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¿Pueden los hombres hacer nuevos amigos después de los 50?

La soledad puede tener un impacto negativo en la salud y el bienestar. Te mostramos cómo entablar buenas amistades.

Los hombres de este país están pasando por una sequía de amistades que lleva a una vida mucho más solitaria.

Pero no tiene que ser siempre así. Después de los 50 parecería que es complicado establecer conexiones, pero la actitud y las estrategias acertadas pueden ayudar a los hombres a descubrir nuevas amistades y a profundizar las que van entablando en cada etapa de la vida.

spinner image Grupo de hombres de una liga de bolos
Getty Images

Con frecuencia es tan solo cuestión de práctica. Todd Adams, de 50 años, de Elmhurst, Illinois, ha priorizado forjar amistades con otros hombres durante 20 años, desde que se dio cuenta tras una década de amistad que no sabía mucho sobre la vida personal de sus compañeros de la universidad. En ese entonces, Adams decidió que quería amistades más profundas y comenzó a reunir un grupo de hombres en la sala de su casa para conectarse de otras formas que no fuera con los deportes o el alcohol. Conocido hoy en día como MenLiving (en inglés), el grupo organiza aproximadamente 400 encuentros virtuales y en persona por año para una creciente comunidad de unos 1,600 hombres​.

“Existe una necesidad apremiante de amistades entre los hombres de todas las edades, pero en particular para los que se han jubilado”, dice Adams. “Tantos hombres me han dicho que cuando desaparece su ‘identidad’ como generadores de ingresos, también se desvanece el valor que sienten por sí mismos. Esa situación puede percibirse como muy alienante y solitaria”​.

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Las amistades masculinas decaen después de la jubilación

Los hombres del país están sufriendo una “recesión de amistades” (en inglés), según el Survey Center on American Life del American Enterprise Institute. La encuesta de esa organización halló que el porcentaje de hombres con al menos seis amigos íntimos cayó a la mitad en los últimos 30 años, del 55% en 1990 al 27% en el 2021. En el mismo período, el porcentaje de hombres sin ningún amigo íntimo aumentó cinco veces, del 3 al 15%.

Según la encuesta, hasta los hombres más sociables están teniendo dificultades. Cuando les pidieron reflexionar sobre sus interacciones sociales más recientes, solo el 30% de los hombres dijeron que habían tenido una conversación privada con un amigo en la que compartieron sentimientos personales, y solo el 21% dijeron que un amigo les había brindado apoyo emocional.

Hay mucho que perder sin amigos y mucho que ganar con tenerlos, dice el psicólogo clínico Marc Schulz, director adjunto del estudio de Harvard sobre el desarrollo de los adultos (Harvard Study of Adult Development). Este estudio, establecido en 1938, dedicó 84 años a seguir la vida de más de 700 hombres a medida que envejecían para descubrir los determinantes biológicos y sociales de la felicidad.

“Los días en que pasaban más tiempo con otros, incluidos amigos y conocidos, se sentían más felices”, dice Schulz, coautor de The Good Life: Lessons from the World’s Longest Scientific Study of Happiness.

La felicidad, o la falta de ella, afecta la salud física también. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), el aislamiento social aumenta considerablemente el riesgo de muerte prematura y se asocia con mayores riesgos de demencia, enfermedad cardíaca, derrame cerebral y depresión. Hasta puede ser mortal. Los hombres mayores de 50 representaron más de un tercio de todas las muertes por suicidio, y los hombres mayores de 75 tienen un índice más alto de suicidio que cualquier otro grupo de edad o género, según los CDC.

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Interfieren las nociones de la masculinidad tradicional

¿Por qué parece que a los hombres les cuestan las amistades? La raíz de este problema es cómo la sociedad define el género, dice el Dr. Robert Garfield, psiquiatra y terapeuta de familia, y autor de Breaking the Male Code: Unlocking the Power of Friendship, quien además integra la junta del The Men’s Center for Growth & Change en Filadelfia.

“Nuestra cultura dicta que las mujeres son las que se relacionan mientras que los hombres son los solitarios”, dice Garfield. “Los hombres proveen y protegen, pero no se conectan”.​

Schulz ha observado esa dinámica en hombres heterosexuales casados. “Los hombres de nuestro estudio…eran de una generación en la que delegaban la organización de los encuentros sociales a sus esposas”. “Si se los dejaba solos, no establecían esas conexiones”.​

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A los hombres solteros —que nunca se casaron, divorciados o viudos— les va incluso peor porque carecen de esas conexiones dispuestas por su cónyuge, señala Kristal DeSantis, terapeuta matrimonial y familiar certificada y autora de Strong: A Relationship Field Guide for the Modern Man. Independientemente de su estado civil, ella dice que los hombres de mayor edad son particularmente vulnerables a aislarse una vez que se jubilan.

“Cuando ya no tienes que ir al trabajo —sin reuniones con colegas o sin tener que cultivar una red de contactos en los congresos—, desaparecen inclusos esos puntos de contacto”, dice DeSantis.​

Lo que agravan los desafíos de los hombres aún más son las nociones tradicionales de la masculinidad. “Uno de los aspectos de la masculinidad es proyectar competencia y confianza, y negar que se necesita ayuda”, continúa DeSantis. “Es exactamente lo opuesto de lo que se precisa para tener amistades”.​

Los científicos sociales describen los estereotipos masculinos como una "caja de la masculinidad". “No se nos permite sentir miedo, tristeza o alegría porque esas emociones carecen de capital social”, dice Adams. “Pero esas son las emociones que tenemos que ser capaces de expresar para trabar amistades”.​

Ejercita el músculo de la amistad

A pesar de todo eso, los hombres mayores pueden establecer buenas amistades. Adams dice que el secreto es la intencionalidad: “los amigos no caen del cielo”.

La intencionalidad comienza con la iniciación, es decir dar el primer paso para establecer el contacto.

“Muchos pensamos que las personas tienen su propia vida y no quieren molestarse. Pero todo lo que tienes que hacer es abrir la puerta”, dice DeSantis. “Cuando lo hagas, descubrirás que las otras personas están en tu misma situación”.

Ella sugiere armarte de temas para iniciar una conversación sobre libros, pódcast u otros intereses. Luego invita a la persona a almorzar, a salir a caminar o a tomar un café.

Hacerlo requiere habilidades que deben practicarse y refinarse, según Schulz, quien compara el acondicionamiento social con el acondicionamiento físico. “Si no ejercitas el músculo de la socialización, tus relaciones se marchitarán”, dice él.​

Para ayudar a que florezcan las nuevas amistades, Schulz sugiere programar encuentros frecuentes. “En vez de decir: ‘A ver si salimos en algún momento’, una de las cosas que he estado haciendo es sacar mi calendario y decir: ‘Estoy libre en esta fecha; hagámoslo’”, dice. “Es importante aprovechar el momento”.​

También hay muchas maneras de colocarte en situaciones donde puedan prosperar fácilmente las amistades: únete a un grupo de hombres, ofrécete de voluntario, conviértete en mentor o bien organiza o únete a un club, por ejemplo un club de lectura, club de películas, club de póquer, club de jardinería o liga de pickleball. Algunas comunidades incluso ofrecen "cobertizos para hombres" en los que los hombres de mayor edad pueden trabajar al mismo tiempo en proyectos como fabricación de muebles o restauración de antigüedades.

¿Te cuesta dar el primer paso? En vez de obsesionarte con lo que perderás si te rechazan, concéntrate en lo que ganarás si te aceptan. Recuerda que cultivar conexiones fuertes a veces significa ser vulnerable y auténtico.

“Existe evidencia de que, a medida que las personas pasan de la edad mediana a la edad avanzada, se sienten más felices, lo cual desafía nuestras expectativas para la población mayor por todas las complicaciones que enfrentan”, dice Schulz. “Es porque las personas acumulan un tipo de sabiduría emocional al envejecer y parte de esa sabiduría consiste en redoblar esfuerzos en cuanto a las relaciones que les brindan alegría y conexión”.

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