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La verdad sobre los frenos dentales para adultos

La ortodoncia no es solo para niños.


spinner image Mujer de mediana edad con frenos dentales transparentes casi invisibles
WESTEND61/GETTY IMAGES

Hoy en día los adultos mayores se están arreglando los dientes en cantidades récord. Según Humana, más de 4 millones de personas usan frenos dentales y el 25% son adultos. No es fácil determinar exactamente cuántos son mayores de 50, pero los expertos concuerdan que el porcentaje está aumentando.

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Leila Jahangiri, profesora clínica y jefa del Departamento de Prostodoncia de la Facultad de Odontología de New York University, dice que muchos adultos mayores que están optando por alinearse los dientes no lo hicieron de niños o bien tienen dientes que se han desplazado o movido con el tiempo. Tal vez muchos de ellos tengan hijos mayores y menos gastos, y ahora puedan costearse los frenos.

Hoy en día las dentaduras postizas no son tan comunes —los baby boomers son la primera generación en conservar sus dientes naturales toda la vida— y los avances tecnológicos en alineación de dientes son menos invasivos y más estéticos. “Con la mayor demanda”, dice Jahangiri, “se está capacitando a más dentistas en el tratamiento de adultos mayores”.

¿Los frenos dentales son una buena idea para los adultos?

“Al aumentar la expectativa de vida y al mantenernos sanos y activos en la edad avanzada, continúan los encuentros sociales y las actividades, entablamos más relaciones, y nos ocupamos más de cómo nos vemos y sentimos. Eso incluye el aspecto de los dientes y la boca”, dice Joana Forsea, directora clínica de Ortodoncia de la Facultad de Medicina de New York University.

Para cuando entras a los cincuenta y tantos, dice Dale Anne Featheringham, ortodontista de Columbus, Ohio, es posible que tus dientes se hayan movido. Eso puede suceder si perdiste dientes o si los restantes se desplazan a los espacios vacíos. O podría ser a causa de la pérdida de hueso alrededor de los dientes, la forma en que posicionas la lengua o la presión constante de la lengua y los músculos de las mejillas. “Como los huesos de la mandíbula y alrededor de los dientes y las encías cambian con la edad, pueden surgir problemas que llevan a las personas mayores a buscar tratamiento ortodóntico”, dice ella.

La mala alineación de los dientes puede ocasionar otras complicaciones. Si están apiñados, puede ser difícil limpiarlos. Eso causa inflamación, lo cual da lugar a la pérdida de hueso dental. “Cada día aprendemos más sobre la conexión entre la salud bucal y la salud general, y hemos descubierto que la inflamación se relaciona con problemas más graves como enfermedades cardíacas y pulmonares”, explica Featheringham.

Además, una mala mordida puede causar el desgaste del esmalte dental, cuyas consecuencias son los arreglos dentales más caros y problemas como caries, enfermedad de las encías y dificultades para masticar. Al ir envejeciendo, los huesos de la mandíbula, el tejido blando y los dientes tienden a moverse. Algunas personas mayores desean verse mejor y la atención ortodóntica puede ser la solución.

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La American Association of Orthodontists (AAO) sugiere que si tus dientes están apiñados, salidos o demasiado espaciados; se unen de manera anormal; o no se unen para nada, entonces puede recomendarse la corrección. Los frenos y los alineadores dentales son los “aparatos” que los ortodontistas utilizan más comúnmente hoy en día para mover los dientes a los lugares correctos.

Featheringham dice que a veces los adultos tienen más problemas dentales que los niños. Cuando un adulto está pensando en hacerse una alineación y un desplazamiento de dientes, debe recurrir a un ortodontista porque es el especialista mejor preparado y formado para tratar los problemas complicados de la edad adulta. “Antes, los únicos adultos que buscaban tratamiento eran los que tenían serias complicaciones funcionales, como impedimentos para comer o hablar bien. Pero hoy estamos viendo cifras significativas de adultos que buscan tratamiento por motivos de cosmética y bienestar general”, dice ella.

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Cuando consideres un arreglo dental, dice Forsea, ten cuidado con las afirmaciones falsas, en especial en internet, acerca de los kits “caseros” de venta libre. “Jamás lo hagas tú mismo. Puede ser muy peligroso y terminar en erosión dental, mala alineación de la mordida —lo cual genera problemas en la articulación temporomandibular (TMJ) o articular—, infecciones de encías y, en algunos casos, hasta la pérdida de dientes”, advierte ella.

Adiós a la boca de metal

Durante la pandemia de COVID, Jill Gainer, de 57 años, directora de mercadeo de la AAO, pasaba mucho tiempo en reuniones a través de la plataforma Zoom. Al verse en la pantalla de la computadora, empezó a darse cuenta del aspecto de sus dientes y no le agradaba para nada. “Los dientes de arriba empujaban los de abajo y todos se veían torcidos. Y cuando ya no aguanté más, consulté a un ortodontista para ver cómo arreglarlos”.

Como muchos otros adultos, Gainer pensó que le pondrían frenos de metal pesados y apretados. Se sorprendió cuando le presentaron numerosas opciones que no existían cuando era joven, desde esos frenos de metal tradicionales, hasta frenos de cerámica y alineadores transparentes diseñados para reducir la apariencia del aparato. “Los frenos ya no son tan feos como eran antes”, señala Jahangiri.

Si bien los frenos tradicionales todavía se fabrican de metal, la mayoría de los pacientes adultos optan por las tecnologías nuevas, como alineadores tridimensionales generados por computadora, que parecen piezas delgadas de plástico transparente y se colocan sobre los dientes superiores e inferiores. Featheringham calcula que alrededor del 80% de sus pacientes adultos deciden usar alineadores para enderezar los dientes. En ocasiones, dependiendo del problema de mordida, pueden ser necesarios los frenos o piezas de metal para conseguir el resultado esperado.

Para comenzar, dice Featheringham, un ortodontista te hará un examen y tomará radiografías y fotos de tu mordida. Luego, con un escáner creará una representación digital de los dientes y la boca. A continuación se utiliza un software para mover virtualmente los dientes a una mejor posición con una mordida adecuada. Eso genera una simulación que el ortodontista emplea para mostrarte cómo se verá tu futura sonrisa y mordida. Con el software entonces se crea una serie de alineadores transparentes que tendrás que cambiar cada una o dos semanas.

¿Es más largo el tratamiento de frenos para adultos?

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El tiempo que lleva el arreglo dental depende de la complejidad de tu problema. “El tratamiento dura entre 10 y 24 meses para la mayoría de los pacientes, y las visitas de seguimiento y para hacer ajustes son cada 6 a 12 semanas”, comenta Featheringham. Los frenos para adultos pueden ser más complicados que los frenos de niños porque es más fácil planear una vez que se caen los dientes de leche.

Los alineadores transparentes se usan todo el tiempo, salvo cuando los pacientes están comiendo o tienen que cepillarse los dientes. Featheringham dice que probablemente es esa conveniencia —poder sacárselos para comer y cepillarse— lo que más aprecian los pacientes. Típicamente los alineadores se cambian semanalmente.

“Cuando evalué las ventajas y desventajas, el factor principal para mí fue el costo”, dice Gainer. Pero la mayoría de los ortodontistas te examinan y te ofrecen recomendaciones sin cobrarte antes de que te embarques en un plan”. Gainer también tuvo en cuenta su apariencia y su salud, y descubrió que es más fácil usar el hilo dental y cepillarse con dientes bien alineados.

Como sus dientes son más sanos y pueden masticar mejor, es más fácil para los adultos mayores con tratamientos ortodónticos comer alimentos más saludables, explica Forsea.

El costo de los aparatos dentales es comparable al costo de los frenos de metal. Una encuesta de la American Dental Association del 2020 estimó que el costo promedio de los frenos y los alineadores para adultos fue de $5,500, cifra que varía según la región geográfica. Gainer dice que la mayoría de los ortodontistas están dispuestos a negociar planes de pago para espaciar el gasto.

“Nunca es demasiado tarde”, señala Gainer, “y además de tener una bella sonrisa, me estoy cuidando más y mi salud ha mejorado”.

Dentista u ortodontista

La ortodoncia es la especialidad odontológica que se dedica al diagnóstico, la prevención, la intercepción, la guía y la corrección de las malas mordidas. Su objetivo es crear una mordida sana: dientes derechos que se unen correctamente con los opuestos de la otra mandíbula. Los ortodontistas se especializan durante dos o tres años con posterioridad a la formación odontológica.

Barbara Sadick, radicada en Nueva York, es una periodista de salud independiente. Su trabajo ha aparecido en The Wall Street Journal, U.S. News & World Report y The Washington Post, entre otras publicaciones.

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