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La Administración del Seguro Social crea una oficina que se centrará en las relaciones con las tribus

La iniciativa tiene como objetivo mejorar la entrega de beneficios y servicios a las comunidades indoamericanas.

Mujer en una reserva Navajo al norte de Arizona

GRANDRIVER / GETTY IMAGES

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La Administración del Seguro Social (SSA) ha establecido la Oficina de Asociaciones de Indígenas Nativos de los EE.UU. para representar y defender mejor los intereses de las comunidades tribales (en inglés).

Al anunciar la iniciativa (en inglés) el 4 de octubre, la SSA señaló que la nueva oficina “aumentará y centralizará” los esfuerzos para administrar programas y políticas que afectan a las poblaciones indoamericanas y nativas de Alaska (AIAN), y servirá como el punto de contacto principal del Seguro Social sobre asuntos tribales para todas las partes interesadas.

La oficina “proporcionará una plataforma para seguir desarrollando y manteniendo una presencia significativa entre las comunidades indoamericanas a fin de garantizar la prestación eficaz de los servicios del programa para las personas con discapacidades, los jubilados y las poblaciones de edad avanzada”, indica Nancy Berryhill, funcionaria de consultas tribales de la SSA, en un comunicado a AARP.

Las organizaciones que representan a las poblaciones AIAN observan de cerca una iniciativa destinada a abordar lo que según ellos son desigualdades y negligencias que datan de hace mucho tiempo.

El líder de una organización sin fines de lucro centrada en la mejora de la salud en las comunidades indoamericanas subraya que la nueva oficina refleja la atención que se debería haber prestado desde hace mucho a grupos que históricamente han estado poco representados en el sistema del Seguro Social y que tienen una “reticencia innata” a confiar en los funcionarios del Gobierno debido a las injusticias históricas.

“El Gobierno federal ha tomado conciencia de que los indoamericanos han sido desatendidos”, afirma Tom Anderson, director ejecutivo de la Association of American Indian Physicians, con sede en Oklahoma City.


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Señales de cambio

Las tribus nativas están reconocidas como naciones soberanas a nivel federal. Anderson, un miembro de la nación cherokee que creció en la reserva de la nación Osage de Oklahoma, señala que, en el pasado, los organismos gubernamentales que establecían enlaces tribales solían recurrir a personas que no pertenecían a las tribus y “no entendían la situación” para dirigir las actividades de alcance.

Observa que ha visto señales de cambio bajo la administración Biden, como los nombramientos de Deb Haaland como la primera secretaria indígena de gabinete, al frente del Departamento del Interior; Lynn Malerba como la primera tesorera indígena de Estados Unidos; y Lauren King y Sunshine Suzanne Sykes como juezas federales.

La nueva oficina de la SSA surgió a raíz de una directiva presidencial (en inglés) del año pasado para que los organismos federales trabajen en pro de la equidad racial y apoyen mejor a las comunidades desatendidas. Abrió sus puertas el 1.º de octubre con Berryhill como directora interina y un solo miembro del personal.

Berryhill explica que está elaborando un plan estratégico para la oficina y que incorporará a otros funcionarios de la plantilla actual de la SSA. Sus prioridades incluyen aumentar las consultas del organismo con las tribus, redoblar los esfuerzos de alcance y educación para las comunidades tribales y mejorar la prestación de servicios.

Obstáculos a los beneficios

Entre estos esfuerzos se incluyó una visita en agosto de la comisionada interina de la SSA, Kilolo Kijakazi, y de otros funcionarios federales a la tribu spokane para hablar sobre la mejora de los servicios y visitar la reserva de la tribu en Wellpinit, Washington.

“Visitaron la tribu spokane y nos preguntaron cómo el Seguro Social nos afecta y cómo afecta a nuestros clientes, y cuáles son los obstáculos para recibir el Seguro Social, y qué estaban haciendo bien y mal”, explica Christopher Zilar, que no es indoamericano y que trabaja para la tribu como director de rehabilitación vocacional. “Ciertamente, tuvimos mucho que decir en respuesta”.

“Presentamos ejemplos en los que las personas tienen miedo de solicitar beneficios”, sobre todo por discapacidad, añade Zilar. “Se les dice a las personas que se les denegarán los beneficios y que tendrán que hacer la gestión cinco o diez veces”.

Otro posible obstáculo radica en las complejas disposiciones legales en torno a algunas formas de ingresos de los miembros de las tribus que pueden afectar su situación fiscal y su derecho a recibir beneficios. “La cuestión se reduce a la educación de los empleados [de la SSA] que intentan inscribir a los indoamericanos [y a los nativos de Alaska] para los beneficios y no están al tanto de las exclusiones de ingresos para estos grupos“”, aclara Anderson.

Por ejemplo, algunos indoamericanos, en particular en Alaska y en la región noroeste del Pacífico, perciben ingresos procedentes de la pesca que no están sujetos a impuestos sobre la renta, ni a los impuestos sobre la nómina que financian en gran medida el Seguro Social, en virtud de los tratados de Estados Unidos con sus tribus.

“Es complicado, porque muchas tribus perciben ingresos a través de prácticas culturales”, explica W. Ron Allen, jefe de la tribu s’klallam de Jamestown en el estado de Washington. “A menudo no aparecen en los registros del Seguro Social y no realizan pagos al Seguro Social. Muchos de ellos nunca hicieron aportaciones”.

“Cauteloso optimismo”

Allen también forma parte de los Grupos de Asesoramiento Técnico Tribal (TTAG, Tribal Technical Advisory Groups) del Departamento del Tesoro y de los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid. Fue uno de los más de 300 representantes de las comunidades AIAN que asistieron a una reunión de consulta virtual de las tribus que la SSA organizó en septiembre a nivel nacional para recabar comentarios sobre la oficina de asociaciones.

“Señalé que hay 574 tribus y que todas ellas tienen derecho a recibir diferentes tipos de beneficios sociales generales. Las tribus necesitan saber a quién llamar para rectificar estos problemas”, advierte.

Anderson explica que siente “cauteloso optimismo” sobre el esfuerzo de la SSA.

“Creo que se ha planificado y reflexionado mucho sobre el desarrollo de esta oficina y tengo la esperanza de que significará un cambio para los nativos de Alaska y los indoamericanos”, dice.

“Estamos entusiasmados con la reciente formación de su Oficina de Asociaciones de Indígenas Nativos”, afirma Rico Frias, miembro de la nación Chihene Nde de Nuevo México y director ejecutivo de NAFOA, una asociación de funcionarios de finanzas tribales. “Este esfuerzo dedicado a establecer buena comunicación con las tribus y con los indoamericanos y nativos de Alaska que reúnen los requisitos es un paso necesario para reducir los obstáculos de acceso a los beneficios pertinentes”.


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Las poblaciones indoamericanas y el Seguro Social

Un estudio del 2012 de la Administración del Seguro Social, (en inglés) basado en la información de la encuesta American Community Survey de la Oficina del Censo de EE.UU. del 2005 al 2009, documentó el uso de los beneficios entre las comunidades indoamericanas y nativas de Alaska. Estas son algunas de sus conclusiones:

  • Entre los miembros de las tribus, el 15.4% informaron que recibían beneficios del Seguro Social, en comparación con el 18.9% de la población general.
  • La brecha fue aún mayor para las personas que reportaron tener discapacidades: el 37.9% en las poblaciones AIAN y el 52.1% en la población general.
  • Alrededor del 20% de los beneficiarios de las poblaciones AIAN vivían por debajo del umbral de pobreza, casi el doble de la tasa de la población general.
  • Las personas de las poblaciones AIAN tenían más probabilidades que otros grupos de recibir la Seguridad de Ingreso Suplementario (SSI), un beneficio administrado por la SSA para personas con bajos ingresos y activos limitados, pero recibían pagos mensuales de SSI más bajos en promedio.
  • Los funcionarios del Seguro Social aclaran que actualizar estos datos será una de las tareas de la nueva Oficina de Asociaciones de Indígenas Nativos.

Fuente: Administración del Seguro Social (SSA)

Sharon Jayson es una escritora colaboradora que cubre temas de salud, familia, envejecimiento y jubilación. Como reportera de planta de USA Today, cubrió temas como el comportamiento y las relaciones. Además, ha escrito para Kaiser Health News, The Washington Post y la revista Time.