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Los delincuentes extorsionan a los abuelos por dinero en medio de la pandemia

La estafa comienza con una súbita petición de dinero para ayudar a un nieto en peligro.

Hombre sentado en un sofá y escribiendo en su teléfono móvil.

GETTY IMAGES

In English | En medio de la crisis de salud global, el FBI y la policía local están investigando un aumento en las estafas de los abuelos. Solo en Nueva Jersey y Nueva York, unas 100 víctimas han perdido cerca de $1 millón en los últimos meses, según un funcionario.

Las estafas suelen comenzar cuando un delincuente contacta a una persona mayor y se hace pasar por un nieto aterrado que necesita miles de dólares rápidamente para una emergencia, como pagar una factura de hospital o una fianza, dice Greg Takacs, un agente especial auxiliar a cargo de la oficina del FBI en Newark, Nueva Jersey (en inglés).

"Es tan desagradable", dice, ya que estos estafadores se aprovechan de los adultos mayores y explotan el amor y el sentido del altruismo que tienen por los miembros de su familia.

Las estafas son extorsiones rápidas con varios pretextos. El delincuente puede fingir ser un abogado o un fiador judicial, dice Takacs. Y el pariente que dice necesitar mucho dinero no siempre es un nieto; podría ser una sobrina o un sobrino.

Estafas de impostores: familiares y amigos

Estadística que muestra el incremento de la estafa de los abuelos entre 2015 y 2019.

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Esta es la ilustración de la cantidad de tales casos reportados a la red Consumer Sentinel Network de la Comisión Federal de Comercio (FTC). Los casos totalizaron 91,585 desde el comienzo del 2015 hasta el 31 de marzo de este año.

Desde el 2015, unas 91,585 personas han sido víctimas de las estafas de impostores que se hacen pasar por familiares o amigos, dice la FTC.

Los delincuentes apelan al corazón de las víctimas

"En estos días de preocupación por el coronavirus, sus mentiras pueden ser particularmente convincentes", advierte la abogada de la FTC Lisa Weintraub Schifferle. "Apelan a la fibra sensible de la víctima para engañarla y convencerla de que envíe dinero antes de que note que es una estafa", dice. Hay que resistir el impulso de actuar inmediatamente, agrega, "sin importar cuán dramática sea la historia".

Takacs, abogado del FBI durante más de 23 años, dice que llamaron a su propia suegra con la estafa de los abuelos antes del Día de la Recordación. El estafador se hizo pasar por el hijo del oficial del FBI y dijo que estaba en problemas en un lugar fuera del estado donde la familia va de vacaciones. La abuela no mordió el anzuelo y le dijo al "nieto" que llamara a sus padres.

Esa artimaña confirma lo que Takacs dice sucede a menudo antes de que el delincuente contacte a la posible víctima: los estafadores buscan en Facebook y en otras fuentes de información en línea para averiguar las relaciones familiares e inventar una historia falsa.


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Los arrestos interrumpen la actividad de los estafadores

Las investigaciones han llevado a arrestos y cargos, y el FBI está siguiendo pistas en Estados Unidos, Canadá, la República Dominicana y otros lugares, dice Takacs. Entre los recién arrestados está Osvaldo Thomas, de 41 años, un neoyorquino del South Bronx. Se enfrenta a cargos penales por una supuesta ola de delitos en todo el estado de Nueva Jersey y ha sido acusado en los condados de Camden, Middlesex y Sussex.

En Blackwood, Nueva Jersey, le dijo a una víctima que uno de sus nietos había tenido un accidente de auto y estaba preso. Para amplificar la urgencia, también le dijo que el nieto podría tener COVID-19 y "podría no recibir el cuidado adecuado si permanecía varios días en la cárcel", según muestran los registros judiciales del condado de Camden.

La víctima retiró $27,000 de un banco. Un mensajero —supuestamente Thomas— fue a la residencia de la víctima para recoger el dinero, según el expediente.

Una escalada alarmante

El FBI llama a la recogida en casa una "escalada alarmante" de la estafa, ya que en el pasado la víctima solía recibía instrucciones de transferir los fondos a los delincuentes. "Toda vez que un delincuente llega a tu casa, eres extremadamente vulnerable", dice Gregory Ehrie, que acaba de jubilarse como agente especial a cargo en la oficina del FBI en Newark. A veces los ladrones envían un taxi para recoger el dinero, o hacen arreglos para que un taxi lleve a la víctima a un banco para hacer un retiro y envían a un mensajero para recoger el dinero, dice Takacs.

Thomas también fue acusado en una estafa de los abuelos por $18,800 en el condado de Middlesex, donde el expediente dice que él y su auto Toyota Prius blanco están vinculados a estafas que involucran a 11 víctimas mayores en todo el estado.

¿Cómo lo localizó el FBI? Los documentos del tribunal detallan las imágenes de la cámara de vigilancia, una descripción de su Prius y un rastreador GPS que los investigadores colocaron en el Prius el 8 de mayo, cuando la policía estatal lo atrapó en la autopista de Nueva Jersey, en Secaucus.

Thomas también admitió haber aceptado $10,300 de una víctima en Cherry Hill, Nueva Jersey, y "haberlos entregado a sus cómplices por una parte de las ganancias", según muestran los registros del tribunal.

Otro neoyorquino atrapado

En el condado de Hunterdon, Nueva Jersey, la policía arrestó a otro hombre de Nueva York el 30 de abril después de que su cómplice llamara a una víctima y le dijera que su nieto había tenido un accidente por conducir ebrio, dijeron las autoridades. La víctima envió dinero en efectivo por correo, pero las autoridades lo interceptaron antes de la entrega. Después de que el estafador volviera a llamar a la víctima para pedirle más dinero, la policía puso vigilancia y arrestó a Mar F. Moran, de Yonkers, cuando se acercaba a la residencia de la víctima para retirar el dinero.

Moran ha sido acusado de robo por engaño y otros delitos.

Las estafas se extienden más allá de Nueva York y Nueva Jersey

Cecilio Rodriguez-Rivas, de 37 años, fue condenado el pasado mes de diciembre en Atlanta a 13 meses de prisión federal por trabajar en una operación de fraude telefónico con base en su República Dominicana natal. La organización estafó a abuelos de todo Estados Unidos. Diez víctimas le enviaron a Rodriguez-Rivas un total de $92,015 después de que sus cómplices las llamaran y les dijeran que eran un nieto que necesitaba dinero, según los registros de la corte.

A menudo les daban instrucciones a las víctimas para que escondieran el dinero en revistas y las enviaran por correo a una casa en el condado de Gwinnett, en Georgia, donde se alojaba el acusado. Rodriguez-Rivas transfería el botín a sus cómplices en la República Dominicana y obtenía $100 por transacción, según los registros.

Las víctimas, a las que ahora se les debe una restitución, fueron hombres de Florida, Kansas, Luisiana, Minnesota, Nevada y Nuevo México, y mujeres de Arizona, Indiana, Texas y Wisconsin. La pérdida más alta fue de $19,000; la más baja, de $2,225. Solo tomó seis semanas desplumar a las 10 víctimas.

Rodriguez-Rivas fue condenado después de declararse culpable de conspiración de fraude por medios electrónicos y de hacerse pasar por otro hombre al solicitar un pasaporte. Fue liberado el 28 de mayo de un centro penitenciario para reclusos federales en Georgia, según los registros del Bureau of Prisons.

En el FBI, Takacs dice que la oficina del FBI de Newark empezó a ver un aumento a finales del 2019 y los fraudes se han extendido por todo el estado.


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Afecta a toda la familia

Amy Nofziger, que dirige la línea de ayuda de la Red contra el Fraude, de AARP (877-908-3360), también informa de un aumento en las quejas por la estafa de los abuelos en momentos en que las personas están aisladas en casa. Nofziger dice que las estafas tienen un costo financiero y emocional; algunas víctimas han llegado a perder los ahorros de toda su vida.

"Todos estamos muy sensibles en estos tiempos de COVID-19, y estos delincuentes quieren aprovecharse de las emociones", dice. "Y nada es más emocional que pensar que alguien a quien amas está en problemas y necesita tu ayuda".

Incluso los nietos de las víctimas —aunque no tengan culpa— pueden sentir remordimiento y culpa, "así que es algo que realmente afecta a toda la familia", dice Nofziger.

Cómo detener una estafa de los abuelos

Si recibes una llamada de estafa, repórtala a la policía local, al Internet Crime Complaint Center del FBI y a la FTC (en inglés).

Estos son los consejos del FBI y otras autoridades para frustrar la estafa de los abuelos.

  • Usa los controles de privacidad en Facebook y otras redes sociales para limitar lo que los extraños pueden saber sobre ti y tu familia.
  • Cuando sospeches que alguien que te llama o te manda mensajes de texto o correo electrónico es un estafador, tómate un respiro. Desacelera. Comunícate con el miembro de la familia que supuestamente está en problemas y necesita dinero. Estas llamadas pueden llegar tarde en la noche y el fondo puede ser ruidoso, lo que aumenta la confusión. Nunca actúes con prisa.
  • Si sospechas de una estafa, dile directamente al que llama: "No voy a participar en esta conversación". Considera la posibilidad de escribir esto en un papel y mantenerlo cerca de tu teléfono.
  • Si el que llama se hace pasar por un fiador judicial, pregunta dónde está tu pariente y comunícate directamente con ese centro de detención. O llama a tu departamento de policía local, donde los oficiales pueden llamar a la cárcel y verificar la historia.
  • Resiste el impulso de actuar inmediatamente, sin importar cuán dramática sea la historia.
  • Verifica la identidad de la persona que llama. Haz preguntas que un extraño no podría responder. Constata la historia con otra persona de tu familia o tu círculo de amigos, aunque te hayan dicho que la mantengas en secreto.
  • No envíes dinero en efectivo, tarjetas de regalo o transferencias de dinero; una vez que el estafador las recibe, desaparecen.
  • Para más información, lee la guía de la FTC sobre estafas de emergencias familiares (en inglés).
  • Y si recibes una llamada de estafa, repórtala a la policía local, al Internet Crime Complaint Center del FBI (Centro de quejas de crímenes por internet) y a la FTC en ftc.gov/complaint (en inglés).

La Red contra el Fraude, de AARP, puede ayudarte a identificar y evitar las estafas. Inscríbete para recibir nuestras Alertas de vigilancia, consulta nuestro mapa de rastreo de estafas (en inglés) o llama gratis a nuestra línea de ayuda especializada en fraudes al 877-908-3360 si tú o un familiar sospechan que han sido víctimas de una estafa.

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