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Más y mejores dispositivos de audición para el 2016

Tecnología nueva y fácil de obtener para ayudar a personas con problemas de audición.

Audífonos y aparato para examinar los oidos

Istock

Se está volviendo más fácil y más barato para las personas con pérdida de audición obtener ayuda.

In English | Anticipo cosas buenas para las personas con pérdida de audición en el 2016, especialmente en el campo de la tecnología, donde nuevos tipos de dispositivos para mejorar la audición están en auge.

De hecho, tal como señaló The Washington Post hace poco, el mercado de los dispositivos de audición se encuentra en medio de una "profunda transformación" —de los audífonos tradicionales a dispositivos de menor precio y de venta libre— que hace que sea más fácil y más barato obtener ayuda para las personas con pérdida de audición.

Pero primero quiero señalar una tendencia sorprendente: el mercado privado estadounidense de audífonos creció un 9% el año pasado, a pesar de las quejas sobre los precios —el precio promedio de un audífono supera los $2,300— y de la escasez de audiólogos.

El repunte en las ventas de audífonos se debe en parte a dos audífonos relativamente nuevos, el Halo de Starkey Hearing Technologies y el ReSound LiNX2, los cuales funcionan con un iPhone u otros dispositivos similares para permitir la sintonización manual precisa a un ambiente en particular, y luego guardar esa configuración para que el usuario pueda regresar automáticamente al mismo programa la próxima vez que esté en ese lugar.

Otra posible buena noticia en el mercado de los audífonos tradicionales es la entrada prevista del gigante tecnológico Samsung, que ha solicitado un registro de marca comercial para un dispositivo llamado el Earcle. Seis grandes fabricantes dominan el mercado de los audífonos. La entrada de uno de los mayores fabricantes de productos electrónicos en el mundo puede ayudar a los consumidores al provocar una caída en los precios.

Pero la verdadera gran noticia está en los productos personales con amplificación de sonido (PSAP). Estos dispositivos, que cuestan alrededor de $300 a $350, amplifican el sonido directamente en el oído. Debido a que se comercializan como productos electrónicos de consumo, no están regulados por la FDA (Administración de Alimentos y Medicamentos) y no requieren receta médica. Ya existen buenos productos, incluido el Soundhawk Smart Listening System de $300, que se estrenó en diciembre del 2014. The Wall Street Journal lo calificó como "un oído portátil". El Soundhawk parece un auricular de Bluetooth para los adictos a la tecnología.

Puede haber más dispositivos de este tipo en el futuro. Piensa en la película futurista de Spike Jonze Her, que hizo que una computadora que te habla al oído pareciera ser la última moda. "La oreja es la nueva muñeca", escribió el gurú de tecnología Nick Hunn, al atribuirse el crédito por acuñar el término en inglés "hearable". Él predice que la pulsera —como Fitbit— ya pasó por su mejor momento. Pronto todo será en las orejas.

Steven Brown, que escribe para Wired.com, explica por qué estos "monitores de actividad" se trasladarán a la oreja y se convertirán en dispositivos de audición, al igual que en monitores de ejercicio: "Los llamados 'wearables' o dispositivos portátiles no son tan populares porque los consumidores no están dispuestos a modificar su comportamiento para acomodarse al producto". Él señala que los consumidores ya están acostumbrados a llevar algo en la oreja: auriculares, audífonos, dispositivos Bluetooth, tapones para los oídos. ¿Por qué no combinar el monitoreo de ejercicios con escuchar música, y añadir un componente de audición también? Y quizás algún día veamos hasta una computadora que hable.

Todos estos dispositivos son técnicamente productos personales con amplificación de sonido o PSAP, que recibieron un impulso en octubre, cuando el Consejo Presidencial de Asesores en Ciencia y Tecnología avaló los PSAP como una alternativa a los audífonos más costosos para las personas con pérdida de audición normal relacionada con la edad, y recomendó que la FDA les permitiera anunciarlos como dispositivos para corregir la audición. Este mes, la FDA anunció que reconsideraría sus directrices sobre los PSAP.

Pero no todos los dispositivos de audición nuevos están diseñados para el oído. El diseñador belga Bruno Vereecke ha creado una lámpara para ayudar a las personas con pérdida auditiva a oír mejor en la mesa a la hora de la cena. Tanto la esposa como el hijo tienen pérdida de audición, y Vereecke quería algo que les permitiría a los miembros de su familia oírse mejor entre sí. El resultado es una lámpara colgante que está diseñada para absorber el ruido, lo que facilita escuchar el habla. Las personas que evaluaron el producto reportaron un aumento de un 15% en los sonidos que podían oír. La lámpara también se puede personalizar según la pérdida de audición del individuo.

Pero tengo que admitir, mi nueva idea favorita proviene de la feria de electrónicos de consumo que se llevó a cabo este mes en Las Vegas: los auriculares con Bluetooth DiamondZ True Wireless fabricados por Monster Inc. Parece una amatista de 40 quilates enclavada en el oído. El DiamondZ no se diseñó para corregir la audición; al menos por ahora es solo un dispositivo Bluetooth. Pero, fabricantes de audífonos, ¡escuchen! Dennos joyas preciosas para llevar en nuestros oídos y las ventas de audífonos se dispararán por las nubes.

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