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¿Necesitas un implante auditivo?

¿Los audífonos tradicionales no te funcionan? Los nuevos implantes son mejores que nunca.

Implante auditivo - ¿Necesitas un implante auditivo?

STR New / Reuters

Si los audífonos tradicionales no te funcionan, quizá te convenga un implante auditivo.

In English l Así que has probado diferentes audífonos, y nada funciona. Estás frustrado; tus familiares, amigos y compañeros de trabajo están frustrados. Sin embargo, “existen opciones si los audífonos tradicionales no pueden ayudar”, dice Kourosh Parham, un cirujano de oído, nariz y garganta en el UConn Health Center de Farmington, Connecticut.

Avances en la tecnología de los dispositivos auditivos durante los últimos años han mejorado los tres implantes principales —el implante coclear, el implante osteointegrado y el implante de oído medio— y dado como resultado uno nuevo, el implante coclear híbrido. Pero no se te ocurra llamarlos audífonos, dice Parham.

Los audífonos solo amplifican los sonidos. Estos dispositivos evitan el contacto con el pabellón auricular y convierten los sonidos, ya sea en forma de vibraciones llevadas al oído medio o impulsos eléctricos llevados directamente al oído interno. El dispositivo que deberías escoger dependerá de tu tipo específico de pérdida auditiva.

Ellen DeVoss, de 59 años, por ejemplo, entendía mal las conversaciones telefónicas y se perdía lo que se hablaba durante la cena. La vida era “muy estresante”, dice DeVoss. “Hacer un esfuerzo para escuchar en verdad te agota”.  Gastó “miles y miles” de dólares en audífonos tradicionales, pero nada la ayudó.

Bruce Gantz, director del Departamento de Otorrinolaringología-Cirugía de Cabeza y Cuello en University of Iowa Carver College of Medicine de Iowa City, identificó el problema correctamente: DeVoss tenía pérdida auditiva en las frecuencias altas, lo cual no la dejaba entender el habla. Todavía podía oír bien los sonidos de baja frecuencia. “Eres una candidata perfecta para el implante coclear híbrido”, le dijo a DeVoss. “Te devuelve las frecuencias altas y te permite mantener la audición que tienes”. El implante que tiene DeVoss es el tipo de dispositivo implantado más nuevo en el mercado, y la Food and Drug Administration (Administración de Alimentos y Medicamentos) lo aprobó en el 2014.

El resultado es una audición casi normal. DeVoss dice que su comprensión de palabras ha mejorado del 33% al 94%.

Mientras que cada uno de los implantes descritos a continuación es adecuado para un tipo específico de pérdida auditiva, la mayoría consisten en un componente externo y una parte interna o implantada. Y todos requieren cirugía, por lo general ambulatoria.

Los otorrinolaringólogos no están muy dispuestos a cotizar los costos de estos dispositivos y procedimientos quirúrgicos, debido a las diferencias en lo que cubren Medicare y las aseguradoras privadas. Pero el costo total puede ser entre $30,000 y $100,000.

Implante coclear híbrido

Quién se beneficia: ayuda a quienes pueden oír los tonos bajos pero ya no tienen capacidad para oír la mayoría de los tonos altos.

Cómo funciona: el implante coclear híbrido combina las funciones de un audífono para mejorar la percepción de los tonos bajos con un implante —colocado bajo la piel y más arriba de la oreja— para estimular directamente las células nerviosas que perciben los sonidos de alta frecuencia.

Ventajas: puede devolver la audición de las frecuencias altas mientras que mejora la audición de las frecuencias bajas. Es posible que Medicare y las aseguradoras privadas cubran los costos del dispositivo.

Desventajas: es un procedimiento invasivo; requiere cirugía y tiempo de recuperación. El dispositivo debe activarse semanas después de la cirugía. La persona que lo tenga no puede someterse a una resonancia magnética.

Implante coclear

Quién se beneficia: las personas con pérdida auditiva profunda que no pueden beneficiarse de los audífonos tradicionales.

Cómo funciona: un implante coclear estándar consiste en una parte externa que parece un audífono para detrás de la oreja. Está conectada por un disco magnético a un segundo componente que se implanta quirúrgicamente bajo la piel y detrás de la oreja. El implante recibe el sonido de los componentes externos y lo convierte en energía eléctrica que estimula las células nerviosas que perciben los sonidos tanto de alta como de baja frecuencia.

Ventajas: es particularmente eficaz para adultos que perdieron la audición después de desarrollar el habla y las habilidades lingüísticas. Medicare y la mayoría de las aseguradoras privadas cubren los costos del dispositivo.

Desventajas: es un procedimiento invasivo; requiere cirugía y tiempo de recuperación. El dispositivo debe activarse semanas después de la cirugía. El costo total estimado, que incluye exámenes preoperatorios, cirugía y el implante, es $100,000. La persona que lo tenga no puede someterse a una resonancia magnética.

Implante auditivo osteointegrado

Quién se beneficia: las personas con sordera unilateral. La causa más común de la sordera unilateral es la sordera repentina —despertarse una mañana sin poder oír por un oído—. Un tumor benigno de lento crecimiento en el nervio auditivo conocido como neuroma del nervio acústico también puede causar la sordera unilateral.

Cómo funciona: es un dispositivo osteointegrado o anclado al hueso que también consiste en componentes externos e internos. Un tornillo pequeño de titanio con un pedestal percutáneo se implanta en el hueso del cráneo detrás de la oreja. Un procesador de sonido que se sujeta al tornillo a través del pedestal envía vibraciones sonoras al oído interno por medio de la conducción ósea directa.

Ventajas: Medicare y la mayoría de las aseguradoras privadas cubren los costos. Es prácticamente la única opción para quienes padecen sordera unilateral. La persona que lo tenga puede someterse a una resonancia magnética (el dispositivo no es magnético). No causa retroalimentación acústica.

Desventajas: es un procedimiento invasivo; requiere cirugía y tiempo de recuperación. El procesador se coloca tres meses después de la cirugía. Cuesta cerca de $20,000 por oreja.

Implante de oído medio

Quién se beneficia: quienes tienen pérdida auditiva entre moderada y grave, que han probado y rechazado los audífonos debido al efecto de oclusión —la sensación de tener el oído tapado— o a las molestias de la retroalimentación acústica —el irritante chillido que a veces proviene de tus audífonos—. “Un candidato para el implante de oído medio tendría que haber probado los otros audífonos antes de reunir los requisitos”, dice Parham.

Cómo funciona: por lo general, el componente implantado consiste en un receptor colocado justo debajo de la piel y otra parte adherida a uno de los huesos del oído medio. El procesador externo transmite el sonido al receptor, y luego de allí se transmite a la unidad interna, lo que hace que el hueso vibre y envíe señales al oído interno. Los nuevos dispositivos totalmente implantados integran todos los elementos en un sistema subcutáneo; la pila se debe reemplazar aproximadamente cada cinco años.

Ventajas: brinda una opción para quienes no obtienen beneficios óptimos de los audífonos. No causa retroalimentación acústica.

Desventajas: es un procedimiento invasivo; requiere cirugía y tiempo de recuperación. Cuesta aproximadamente entre $15,000 y $30,000 por oreja. Medicare no cubre los costos; es posible que algunas aseguradoras privadas los cubran. La persona que lo tenga no puede someterse a una resonancia magnética.

Cathie Gandel es escritora independiente y vive en Bridgehampton, Nueva York.

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