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Sillas de ruedas en los aviones: nuevos diseños para resolver un viejo problema

Se anticipa que el cambio llevará tiempo, pero los defensores de derechos tienen esperanza.

spinner image Imágenes de antes y después del prototipo de Air4All para un asiento de avión que puede adaptarse para una silla de ruedas personal
En este prototipo, un asiento estándar de avión se convierte en una segura estación de anclaje para una silla de ruedas motorizada. Los usuarios de sillas de ruedas pueden permanecer de forma segura en su silla, sin necesidad de pasar al asiento del avión.
Cortesía de Air4All

Las personas en sillas de ruedas están felices con la noticia: Delta Air Lines presentó recientemente un nuevo prototipo para un sistema de anclaje durante el vuelo que permitiría que los pasajeros en sillas de ruedas motorizadas ingresen con la silla al avión y permanezcan en ella durante todo el vuelo. Esto aumentaría la comodidad de los pasajeros con discapacidades y eliminaría el riesgo de daño o pérdida de las sillas de ruedas que se facturan como equipaje.

La implementación del prototipo de anclaje no tendrá lugar hasta dentro de unos años, pero los pasajeros en silla de ruedas son optimistas. “Me encanta y creo que sería fantástico”, dice Mark Chilutti, de 54 años, un ejecutivo de Magee Rehabilitation Hospital Foundation. “Hay muchas personas, especialmente las que tienen sillas motorizadas, que no vuelan o temen volar porque en muchas ocasiones les dañaron la silla o les perdieron alguna pieza”. 

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AARP examina las realidades de este nuevo prototipo, los desafíos del sistema actual y los motivos por los que las mejoras se han demorado tanto. También ofrecemos sugerencias sobre lo que puedes hacer tú para promover el cambio.

¿En qué consiste el nuevo prototipo de sillas de ruedas de las aerolíneas? 

En la exposición Aircraft Interiors Expo el pasado mes de junio, Delta Flight Products (DFP), en colaboración con el grupo Air4All (en inglés), presentó un prototipo de asiento de avión que se convierte en una estación segura de anclaje para las sillas de ruedas motorizadas. El asiento permitiría que los usuarios de sillas de ruedas permanezcan sentados en forma segura en su propia silla, sin perder el acceso a las bandejas, los apoyacabezas y otras funcionalidades del avión. El diseño del sistema de anclaje para sillas de ruedas mantendría la disposición actual de la cabina, y la estación podría convertirse nuevamente en un asiento regular cuando no se necesite.

El prototipo del asiento todavía tiene que pasar por el diseño final y la validación, además de pruebas y certificaciones antes de que pueda instalarse en vuelos comerciales.  

“Este proyecto está en las etapas preliminares... y todavía no se conoce ningún detalle futuro”, dijo Morgan Durrant, vocero de Delta Air Lines, y agregó que los pasos siguientes incluirán “aproximadamente 18 meses de trabajo y revisiones”. 

En su blog de WheelchairTravel.org (en inglés), John Morris predice que “lo más pronto que podemos esperar el debut de Air4All es en los próximos tres años”. Más allá del calendario para la disponibilidad comercial, los posibles usuarios tienen otras inquietudes. “Todo paso que se dé en esta dirección es algo para celebrar”, dice Sylvia Longmire, de 48 años, fundadora de Spin the Globe, un blog sobre viajes con silla de ruedas. “La primera pregunta que tuve… fue ¿cómo van a llegar hasta ese espacio las personas en silla de ruedas?”. Y dado que la estación de anclaje está en la cabina delantera, “¿los usuarios de silla de ruedas deberán pagar tarifas de primera clase?”. 

Las aerolíneas y los diseñadores de productos todavía no han respondido estas ni otras preguntas. Algo aparentemente simple, como tener la opción de reclinarse en una silla de ruedas, puede convertirse en un gran obstáculo para los pasajeros y es un problema de diseño que consumirá mucho tiempo de los ingenieros.

¿Cuál es la situación actual de los pasajeros en silla de ruedas durante un vuelo? 

En la actualidad, mientras que los hoteles, los cruceros y los aeropuertos están obligados a cumplir con las reglamentaciones de la Ley de Estadounidenses con Discapacidades (ADA), las aerolíneas están exentas de cumplir con la mayoría de los requisitos. En el 2022, el Departamento de Transporte de Estados Unidos creó la Declaración de Derechos de Pasajeros Aéreos con Discapacidades (en inglés), que exige solo ajustes limitados, como sillas de ruedas provistas por la aerolínea durante el vuelo y un baño que cumpla con los requisitos de la Ley ADA en los aviones que tienen más de un pasillo. Esto significa que muchas personas en silla de ruedas deben abandonarla antes de subir al avión.

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Muchos pasajeros que usan silla de ruedas evitan la difícil y tal vez humillante experiencia de tratar de ir al baño en el avión. “Yo voy al baño a último momento, justo antes de abordar el avión, y en vuelos más largos reduzco la ingesta de líquidos”, dice Chilutti. 

“Antes podía pasar a la silla de ruedas de pasillo para ir al baño en vuelos largos”, dice Longmire, “pero eso se está volviendo más riesgoso físicamente para mí, así que paso hambre y me deshidrato”. Para viajar, hace ayuno desde unas 12 horas antes del vuelo y “reduce drásticamente” los líquidos. 

Está muy claro que la experiencia de los viajeros en silla de ruedas debe mejorar. “Sé por experiencia propia cuán profundamente frustrante es que nuestro sistema de aviación todavía no garantice que todos los pasajeros con discapacidades serán tratados con dignidad y respeto”, dijo en una declaración a AARP la senadora por Illinois Tammy Duckworth (demócrata), quien perdió ambas piernas en combate en Irak.  

Como humillación final, muchos pasajeros con discapacidades hallan que las sillas de ruedas que facturaron como equipaje no han sido tratadas con cuidado. Duckworth lo ha vivido en carne propia: dice que “las aerolíneas me dañan o rompen la silla de ruedas con regularidad”.

De los 11,389 escúteres y sillas de ruedas que el Departamento de Transporte reportó como “maltratados” en el 2022, las aerolíneas no divulgan cuántos se perdieron o resultaron destruidos. Duckworth, con la colaboración bipartidista del senador John Thune (republicano) por Dakota del Sur, presentó recientemente el proyecto de Ley MOBILE —Mobility Aids on Board Improve Lives and Empower All—, que exigiría que las aerolíneas divulguen datos adicionales, tales como la evaluación de la frecuencia y el tipo de daño que sufren los dispositivos y las dimensiones de la bodega, y brinden más apoyo a los pasajeros con discapacidades. 

¿Por qué ha llevado tanto tiempo concebir una solución para las sillas de ruedas?

Los autobuses, los trenes y los cruceros tienen sistemas integrados para cargar y asegurar las sillas de ruedas. ¿Por qué, entonces, las aerolíneas no han ideado soluciones similares? 

“Las demoras para hacer modificaciones o crear diseños o reglamentaciones para las personas con discapacidades en los aviones siempre estuvieron relacionadas con el dinero”, dice Longmire. Y agrega que a las aerolíneas “les importa más la pérdida de ingresos que tendrán si quitan un par de asientos a fin de hacer lugar para un pasajero en silla de ruedas que tratar de que los vuelos sean accesibles para todos”. La tecnología no parece ser un factor en la demora para implementar una solución para las sillas de ruedas durante el vuelo. “Para mí, el sistema de sujeción y anclaje [de una silla de ruedas en el avión] no es diferente a lo que se usa en otros medios de transporte”, dice Chilutti.

Sin embargo, las regulaciones de la Administración Federal de Aviación (FAA) pueden demorar la implementación. Un estudio llevado a cabo por la Junta de Investigación sobre el Transporte (TRB) en el 2021 recomendó la prueba y evaluación de un conjunto de requisitos para “sillas de ruedas aseguradas en la cabina de un avión durante un accidente con posibilidades de supervivencia, un aterrizaje de emergencia y turbulencias intensas”, entre muchas otras circunstancias. 

Si bien existen algunos desafíos técnicos y normativos para hacer que los aviones sean más accesibles para las sillas de ruedas, sin incentivos monetarios o exigencias reglamentarias es probable que las empresas de aviación continúen demorando la inversión en soluciones para este problema.  

El grupo Airlines for America (A4A), una entidad de cabildeo de la industria, no hizo comentarios específicos sobre el artículo de AARP, pero proporcionó una declaración en la que afirma su “compromiso” con la accesibilidad. “Las empresas aéreas de Estados Unidos están comprometidas a ofrecer un alto nivel de atención al cliente y brindar una experiencia de vuelo positiva y segura para todos los pasajeros, particularmente para aquellos con discapacidades”. Si bien la página web de A4A sobre accesibilidad (en inglés) dice que se “comprometerá a mejorar la transferencia de pasajeros entre los equipos auxiliares de movilidad y los asientos”, no hay ninguna mención del apoyo de la organización al uso de la silla de ruedas como asiento en los aviones.  

¿Cómo puedes contribuir tú a resolver los problemas de viajar con una silla de ruedas?

Para ayudar a impulsar las mejoras en el acceso y las adaptaciones para los usuarios de sillas de ruedas, los defensores de derechos recomiendan lo siguiente: 

  • Contacta a tus funcionarios federales electos, dice Chilutti, y diles por qué este tema “es importante para ti y por qué debería ser importante para ellos”.
  • Las personas deberían “reunirse con un asesor legislativo para hablar sobre sus dificultades y sus deseos de que se tomen medidas sobre este tema”, recomienda Longmire. 
  • Comunícate con los representantes en el Congreso para demostrar apoyo por la inclusión de adaptaciones para las sillas de ruedas en la legislación. 
  • Visita los sitios de defensa de derechos de AARP para conocer tus derechos e informarte sobre cómo trabajar con entidades gubernamentales para impulsar el cambio. 

Además, puedes encontrar consejos prácticos para viajar con silla de ruedas en varios blogs, entre ellos Spin the Globe, de Longmire, WheelchairTravel.org, de John Morris y CurbFree con Cory Lee (enlaces en inglés).

Si bien pueden pasar años hasta que veamos el uso difundido de sillas de ruedas en los aviones, los defensores siguen siendo cautelosamente optimistas. Es necesario trabajar más para hacer que los viajes en avión sean más accesibles para los pasajeros con discapacidades, pero el reciente anuncio de este producto parece ser un paso importante en la dirección correcta. 

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