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Una maestra ambulante lleva el arte a los estudiantes aislados

Jennifer Williams impulsa la creatividad de los niños en las zonas rurales del noroeste del país.


spinner image Jennifer Williams en la puerta de un colegio en Idaho
Andy Anderson

La profesora de arte Jennifer Foreman de Grassi Williams, de 75 años, ha visto la influencia positiva que tiene la pintura, el color, la arcilla y la creatividad en los niños y jóvenes. Hace 45 años, Williams ideó una forma de llevar el arte a los estudiantes a través de una escuela ambulante que denominó proyecto Van Go. Desde entonces, ha estado impartiendo lecciones de arte en una furgoneta a escuelas rurales en los estados de Idaho y Nevada. En el 2016, Williams fue incluida en el Salón de la Fama Nacional de Maestros. 

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Jennifer Foreman de Grassi Williams: cuando comencé a trabajar como maestra de arte en 1972, mi clase era donde acomodaban a los estudiantes con los que nadie sabía qué hacer, los que tenían cortes de cabello estilo mohawk o tatuajes, los que vivían en sus autos. A veces, el salón de arte era donde hacíamos obras de arte. Otras veces era el lugar donde intentamos resolver sus vidas.

Williams notó el impacto de sus lecciones: "todos empezaron a hacer arte y a relacionarse entre sí. Fue algo mágico".

Durante muchos años viví en la zona rural de Idaho, y muchos de mis estudiantes llegaban de ciudades a una hora o más de distancia. Unos cuantos habían asistido a una escuela de una sola aula en un pequeño lugar llamado Prairie, donde no había maestros —ni materiales— de arte. Y estos niños me preguntaban si podíamos llevar arte a los niños más pequeños de su ciudad. Así que organicé un día libre, subí a mis estudiantes a mi camioneta, empaqué almuerzos y materiales de arte, y fuimos a Prairie. Después de millas de vida silvestre, llegamos a la escuela. Los niños corrieron a abrazarnos. Mis estudiantes —a quienes rara vez se los consideraba importantes— se convirtieron en reyes y reinas. Todos empezaron a hacer arte y a relacionarse entre sí. Fue algo mágico. 

Eso dio lugar al proyecto Van Go, la escuela de arte ambulante que he estado administrando durante 45 años. Visitamos escuelas en lugares remotos y llevamos un día completo de clases de arte, gratis. Cuando todavía trabajaba para el sistema escolar, mis estudiantes y yo hacíamos hasta dos docenas de viajes como ese al año. Ahora que estoy jubilada, probablemente hago dos o cuatro viajes al año. Como no tengo estudiantes de escuela secundaria, lo hago con tres exalumnos que se han convertido en maestros de arte. Hemos ido a casi todas las pequeñas escuelas de un aula en Idaho y algunas en Nevada. 

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Siempre es difícil irme de las escuelas. Los niños aprecian mucho las lecciones. Y ese agradecimiento siempre significó mucho para los estudiantes que me acompañaban. 

Hay quienes se han comunicado conmigo para preguntarme cómo iniciar algo como esto. Bueno, es mucho trabajo. Empacar suministros para uno de estos viajes es igual que empacar para vacaciones de una semana para una familia de seis personas. Ahora, las escuelas son muy diferentes. No puedes subir a los niños de la escuela secundaria pública en una camioneta y llevártelos durante dos días sin llenar formularios o sin seguro. Todos tienen miedo de lo que podría suceder, en vez de entusiasmarse por lo que podría suceder.

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Todavía me mantengo en contacto con muchos de mis exalumnos. Había muchos que llegaban al aula de clases con una gran crisis existencial de por medio, y ahora les va muy bien. Algunos de los momentos más felices en mi memoria son cuando recuerdo a estos estudiantes y veo quiénes son ahora.

Brennen Jensen cubre estilo de vida y personalidad. Su trabajo ha sido publicado en Garden & Gun y The Local Palate, y es coautor de A History Lover's Guide to Baltimore. 

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