minimiza las posibilidades de dejar que una garrapata llegue a tu piel en primer lugar. Luego, toma medidas preventivas, como examinar tu cuerpo y ropa una vez que estás en el interior.

Para aquellos en áreas de alto riesgo, los expertos enfatizan la importancia de permanecer vigilantes a diario. No se necesita una caminata de una hora por el bosque para estar en riesgo; las actividades cotidianas como pasear a tu perro, cultivar un huerto o cortar el césped pueden ser la oportunidad perfecta para que las garrapatas encuentren un huésped humano.

Para evitar ser mordido:

  • Camina en el centro de los senderos y mantente alejado de las áreas boscosas y con arbustos donde haya hierba alta o hojarasca.
  • Usa un aerosol repelente de garrapatas que contenga ingredientes registrados por la EPA (en inglés)como DEET, picaridin o aceite de eucalipto de limón. (Muchos de estos ingredientes también pueden cumplir la doble función de alejar a los mosquitos, responsables de un aumento reciente de otras enfermedades).
  • Usa camisas de manga larga y pantalones largos cuando estés al aire libre, y asegúrate de meter las piernas de los pantalones dentro de los calcetines.
  • Para mayor protección, busca ropa y equipo que haya sido tratado con un químico llamado permetrina, que mata las garrapatas cuando entran en contacto. (También puedes hacerle el tratamiento a la ropa tú mismo con un aerosol de permetrina).
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Después de estar al aire libre:

  • Aquellos en áreas de alto riesgo deben hacer que una inspección diaria sea parte de la rutina. Eso significa examinar todo lo que Paskewitz llama "tus rincones" —lugares como la parte posterior de las rodillas, alrededor de las orejas e incluso dentro del ombligo—. Puedes hacerlo con la ayuda de un compañero o usar un espejo.
  • Los CDC también recomiendan bañarse al poco tiempo después de entrar. Esta puede ser una buena oportunidad para llevar a cabo tu control de garrapatas y examinar tu ropa y equipo en busca de invitados no deseados. Para matar las garrapatas en la ropa, coloca las prendas en la secadora durante al menos 10 minutos a temperatura alta.
  • Si has estado afuera con tus nietos, también asegúrate de examinarlos para detectar garrapatas. Las mascotas también deben revisarse para ver si hay garrapatas después de entrar, y deben tratarse con un medicamento para prevenir las garrapatas de acuerdo con las recomendaciones de su veterinario.

Si te ha picado una garrapata

Síntomas de la enfermedad de Lyme

¿Has descubierto una garrapata? No demores un viaje al médico si experimentas estos primeros signos y síntomas:

  • Fiebre
  • Escalofríos
  • Dolor de cabeza
  • Fatiga
  • Dolor en los músculos y las articulaciones
  • Hinchazón en los nódulos linfáticos
  • Una erupción de “ojo de buey” (ocurre en aproximadamente el 70 al 80% de las personas)

Fuente: CDC

Si descubres una garrapata en tu cuerpo, retírala rápidamente usando unas pinzas de punta fina y tirando hacia arriba con presión constante (no debes romper ninguna parte del cuerpo y dejarla accidentalmente). Evita los remedios caseros como pintar sobre la garrapata con esmalte de uñas o usar calor para sacarla.

Los CDC recomiendan monitorearse los síntomas durante 30 días después de una picadura de garrapata. Si experimentas una erupción cutánea (no tiene que tener forma de ojo de buey), fiebre o síntomas similares a la gripe, como dolor de cabeza y dolor en las articulaciones, comunícate con tu proveedor de atención médica.

La mayoría de las enfermedades transmitidas por garrapatas que se detectan temprano pueden tratarse con un tratamiento simple con antibióticos, según los CDC. La agencia también señala que una garrapata portadora de Lyme generalmente debe estar adherida al cuerpo durante al menos 36 horas antes de transmitir la enfermedad, lo que hace que las inspecciones diarias de garrapatas y la pronta eliminación sean aún más importantes.

Si tienes curiosidad sobre el tipo de garrapata que te mordió, considera enviar una foto a la herramienta de TickSpotters en el TickEncounter Resource Center (en inglés, que en unos pocos días te da una respuesta experta sobre la especie de la garrapata y el riesgo de enfermedad. Tu departamento de salud pública local también puede ofrecer un programa de identificación de garrapatas para aquellos que puedan enviar o llevar una muestra en persona.

Si no estás interesado en la identificación, deshacerte de una garrapata que ya te quitaste es fácil, una descarga en el inodoro servirá.

Nota de redacción: Este artículo, publicado originalmente el 29 de agosto del 2019, incluye información y estadísticas actualizadas.

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