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Información básica sobre los audífonos

Una vista general de estos dispositivos y su funcionamiento.


spinner image Varios tipos de audífonos
Audífonos retroauriculares, audífonos intrauriculares e implantes cocleares.
JEFF ELKINS

|  En Estados Unidos, la pérdida de la audición afecta a aproximadamente el 25% de las personas de entre 55 y 64 años, y al 33% de quienes tienen entre 60 y 74 años. Aun así, según informa la Hearing Loss Association of America (HLAA), el 80% de las personas que se beneficiarían de un audífono no lo usan. Un motivo importante es el alto costo, pero eso es algo que podría cambiar: una ley promulgada en el 2017 permitirá que los audífonos se vendan sin necesidad de consultar a un audiólogo. La Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) todavía tiene aproximadamente 16 meses para emitir las reglamentaciones correspondientes antes de que los dispositivos de venta libre estén disponibles en las tiendas.

spinner image Gráfico de un audífono en el oído
CHRIS O'REILLY

A continuación describimos brevemente los distintos tipos de audífonos.

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Audífonos retroauriculares (BTE) se colocan detrás de la oreja

Qué hacen: mejoran la audición dentro de rangos específicos del espectro audible. El audiólogo realiza una prueba para evaluar la capacidad del paciente de oír distintas frecuencias y comprender el habla, y luego ajusta los audífonos para compensar las deficiencias que existan. En el estilo más popular, llamado RITE (Receiver in the ear), el micrófono y el procesador están dentro de una carcasa que se coloca detrás de la oreja; el auricular se encuentra en el canal auditivo.

Costo: en promedio, $2,400 por oído.

Dónde obtenerlos: a través de un audiólogo certificado.

Cantidad vendida: alrededor de 3.1 millones de unidades en Estados Unidos en el 2017.

Audífonos intrauriculares personalizados (ITE) se colocan en el canal auditivo

Qué hacen: al igual que los audífonos que se colocan detrás de la oreja, estos dispositivos deben ser recetados y colocados por un audiólogo luego de una prueba auditiva. La tecnología de audio se encuentra dentro de una envoltura de plástico moldeado hecha a medida que llena el canal auditivo externo. “Pueden dar tonos más bajos porque los oídos están cerrados”, explica Abram Bailey, médico audiólogo y fundador del sitio web Hearing Tracker, donde se publican evaluaciones de audífonos y se ofrece información a los consumidores. Pero "es más probable que se vean afectados por la humedad, el sudor y la cera de los oídos". Otro efecto de este tipo de audífono: tu propia voz te parece más alta de lo que es.

Costo: en promedio, $2,400 por oído.

Dónde obtenerlos: a través de un audiólogo certificado.

Cantidad vendida: alrededor de 600,000 unidades en Estados Unidos en el 2017.

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Implantes cocleares

Qué hacen: estos dispositivos que se implantan por medio de un procedimiento quirúrgico utilizan una corriente eléctrica para estimular las fibras nerviosas auditivas. Son para personas con pérdida grave de la audición.

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Costo: la evaluación, la operación quirúrgica, el dispositivo y la rehabilitación pueden costar hasta $100,000, aunque la mayor parte del costo debería estar cubierta por un seguro privado o Medicare.

Cantidad: alrededor de 58,000 personas adultas tienen un implante coclear en Estados Unidos.

Amplificadores de sonido personal (PSAP)

Qué hacen: aumentan el volumen del mundo, por lo general con poco o nada de personalización o ajustes sutiles. Es posible que se vendan como audífonos de venta libre, pero no están regulados por la FDA.

Costo: puedes encontrar amplificadores por tan solo $20, pero las unidades de calidad por lo general cuestan entre $250 y $350.

Dónde obtenerlos: están disponibles en farmacias y tiendas grandes de descuentos.

Cantidad vendida: no se da seguimiento a las ventas en esta industria, pero una firma de investigaciones estimó que el mercado de estos dispositivos fue de alrededor de $50 millones en el 2014.

Cómo funcionan los audífonos: qué hay dentro del audífono típico que se coloca detrás de la oreja

  1. El micrófono capta las ondas de sonido que se desplazan hacia el oído.
  2. El amplificador aumenta ciertas frecuencias de sonido.
  3. El auricular transmite el sonido amplificado al oído.
  4. El chip de computación convierte los sonidos analógicos en señales digitales y procesa esos sonidos basándose en las necesidades de audición de la persona y el medioambiente. El chip también reduce el ruido de fondo no deseado y cancela la retroalimentación acústica.

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