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Avances en la atención médica móvil ayudan a los adultos mayores y a sus cuidadores

Los expertos esperan una "explosión" de interés por los servicios en el hogar, pero hay escasez de trabajadores calificados.

Una mujer realizando una videollamada con su médico.

Marko Geber/Getty Images

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El sector de la salud está experimentando una gran transformación, con un énfasis en acelerar la posibilidad de que los adultos mayores reciban atención médica en sus propios hogares en lugar de en hospitales y centros de cuidados a largo plazo. Los avances pueden ahorrar tiempo a los cuidadores familiares al reducir el número de visitas al médico que hacen al acompañar a su ser querido. También pueden mejorar notablemente la calidad de vida de la persona que recibe los cuidados.

Sin embargo, muchos pacientes encuentran obstáculos en el camino, desde la cobertura irregular de Medicare hasta el acceso limitado a los servicios en el hogar fuera de las grandes ciudades.


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Impulsados por la pandemia de COVID-19, los proveedores de atención médica están ampliando rápidamente los servicios de telemedicina y a domicilio que ofrecen para proporcionar un mejor cuidado a sus pacientes. Algunos grupos médicos grandes han adoptado tecnología futurista para atender a sus pacientes a distancia.

Imagina esto: un médico de un hospital en Washington, D.C., solicita una ecografía de la pierna de un paciente y un ecocardiograma de su corazón. Ambos procedimientos se realizarán, pero no en el hospital. En cambio, tendrán lugar en el hogar del paciente.

O esto: un médico de Mayo Clinic determina que un paciente confinado en el hogar necesita una infusión de antibióticos con urgencia. El médico avisa a un farmacéutico local. Luego, un equipo de salud, con la ayuda de un software, organiza la entrega del medicamento y el equipo al hogar del paciente, donde un enfermero administra la infusión. Tiempo, de principio a fin: menos de 30 minutos.

Sin embargo, estos avances no están disponibles para muchos adultos mayores con Medicare. De hecho, solo el 10% de los dos millones de beneficiarios de Medicare, que se calcula que están confinados en su hogar a nivel nacional, tienen acceso a los servicios de atención médica en el hogar, señaló el doctor Eric De Jonge, director de Geriatría del MedStar Washington Medical Center en Washington, D.C. Otro reto: la mayoría de los hospitales y clínicas que están a la vanguardia están ubicados en grandes áreas metropolitanas.

En respuesta, la American Academy of Home Care Medicine ha solicitado a las autoridades federales que proporcionen suficiente dinero para cubrir los costos de los grupos de cuidados que atienden a los adultos mayores más enfermos y discapacitados en el hogar.

Negocio en auge

Nuevos proveedores están entrando en el mercado de cuidados en el hogar, como Amazon y Best Buy. CVS Health proporciona servicios de infusión en el hogar y un proyecto de diálisis a domicilio para los adultos mayores.

La Mayo Clinic ya cuenta con centros de salud afiliados en todo el país. Ahora se ha asociado con Kaiser Permanente, con sede en Oakland, California, y con Medically Home Group, de Boston, para acelerar su programa de atención médica en el hogar para adultos mayores.

En la actualidad, esta colaboración permite realizar radiografías de tórax, abdominales y óseas, así como ecografías en el hogar, explica el Dr. Michael Maniaci, líder del programa Advanced Care at Home de Mayo.

Y la tecnología avanza rápidamente.

Los pacientes de trasplante de médula ósea normalmente se recuperan en un hospital durante 14 a 21 días. Ahora pueden recuperarse en el hogar, señala Maniaci, "y un día esperamos que los trasplantes de médula ósea y la quimioterapia se realicen en el hogar".

Pero la amenazante escasez de trabajadores podría frenar el crecimiento de la atención en el hogar, advierte el Dr. Kristofer Smith, director clínico de Prospero, una empresa de cuidados para adultos mayores con sede en Boston.

"En los próximos cinco años, creo que se producirá una explosión de interés en este campo", dijo Smith. "La fuerza laboral generará un embotellamiento cada vez mayor".

Telesalud

La telemedicina se impuso durante el comienzo de la pandemia de COVID-19. En marzo del 2020, las autoridades federales intervinieron para que los servicios de telesalud fueran más accesibles para los pacientes de Medicare. Un paso clave fue la decisión de que Medicare cubra los costos de las visitas de seguimiento rutinarias a través de telesalud.

La telesalud se ha convertido en una parte rutinaria de la atención médica. Durante una sesión de telesalud, los pacientes pueden informar sus signos vitales a los médicos utilizando equipos simples, que incluyen:

  • Aparato automático para medir la presión arterial y la frecuencia cardíaca

  • Termómetro sin contacto

  • Oxímetro de pulso para tomar el pulso y medir el oxígeno

Los pacientes también pueden aprender a medir su frecuencia respiratoria.

Clínicas móviles de servicios médicos

Las clínicas móviles de servicios médicos son cada vez más populares para realizar exámenes de salud general, mamografías y exámenes de detección de cáncer de pulmón. Aunque normalmente no hacen visitas al hogar, pueden ofrecer un lugar práctico en el vecindario para hacerse pruebas o un examen físico.

Actualmente hay 2,000 unidades móviles en funcionamiento, dice Mollie Williams, profesora de la Facultad de Medicina de Harvard que supervisa el Mobile Health Map (enlace en inglés), una herramienta en línea para localizar estas clínicas a nivel nacional. Ella anticipa que ese número aumentará a 3,000 en los próximos cinco años.

Williams también es directora ejecutiva de The Family Van, (enlace en inglés), una clínica móvil sin fines de lucro afiliada a Harvard que da servicio a los vecindarios desatendidos de Boston. Dos camionetas similares en el condado de Montgomery, Maryland, operadas por la organización sin fines de lucro MobileMed, tratan a los pacientes fuera de las iglesias y en un centro comunitario, dijo la vocera Michele Levy.

Clínicas como estas están representadas por la Mobile Healthcare Association, una organización sin fines de lucro con sede en San Luis.

"Lo que une a nuestros miembros es que están impulsados por su misión", dijo su directora ejecutiva, Elizabeth Wallace. "Quieren disminuir las disparidades. Eso puede significar ir a un campamento para personas sin hogar o hacer mamografías en un supermercado".

11 preguntas para hacerle a tu médico

Si tú o tu ser querido nunca han recibido atención en el hogar, no dudes en hablar con tu médico o con otros proveedores de atención médica sobre lo que puedes esperar. Aquí hay 11 preguntas sugeridas por médicos y otros expertos.

  1. ¿Quién se encarga de mi atención en el hogar?

  2. ¿Quién vendrá a mi hogar?

  3. ¿Cuánto tiempo pasarán aquí?

  4.  ¿Con qué frecuencia volverán?

  5.  ¿Qué capacitación han recibido?

  6. ¿Cuánto costará y quién lo pagará?     

  7. ¿Qué capacitación necesitamos mi familia y yo?

  8. ¿Qué equipo necesitaré?

  9.  ¿Puedo confiar en los equipos portátiles más pequeños?

  10. ¿Qué pasa si se interrumpe la electricidad?

  11. ¿Cómo ha sido la experiencia de otros pacientes?

Odontología

La mayoría de los dentistas trabajan únicamente en sus consultorios. Pero algunos hacen visitas al hogar, como Charles Doring, un dentista en Rockville, Maryland, que viaja equipado con un gabinete portátil sobre ruedas donde lleva una máquina de rayos X portátil, un compresor, un dispositivo de succión y su linterna frontal.

Las unidades dentales móviles han estado surgiendo en todo el país, muchas de ellas diseñadas para adultos mayores, incluidas algunas que prestan servicio a centros de vida asistida y hogares de ancianos. Pero normalmente no visitan hogares particulares.

Paul Glassman, profesor de Odontología de California, ideó un enfoque diferente, llamado Virtual Dental Home (enlace en inglés).

Utiliza la telesalud para conectar a los dentistas en sus consultorios con higienistas dentales que pueden visitar a los pacientes en sus hogares, dijo Glassman, decano asociado de Investigación y Participación Comunitaria en la Escuela de Medicina Dental de California Northstate University en Elk Grove. 

Las leyes que rigen el papel de los higienistas varían de un estado a otro, pero en algunos estados, incluido California, pueden obtener licencias especiales que les permiten tratar a los pacientes confinados en el hogar con empastes provisionales.

Medicare no cubre la mayoría de los cuidados y procedimientos dentales (enlace en inglés), incluidas las limpiezas, los empastes, las extracciones y las dentaduras postizas. Algunos planes de Medicare Advantage incluyen tratamientos, por lo que debes revisar detenidamente si el cuidado dental está cubierto en tu plan.

Diálisis

Miriam Godwin es directora de Política de Salud de la National Kidney Foundation, con sede en la ciudad de Nueva York. La mayoría de los residentes de Estados Unidos con enfermedad renal irreversible deben viajar a un centro de diálisis para recibir tratamiento, escribió Godwin en un correo electrónico.

"Estados Unidos tiene tasas mucho más bajas de diálisis en el hogar —aproximadamente el 15%— que otras naciones desarrolladas, donde la diálisis en el hogar puede acercarse al 80%", dijo Godwin. Sin embargo, con la esperanza de cambiar las cosas, el Gobierno anterior estableció el objetivo de que el 80% de los pacientes recibieran diálisis en el hogar para el 2025, dijo.

Los dos tipos principales de diálisis son la diálisis peritoneal y la hemodiálisis en el hogar. Las prescripciones —es decir, la cantidad de diálisis que se recibe y el horario— pueden adaptarse a los horarios y preferencias del paciente. 

¿Quién se beneficia más? "Realmente, cualquiera que no quiera hacer el viaje de ida y vuelta a un centro tres veces por semana", dijo Godwin. Eso puede incluir a personas con familias, quienes cuidan a otros familiares y quienes trabajan, dijo, así como a estudiantes y viajeros frecuentes.

Los pacientes han sido especialmente vulnerables a la COVID-19, debido a sus enfermedades subyacentes y porque la mayoría de ellos tenían que depender de los centros de diálisis, donde el distanciamiento social era difícil, dijo Godwin.

Medicare cubre la mayor parte de los costos de la diálisis, pero no cubre los costos del personal que asiste a los pacientes de diálisis en sus hogares. Asegurar ese reembolso es un objetivo clave de la National Kidney Foundation, dijo Godwin.

Recolección de muestras

Nathan Cron es presidente de una empresa sin fines de lucro que recolecta muestras de sangre, heces, orina y esputo. Su empresa, la National Phlebotomy Provider Network, con sede en Las Vegas, pone en contacto a los pacientes con técnicos que los visitan en sus hogares para recoger las muestras que serán analizadas por laboratorios independientes.

"Desde el comienzo de la pandemia, el interés y la utilización de nuestros servicios de recolección de muestras en el hogar ha aumentado significativamente", escribió Cron en un correo electrónico.  

Los clientes de su empresa incluyen Kaiser Permanente, centros de cuidados residenciales y miles de pacientes individuales.

Otros avances clave en la atención en el hogar

Rayos X: las máquinas de rayos X portátiles han ganado popularidad y calidad en los últimos años, lo que permite a los pacientes quedarse en casa en lugar de esperar en una sala de emergencias ajetreada. Medicare pagará las radiografías portátiles  (enlace en inglés) si se cumplen ciertas condiciones.

Tratamiento intravenoso: esto puede ser necesario (enlace en inglés) cuando un paciente llega a casa después de una hospitalización donde recibió dosis altas de antibióticos, medicamentos contra las náuseas o líquidos adicionales. Un enfermero puede ir al hogar para administrar el medicamento. O un cuidador, un amigo o incluso el paciente pueden aprender a manejar el equipo intravenoso. Medicare pagará (enlace en inglés) el equipo de infusión en el hogar, los suministros, las visitas de enfermeros, la capacitación y el seguimiento de los cuidadores.

Administración de la atención de enfermedades crónicas: Medicare paga al personal médico por los servicios de administración de la atención médica (enlaces en inglés) que brindan a los pacientes que tienen dos o más enfermedades crónicas graves —por ejemplo, artritis y diabetes— que se espera que duren al menos 12 meses y cuya atención se prevé que dure ese tiempo. Estos servicios se clasifican como atención médica en el programa de pago por servicio de Medicare, por lo que el paciente es responsable del 20% del costo (a menos que adquiera un seguro complementario para ayudar a cubrir el déficit).

Un médico suele administrar la atención del paciente, enumerando sus problemas de salud y sus objetivos y elaborando un plan de atención integral. El médico puede coordinar con una agencia de atención médica a domicilio que envíe cuidadores al hogar. 

"Es muy beneficioso asegurarse de que el médico de atención primaria, la agencia de atención médica a domicilio y otros proveedores estén al tanto de los cambios que se producen en el estado de salud de los pacientes, como los cambios de medicación, las caídas recientes, las visitas recientes a las salas de emergencia o el tratamiento en curso de una enfermedad crónica", dijo Zach Gaumer, experto en políticas de Medicare con sede en Washington, D.C.

La National Association of Chronic Disease Directors (enlace en inglés), con sede en Decatur, Georgia, ofrece ayuda a quienes padecen enfermedades crónicas, y en su sitio web se pueden encontrar consejos para medir la presión arterial (enlace en inglés) o sobre cómo hablar con tu médico sobre un diagnóstico de cáncer (enlace en inglés).

Nota: es importante que consultes con tu proveedor de atención médica para asegurarte de que los tratamientos que se mencionan aquí están cubiertos por tu plan de Medicare. 

La American Academy of Home Care Medicine (enlace en inglés) mantiene una guía en línea de las agencias de atención domiciliaria en cada estado.

Deborah Schoch colabora con artículos sobre temas de salud y ciencia. Tiene una larga trayectoria en periodismo, y su trabajo más reciente ha sido para AARP, The New York Times y KNBC-TV Los Angeles.