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​De alfa a ómicron: por qué las variantes de COVID-19 tienen nombres griegos

​El uso de letras del alfabeto para etiquetar las mutaciones del virus simplifica el seguimiento y alivia el estigma de origen.

Ilustración de varias células virales

CATHERINE MCQUEEN / GETTY IMAGES

In English

Otra nueva etiqueta de la COVID-19 está ahora en nuestro vocabulario: ómicron. Ha surgido como el último giro de la pandemia que la Organización Mundial de la Salud (OMS) ha considerado una “variante de preocupación”.

La OMS es la organización mundial que ha estado rastreando el ritmo de la pandemia y el flujo constante de mutaciones —o variantes— que han surgido en los últimos dos años desde que se identificó el coronavirus original que causa la COVID-19. La OMS también ha estado evaluando lo que la evolución del virus significará para la transmisión y la gravedad de la enfermedad.

En mayo, la OMS anunció que comenzaría a nombrar variantes según las letras del alfabeto griego. La idea era dar a las variantes nombres que fueran fáciles de entender para aquellos de nosotros que no somos científicos. (Antes de que se llamara ómicron, los científicos se refirieron a la nueva variante como B.1.1.529). Otro factor que la OMS consideró fue el deseo de eliminar cualquier estigma relacionado con el país donde se identifica por primera vez una variante.


Para información actualizada sobre la COVID-19 visita aarp.org/ElCoronavirus


Por ejemplo, la primera variante, alfa, se descubrió inicialmente en el Reino Unido, pero los funcionarios de la OMS no la querían nombrar la variante británica o del Reino Unido.

Entonces eligieron ómicron, que es la letra número 15 del alfabeto griego. Según una página de seguimiento (en inglés) de la OMS, en la actualidad hay siete “variantes de interés” o “variantes de preocupación”. No todas las variantes llegan a esos niveles preocupantes, pero se les ha dado nombres de letras griegas. Ninguna variante todavía se ha considerado como una “variante con grandes consecuencias”, el nivel de amenaza más alto en el orden jerárquico de las variantes.

Se omitieron dos letras del alfabeto griego para llegar a ómicron: nu y xi. Un portavoz de la OMS dijo que nu se confundiría muy fácilmente con “new” (nuevo) y que xi se omitió porque es un apellido común. También resulta ser el nombre del presidente de China (Xi Jinping).

Suponiendo que la OMS no elegirá omitir otra letra griega, la siguiente variante se llamará pi.


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Variantes de interés y de preocupación de la COVID-19

Variantes de preocupación

  • Alfa, B.1.1.7, vista por primera vez en el Reino Unido. Designada el 18 de diciembre del 2020.
  • Beta, B.1.351, vista por primera vez en Sudáfrica. Designada el 18 de diciembre del 2020.
  • Gamma, P.1, vista por primera vez en Brasil. Designada el 11 de enero del 2021.
  • Delta, B.1.617.2, vista por primera vez en India. Designada el 11 de mayo del 2021.
  • Ómicron, B.1.1.529, vista en varios países. Designada el 26 de noviembre del 2021.

Variantes de interés

  • Lambda, C.37, vista por primera vez en Perú. Designada el 4 de junio del 2020.
  • Mu, B.1.621, vista por primera vez en Colombia. Designada el 30 de agosto del 2021.

Fuente: OMS

Dena Bunis informa sobre temas relativos a Medicare, atención de la salud, políticas en materia de salud y el Congreso estadounidense. Además, es autora de la columna “Medicare Made Easy” para AARP Bulletin. Galardonada por su labor periodística, Bunis trabajó durante años en diarios de grandes ciudades. Entre los puestos que ocupó se incluyen los de jefa de la oficina de Washington del Orange County Register y reportera de temas de salud y entorno laboral para Newsday.