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FTC advierte a cadena de audífonos sobre anuncios de estímulo engañosos

Empresas dicen haber suspendido anuncios para comprar audífonos con las ayudas por COVID-19.

Audífono de alta tecnología de teléfono móvil.

EDWARD OLIVE / EYEEM / GETTY IMAGES

In English | El gobierno advirtió a Elite Hearing Centers of America que dejen de publicar anuncios que digan que las personas que desean audífonos son elegibles para recibir hasta $3,000 en ayudas de estímulo por COVID-19. No existe tal alivio disponible, dice la Comisión Federal de Comercio (FTC), que advirtió que los comentarios representaban “actos engañosos” que van en contra de la ley federal.

Elite Hearing Centers se autodenomina “uno de los centros de audición de más rápido crecimiento en el sur”, con varias ubicaciones en Florida, Georgia, Carolina del Norte, Carolina del Sur y Wisconsin, dice su sitio web. Sus anuncios sobre los paquetes de estímulo aparecieron en periódicos y publicaciones en redes sociales, dice la FTC, una agencia de protección al consumidor.


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FTC quiere acción rápida

En cartas enviadas el 19 de agosto a dos funcionarios de la compañía, la FTC estableció un plazo de 48 horas para que describieran las acciones que tomaron para abordar las preocupaciones de la agencia. También se les dijo a los funcionarios que transmitieran esa información a los funcionarios de Wisconsin.

Las cartas fueron remitidas a Joseph Crogan en Palm Coast, Florida y Eric Movshin en Wauwatosa, Wisconsin. Ninguno respondió a la solicitud de comentarios de AARP.

Los anuncios para el supuesto alivio por el estímulo para audífonos se hacían en letras mayúsculas rojas que decían: "PROGRAMA DE ESTÍMULO POR LA COVID-19 PARA LA ATENCIÓN MÉDICA AUDITIVA". También mostraban el Gran Sello de los Estados Unidos y las palabras: "AUDÍFONOS GRATUITOS" para empleados gubernamentales actuales y jubilados.

Un abogado que representa a Elite Hearing Centers of America dijo que la empresa dejó de publicar el anuncio en cuestión en julio y emitió oportunamente una respuesta a la FTC.

"Mi cliente se asegurará de que el anuncio no sea publicado nunca más", dijo el abogado Fran Campoamor, de Naples, Florida. "Mi cluente pide discupas si cualquier afirmación pudiera haber parecido engañosa ya que no hubo intención de hacerlo".

Esta no es la primera acción de la FTC sobre anuncios engañosos de audífonos relacionados con la pandemia. Un caso anterior tenía que ver con una oferta demasiado buena para ser verdad: $1,000 para ayudar a pagar los audífonos, gracias a un "Paquete de estímulo para audífonos por la pandemia del coronavirus".

Pero tal programa de estímulo no existe, afirma la FTC al las cartas de advertencia que envió a dos compañías, Ear to Hear Healthcare LLC en Florida, y una afiliada, Zephyr Hearing Aid Center en Misuri, pidiéndoles que dejaran inmediatamente de hacer tales afirmaciones engañosas por correo.

Cheques falsos de $1,000

Los correos incluso incluían un documento "diseñado para parecer un cheque de $1,000 a nombre del destinatario", según la Comisión Federal de Comercio (FTC). Ese documento se llamaba "Official Authorized Voucher” (Vale oficial autorizado) y contenía instrucciones para endosar el reverso del vale.

"Llame hoy para asegurar su dinero de estímulo", pedían los correos.

Los envíos publicitarios decían que el estímulo de $1,000 se podía usar para "audífonos de tecnología digital avanzada", una afirmación que la FTC calificó de engañosa. Los documentos también afirmaban que las estadísticas del Gobierno muestran que "más de un millón de personas mayores de 60 años en Misuri tienen una pérdida de audición que afecta su calidad de vida", otra afirmación engañosa. (Solo hay aproximadamente 1.47 millones de personas de 60 años o más en Misuri, según la Oficina del Censo).

Los correos se enviaron en mayo

La FTC y el fiscal general de Misuri enviaron cartas de advertencia, que identificaron cinco afirmaciones engañosas en los anuncios publicitarios de audífonos enviados por correo "en o alrededor de mayo del 2020".

La Ley CARES firmada a finales de marzo, autorizó pagos de impacto económico, también conocidos como cheques de estímulo, de hasta $1,200 para individuos y $2,400 para parejas casadas, más $500 por cada hijo que cumpla con los requisitos. Pero esa ley "no proporciona vales para la compra de audífonos" y ninguna de las dos empresas señaladas "están autorizadas a proporcionar ninguna ayuda en virtud de la Ley CARES", escribió Todd Kossow, director regional del Medio Oeste de la FTC en Chicago. Tampoco hay ningún paquete de estímulo por COVID-19 para la compra de audífonos en Misuri, escribió en la carta de advertencia.

En la sede de la FTC en Washington, el portavoz Jay Mayfield dijo que no podía comentar si los correos se enviaron a consumidores de Misuri solamente o también de otros estados. Ear to Hear Healthcare tiene 26 centros en Florida y centros en Arizona, Arkansas, Illinois, Indiana, Kentucky y Misuri, según su página web. La carta de advertencia de la FTC se envió a la oficina de la compañía en Estero, Florida, una comunidad de la costa del golfo al sur de Fort Myers.

La carta de advertencia a Zephyr Hearing Aid Center fue a un centro de audífonos en Troy, Misuri. Zephyr, según su página web, se conoce ahora como Ear to Hear Healthcare.

Los propietarios culpan a la empresa de mercadeo

Esas cartas estaban dirigidas a tres personas, incluidos Jason Petty y Michael Brown, quienes le dijeron a AARP el jueves que su empresa había contratado a la compañía de mercadeo que enviaba los correos a personas en Illinois y Misuri. Los anuncios publicitarios ya no se envían, según ellos, quienes dijeron ser propietarios de Ear to Hear Healthcare LLC.

Petty y Brown, en una entrevista telefónica conjunta, dijeron que eran víctimas de las circunstancias, pusieron la responsabilidad en la empresa de mercadeo y dijeron que habían respondido "apropiadamente" a la FTC. "Hasta donde sabemos, el caso está cerrado, y la empresa está en buen estado", dijo Petty.

La FTC no lo confirma

Sin embargo, la FTC se negó a confirmar que el caso estaba cerrado. "Debido a que las investigaciones de la FTC no son públicas, no podemos comentar más allá de lo que figuraba en la carta [de advertencia] de por sí", escribió Mayfield de la FTC a AARP en un correo electrónico el jueves.

No se pudo ubicar a la tercera persona que recibió una carta de advertencia para que comentara.

Es ilegal hacer declaraciones falsas o engañar a los consumidores al omitir hechos materiales al vender productos o servicios, dice la FTC.

Para presentar una queja ante la FTC, llama al 1-877-382-4357 o visita esta página web (en inglés).

Nota de la redacción: Este artículo se publicó originalmente el 23 de julio del 2020. Ha sido actualizado con nueva información de la FTC.

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