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11 maneras de manejar el síndrome vespertino

Cómo los cuidadores de personas con demencia pueden calmar la ansiedad al anochecer.


spinner image Un hijo visitando a la madre en la casa de retiro.
KATE_SEPT2004 / GETTY IMAGES

 

Si tu ser querido padece la enfermedad de Alzheimer o demencia, es posible que notes cambios en su comportamiento al final de la tarde o a primera hora de la noche. Este es un fenómeno que se conoce como síndrome vespertino, síndrome de ocaso o agitación vesperal.

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¿Cuáles son los signos del síndrome vespertino?

Según la Alzheimer’s Association, hasta el 20% de las personas con Alzheimer padecen síndrome vespertino. Cuando tu ser querido tiene demencia (y algunas otras enfermedades, también), la llegada del atardecer puede desencadenar cambios repentinos de comportamiento, emocionales o cognitivos. Estos cambios pueden incluir:

  • Variaciones en el estado de ánimo
  • Ansiedad
  • Tristeza
  • Agitación
  • Aumento de energía
  • Aumento de la confusión
  • Alucinaciones
  • Delirio

A su vez, esto puede llevar a comportamientos difíciles, como caminar de un lado a otro, mecerse, gritar, llorar, sentirse desorientado, resistirse, sentir ira, mostrar agresividad o hasta volverse violento. Muchas personas que padecen el síndrome vespertino sienten la necesidad urgente de ir a algún lugar o hacer algo, pero no siempre pueden explicar por qué.

Para algunos, el comportamiento pronto se modera; para otros, continúa durante horas. Algunos incluso cambian sus horarios de sueño, al permanecer despiertos toda la noche y dormir durante el día.

¿Qué desencadena el síndrome vespertino?

Hay muchas teorías sobre lo que ocasiona este fenómeno, y los desencadenantes parecen variar entre las personas con demencia. Para algunos, puede ser causado por la disminución de la luz, una sensación de que es hora de cambiar de actividad o “volver a casa”. La noche y la oscuridad pueden despertar sus temores y hacer que se sientan inseguros o que están en peligro. Independientemente de la causa, ver estos síntomas en un ser querido puede significar una pesadilla para los familiares.

¿En qué etapa de la demencia se presenta el síndrome vespertino?

Este problema puede ocurrir en cualquier etapa de la demencia, aunque muchas familias observan los comportamientos principalmente en las etapas intermedias de la demencia y luego disminuyen a medida que la enfermedad progresa.

Notamos por primera vez el síndrome vespertino en mi padre, que tenía Alzheimer, cuando atravesaba la fase moderada de la enfermedad. Las preguntas u observaciones que eran ocasionales durante la mayor parte del día —“¿Cuál es el plan?”, “¿Qué debería estar haciendo?”, “¡Es mejor que nos vayamos ya!” — se hacían más frecuentes y más urgentes alrededor de las 5 o 6 de la tarde. A medida que la enfermedad progresó, sus síntomas mejoraron, y creo que eso se debe, al menos en parte, a una variedad de técnicas que usamos con regularidad para tratar y manejar a las personas que padecen el síndrome vespertino.

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¿Cuáles son las maneras de tratar, manejar y reducir el síndrome vespertino?

1. Observa y minimiza los desencadenantes

Está pendiente del cansancio y otros factores que parecen estimular comportamientos de agitación vesperal. Las transiciones y actividades por la tarde que tú consideras normales pueden producirle ansiedad a tu ser querido.

Por ejemplo, ¿el hogar se vuelve caótico y bullicioso cuando los familiares regresan del trabajo a la casa? ¿La televisión se cambia a algo ruidoso o intenso, como un programa policial o las noticias? ¿Hay muchas conversaciones simultáneas durante la cena? ¿Ha habido un cambio de cuidador?

También pon atención a los desencadenantes nutritivos y modifica los horarios de alimentos y bebidas. Reduce el consumo de cafeína y azúcar, que pueden ser estimulantes fuertes, y limita el consumo de líquidos al final del día, ya que pueden provocar mayor necesidad de ir al baño.

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2. Mantén rutinas y actividades estructuradas

Maximiza las actividades más temprano en el día y minimiza las siestas (especialmente si tu ser querido no está durmiendo bien por las noches). Intenta evitar las tareas estresantes y complicadas al atardecer y por las noches. Mantén una rutina regular diaria; lo familiar lo hará sentirse más seguro.

​​3. Simplifica el entorno

El caos ambiental puede ser difícil de procesar para una persona con demencia. Demasiada estimulación sensorial puede causar ansiedad y confusión, lo cual empeora al cambiar la luz. Recuerda: la demencia está dañando su cerebro y puede ser muy difícil para el cerebro ver y procesar información visual. Puede ser muy abrumador ver muchas “cosas” en una habitación, y esto puede causar comportamientos de síndrome vespertino a medida que la persona se esfuerza por entender y organizar esa estimulación visual.

4. Modifica el ambiente para dormir

Trata de minimizar el desorden físico, visual y auditivo en el dormitorio de tu ser querido.

Por la noche, mantén la habitación tranquila y cómoda para dormir (los expertos a menudo sugieren una temperatura de entre 60 y 67 ºF), y oscura (prueba las cortinas que bloquean la luz o una mascarilla para los ojos, además de las luces nocturnas tenues para una navegación segura). Lleva a tu ser querido a evaluarse para detectar trastornos del sueño, como apnea del sueño.

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5. Reafirma y distrae

Simplemente tratar de razonar con alguien en medio del síndrome vespertino probablemente no funcionará. En vez de eso, intenta dar validez a los sentimientos de tu ser querido (incluso si no tienen sentido para ti) para hacerle saber que estás escuchando. Trata de alejarlo de los pensamientos inquietantes y ansiedades distrayéndolo o redirigiendo su atención a sus actividades, comidas, personas y animales favoritos.

Por ejemplo, quizás se tranquilice al ver algún programa de televisión favorito, salir a caminar, acurrucarse con una mascota o recordar los viejos tiempos. A mi papá le encantaba el programa The Lawrence Welk Show; le dábamos audífonos de televisión para amplificar el volumen y limitar otros sonidos. Casi siempre era una distracción eficaz.

6. Modifica la exposición a la luz

Algunos expertos teorizan que nuestras hormonas y nuestro reloj interno están regulados por la exposición a la luz, y que la exposición insuficiente nos afecta. Si no es posible la exposición adecuada a la luz directa del sol, prueba utilizar una caja de luz y luces brillantes en la habitación.

A medida que oscurece afuera, aumenta la iluminación dentro e incluso afuera del hogar. En el invierno, cuando los días eran más cortos, a menudo yo encendía las luces brillantes del porche trasero, afuera de la ventana de nuestro comedor, lo que ayudaba a prevenir que papá pensara que ya era hora de acostarse.

7. Toca música y sonidos calmantes

Usábamos la música todo el día para papá: música instrumental cuando se despertaba, melodías favoritas para cantar en coro o canciones de musicales para activarlo, y música tranquila cuando comenzaba a presentar los síntomas del síndrome vespertino. Recomiendo probar solos de piano o guitarra clásica, o crear un canal de “relajación” o "música de spa" en una aplicación de música como Pandora, Spotify o Amazon Prime Music.

Si papá se inquietaba con la puesta del sol, mi hermana y yo comenzamos a cantar sus canciones favoritas y él nos acompañaba; era una gran distracción. Escuchar sonidos de la naturaleza durante la noche, como lluvia, olas marinas o simplemente ruido blanco, lo ayudaba a conciliar el sueño y dormir más tiempo.

8. Utiliza aceites esenciales

Los aceites esenciales como los de lavanda, rosa, flor de cananga, manzanilla, tanaceto azul, incienso y otros pueden ser calmantes. Si deseas animar a tu ser querido a mantenerse despierto y activo durante el día, prueba los aceites de bergamota, jazmín, menta, romero o un cítrico como toronja, lima o naranja. Prueba para ver a cuáles responde tu ser querido.

Los aceites esenciales también se pueden utilizar de varias formas, incluso para la aromaterapia. (Nosotros utilizamos el aceite de lavanda en un difusor para nuestro padre, pero también puedes usarlos para perfumar una mota de algodón o mezclarlos con agua y rociarlos en el aire). Consulta con un médico u otro profesional para asegurarte de que estás usando aceites esenciales de manera segura, ya sea de manera tópica o como aromaterapia. Pueden ser potentes, así que asegúrate de usar las cantidades y diluciones adecuadas.

9. Utiliza el poder curativo del masaje

Nunca subestimes el valor de un masaje de manos o pies para relajar los músculos tensos y promover las hormonas del bienestar. Por ejemplo, en la época en que papá experimentaba con mayor intensidad el síndrome vespertino, solíamos preparar un baño de pies caliente con hierbas y aceites esenciales, y remojábamos y masajeábamos sus pies aproximadamente una hora antes de que comenzara su efecto, lo que ayudaba mucho a aliviar esa transición.

Siempre le encantaba que le dieran masajes en la cabeza y se la rascaran, así que enseguida se calmaba cuando lo hacíamos. También disfrutaba de un masaje profesional una vez a la semana, cuya regularidad lo ayudaba. Un abrazo cariñoso o agarrarle las manos puede calmar a tus seres queridos física y emocionalmente, logrando que se rompa el ciclo de ansiedad.

10. Prueba la medicina complementaria

Por ejemplo, la medicina china tradicional incluye acupuntura, masaje tuina, hierbas medicinales chinas y otras técnicas. La acupuntura se ha usado para tratar la ansiedad y la depresión durante muchas generaciones y la medicina occidental la está aceptando cada vez más. Empecé a llevar a papá a sesiones de acupuntura para ayudar con la tristeza, la depresión y la ansiedad, y me daba gusto ver cómo lo relajaba; él continuó con la medicina china tradicional durante los últimos cinco años de su vida. Las sesiones comenzaban con un masaje tuina corto para calmarlo (muy importante), y normalmente se dormía durante los tratamientos. Debido a que el síndrome vespertino le causaba principalmente ansiedad, la acupuntura y las hierbas medicinales chinas que le recetaba su médico ayudaban a aliviar sus síntomas. Habla con el médico de tu ser querido sobre esta opción y encuentra un médico especializado en medicina china tradicional que entienda la demencia.

11. Usa las hierbas, los suplementos y los medicamentos con prudencia

Consulta con el médico sobre medicamentos que podrían ayudar con los síntomas, como los ansiolíticos y antidepresivos. Asegúrate de preguntar sobre los posibles efectos secundarios y monitorearlos; para algunas personas con demencia, los medicamentos sedantes pueden causar el efecto contrario (esto le sucedió a mi padre). (Un psiquiatra especializado en geriatría es un excelente recurso).

También pregunta sobre hierbas y suplementos, tales como la melisa, la valeriana, la manzanilla, el kava y la albahaca sagrada. Existen muchos suplementos que afirman calmar y reducir el estrés, entre estos la melatonina, el magnesio y las vitaminas B, C y E. Algunos estudios de investigación han indicado que tomar melatonina por la noche puede disminuir los comportamientos asociados con el síndrome vespertino. Pregúntale al médico de atención primaria de tu ser querido o al especialista en demencia sobre el uso y la dosis de melatonina y otros suplementos.

El manejo del síndrome vespertino exige ser creativo, flexible y comprensivo, y contar con capacidad de observación a medida que intentamos determinar los factores desencadenantes de nuestros seres queridos y qué hacer respecto al comportamiento. Cada persona con demencia es distinta a las demás, por lo que debes estar preparado para probar varias estrategias y tratamientos. Algunos quizás no funcionen, pero otros darán resultado. Los éxitos podrían ser temporales o intermitentes. Pero incluso un poquito de éxito puede aliviar en gran medida la ansiedad que siente tu ser querido, además de tu propio estrés.

Nota del editor: Este artículo, publicado originalmente en mayo del 2017, se ha actualizado para reflejar que el padre de Amy falleció en el 2018 y se actualizó con nueva información en junio del 2023.

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