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Una veterana condecorada y con graves lesiones emprende una nueva misión

Gretchen Evans, de 62 años, dice que continúa sirviendo y ayudando a los demás después de dejar el servicio militar.


spinner image Collage de imágenes de Gretchen Evans a lo largo de su vida
Cortesía Gretchen Evans

Bajo intenso fuego de mortero en Afganistán, Gretchen Evans fue lanzada de cabeza a un búnker cuando intentaba poner a salvo a sus tropas. Días más tarde despertó con una lesión cerebral traumática y pérdida permanente de la audición, lo que puso fin a su carrera militar de 27 años como una de las veteranas más condecoradas en la historia del país. A pesar de estos contratiempos, perseveró y transfirió su determinación inquebrantable a la vida civil, donde ahora es mentora, asesora y activista comunitaria.

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Evans se alistó en 1979, a los 19 años y midiendo solo cinco pies de altura, con la intención de mantenerse y aprender nuevas destrezas.

“Sin embargo, muy pronto me di cuenta de que prestar servicio en las Fuerzas Armadas iba a ser una carrera para mí”, dice. “Me encantó la camaradería, la estructura, el sentido de misión y propósito, y saber que contribuía a una gran causa común”.

Después del entrenamiento básico, Evans se convirtió en agente de contrainteligencia y aprendió a hablar alemán e italiano con fluidez. Su pequeña estatura la ayudó a pasar inadvertida como espía en operaciones de contraterrorismo en Italia, Centroamérica y el Medio Oriente. También asumió funciones de liderazgo en múltiples interacciones de combate y la desplegaron en muchas capacidades, incluso como paracaidista.

Al final de su carrera militar, Evans había alcanzado el grado de sargento mayor de comando, el rango más alto que puede ocupar un soldado alistado en el Ejército. En el 2006, durante su último despliegue, supervisó la seguridad y el personal de todas las bases militares de Estados Unidos en Afganistán, que incluían 30,000 tropas de infantería.

Abrirse paso en las Fuerzas Armadas como mujer

“Fue un reto ocupar el puesto de sargento mayor de comando como mujer, porque no había muchas de nosotras y era difícil hallar otras mujeres que sirvieran de ejemplo”, explica Evans. “Lo que sí me benefició fue que cuando encontré ejemplos de buen liderazgo, me esforcé por adoptar esas cualidades y aplicarlas a mi propio estilo de liderazgo. El género no fue un factor en este proceso”.

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Aunque se enfrentó a desafíos en el camino, Evans se concentró en establecer un buen ejemplo para sus soldados y para otras mujeres en las Fuerzas Armadas: “Sabía que tenía que trabajar duro, superar las expectativas, ser excepcional y tratar de dejar que mi trabajo hablara por sí mismo”.

Como es natural, a Evans le complació mucho cuando surgieron oportunidades para las mujeres en todas las áreas profesionales. Pero una parte de ella lamentaba no haber tenido las mismas oportunidades durante su tiempo en el servicio.

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“Aun así, a través de mis acciones, espero haber estado entre las pioneras que abrieron paso a las mujeres militares de hoy y del mañana para competir por cualquier cargo que deseen”, señala. “Creo que es necesario lograr aún más progreso. Pero cada día veo a las mujeres lograr puestos de liderazgo que no eran posibles hace años. Estos avances son muy positivos; espero que continúen”.

Evans expresó que la parte más memorable de su carrera fue ver a los soldados que había entrenado y orientado triunfar en sus objetivos profesionales.

Una transición a la vida civil

Después de regresar a Estados Unidos de Afganistán, Evans tuvo dificultades para reintegrarse a la vida civil y encontrar trabajo, ya que tenía problemas de trastorno de estrés postraumático (TEPT). A pesar de sus lesiones, Evans se considera una persona con habilidades mixtas, en vez de discapacitada. Después de perder la audición, aprendió a leer los labios por su cuenta.

“Pasé casi toda mi vida adulta en las Fuerzas Armadas, y es un estilo de vida muy diferente al de la mayoría de las personas. Aprender a abrirme paso en la vida civil conllevó un verdadero esfuerzo”, dice. “Una vez más, no había muchos ejemplos que pudiera seguir para la transición a la vida civil”.

Acredita a numerosas organizaciones de servicios para veteranos por ayudarla a adaptarse al mundo civil, como Wounded Warrior Project, No Barriers y America’s VetDogs, que le proporcionó su propio perro de servicio.

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En la actualidad, Evans, de 62 años, participa localmente en organizaciones como Vet2Vet Maine y la American Legion. A nivel nacional, participa en los programas que se ofrecen a través de Wounded Warrior Project.

También fundó y formó un equipo de carreras adaptativo, Team Unbroken, que compitió en World’s Toughest Race: Eco-Challenge Fiji, una larga expedición de varios días filmada que se transmite en Amazon Prime Video.

“Seguimos compitiendo. Pero más importante aún, hablamos a nivel nacional sobre nuestras historias personales y como equipo. Cada persona en el equipo vive con una lesión, una enfermedad o un trauma que ha cambiado su vida”, dice. “Al contar nuestras historias y demostrar nuestros logros a través de la competencia, nuestra esperanza es inspirar a las personas con heridas visibles o invisibles a no dejar que sus lesiones, enfermedades o traumas definan quiénes son o qué pueden lograr”.

Desde el 2020, Team Unbroken ha competido en más de 10 carreras en todo el mundo para crear conciencia sobre los atletas con habilidades mixtas.

“Nunca eres demasiado mayor para probar algo nuevo. Creo que la belleza de envejecer es que has adquirido sabiduría y sabes que el mundo puede ofrecer aventura, conocimientos y felicidad", dice. "Encuentra lo que te hace feliz, y hazlo mientras te mantienes dispuesto a probar cosas nuevas que puedan aumentar tu alegría de vivir. Disfruta de tu vida y halla la manera de hacer algo por los demás”.

(Video en inglés)

Nota de redacción: este artículo, que se publicó originalmente el 8 de marzo del 2022, se ha actualizado con nueva información.

Aaron Kassraie escribe para AARP sobre asuntos de importancia para los veteranos de las Fuerzas Armadas y sus familias. También es reportero de temas generales. Anteriormente, Kassraie cubría temas de política exterior de EE.UU. como corresponsal en la oficina de Washington de Kuwait News Agency y realizaba trabajo de captación de noticias para USA Today y Al Jazeera English.

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