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La COVID abre camino al desarrollo de pruebas médicas en el hogar

No será necesario ir al doctor, pero ¿podrás interpretar los resultados?

spinner image Casa con un corazón y un estetoscopio
AARP/Getty Images

Llevas puesto un brazalete que, desde tu casa, te mide no solo la presión arterial sino también la rigidez de las arterias, entre otros parámetros vasculares. Tú mismo te haces pruebas de visión para determinar qué graduación necesitas en los anteojos, sin salir de casa. Recoges muestras de orina en tu propio inodoro que después compartes en forma remota con el médico.

La telesalud ha hecho que los médicos retornen al hogar en forma virtual, a través de la pantalla de un teléfono inteligente, una computadora o una tableta. Ahora, en la comodidad del hogar, también se están haciendo varias pruebas de salud para las que antes era necesario ir al consultorio del médico o a un laboratorio. Otras están muy próximas a recibir autorización.

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Algunas pruebas se compran directamente en la farmacia, sin receta. Otras requieren una prescripción del médico, quien luego puede monitorear ciertos trastornos a distancia.

Por supuesto que las pruebas de salud no son algo totalmente nuevo. Ya hace décadas que las mujeres pueden hacerse pruebas de embarazo en casa. Las personas diabéticas pueden pincharse el dedo con una aguja para medir los niveles de glucosa o llevar puesto un monitor constante de glucosa. Algunas personas comparten su ADN a través de 23andMe para identificar trastornos hereditarios.

Hacerse pruebas en el hogar es ya una rutina a raíz de la COVID

spinner image Ilustración de una persona que realiza una prueba de Covid
Getty Images

Millones de personas se han acostumbrado a diagnosticar la COVID en el hogar por medio del hisopado nasal, procedimiento no muy agradable.

“Indudablemente, la pandemia modificó la opinión de muchas personas sobre las pruebas en casa”, dice la viróloga Mary Rodgers, científica principal de Diagnósticos en Abbott, la empresa de cuidado de la salud creadora de las pruebas de COVID marca BinaxNOW, con sede en el área norte de Chicago.

Casi la mitad de los adultos de entre 50 y 80 años encuestados en julio del 2022 en la Encuesta nacional sobre el envejecimiento saludable (en inglés), que realiza la Universidad de Míchigan, han comprado al menos una prueba médica para hacer en el hogar. Más de 4 de cada 5 expresaron interés en usar este tipo de pruebas en el futuro.

“Quienes tienden a necesitar más esos tipos de pruebas probablemente son los adultos mayores. Pero yo creo que mucho de esto va a verse impulsado por las personas jóvenes, [que tienen] una expectativa de comodidad que nosotros no tuvimos nunca”, dice el Dr. David Pride, profesor de Patología y director de Microbiología en UC San Diego.

El teléfono inteligente será protagonista

Las pruebas médicas en casa de última generación pueden combinar sofisticados sensores y análisis con inteligencia artificial, a menudo en sincronización con un teléfono o un reloj inteligentes. Estas pruebas digitales de salud cubren una amplia variedad de inquietudes, como se deduce de los productos siguientes, muchos de los cuales se exhibieron en la feria tecnológica CES en Las Vegas en enero del 2023.

Monitoreo de la orina. Withings lanzó U-Scan, un producto que la empresa francesa comercializa como la primera prueba casera de laboratorio de orina del mundo sin contacto. Para usarlo, el paciente orina sobre un recipiente de forma esférica de 3.5 pulgadas de diámetro que está dentro del inodoro. El dispositivo contiene un lector recargable.

U-Scan tiene cartuchos intercambiables que pueden analizar varios biomarcadores. Entre los primeros están el cartucho que permite que las mujeres monitoreen las fluctuaciones hormonales del ciclo menstrual, y otro que mide el equilibrio nutricional basado en la vitamina C, las cetonas y la hidratación. Los datos se sincronizan por wifi con una aplicación en un teléfono inteligente. El lector del U-Scan tiene incorporados sensores de radar de baja energía que permiten identificar la orina perteneciente a distintas personas.

Se anticipa que el U-Scan saldrá a la venta en Europa a mitad de año por €500 (alrededor de $535), si bien el dispositivo no ha recibido aún la aprobación reglamentaria de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. (FDA).

La prueba Minuteful Kidney, de Healthy.io, también utiliza la orina para descubrir si hay un riesgo mayor de enfermedad renal crónica en etapa inicial y evitar daños que pueden conducir a la diálisis o al trasplante de riñón. La empresa, con sede en Tel Aviv, recibió la autorización de la FDA el año pasado para el kit de prueba en el hogar, el cual utiliza una aplicación para teléfono inteligente que ofrece resultados inmediatos.

Identificación de virus respiratorios. Opteev Technologies, de Baltimore, ha creado una prueba manual de análisis respiratorio que funciona con baterías y sirve para usos múltiples. Se llama ViraWarn, y la empresa dice que puede detectar todas las variantes de la COVID, además del virus respiratorio sincitial (VRS) y el de la gripe en menos de 60 segundos.

El usuario sopla dos veces en el dispositivo electrónico. Un filtro de carbono captura las partículas más grandes de la respiración. Las partículas virales pasan a través del filtro. Una luz roja intermitente significa que el resultado es positivo, si bien la prueba no te dirá qué es lo que tienes; una luz verde significa que el resultado es negativo.

ViraWarn viene con una boquilla desmontable y cartuchos sensores recambiables. Está en la fase de ensayos clínicos y requerirá autorización de la FDA.

Evaluación de las arterias. El monitor Pulse de la empresa Conneqt, en Newport Beach, California, promete hacer más que el clásico aparato con brazalete que mide la presión arterial. Puede capturar la presión de pulso central del paciente, que se usa para identificar daños en el cerebro, el corazón y los riñones. Entre sus otras funciones, también mide el índice de aumento de la presión, un marcador que indica el grado de rigidez de las arterias de una persona.

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Pulse está esperando la autorización de la FDA. Se anticipa que costará alrededor de $300; la empresa dice que se comenzará a distribuir aproximadamente a mediados de año y que, inicialmente, estará disponible solo con receta médica. Los datos se envían a una aplicación móvil y de allí al profesional médico que monitorea la evolución del paciente.

“Hay una mayor oportunidad de que las personas tengan más control sobre sus datos de salud”, dice Mark Gorelick, director de productos en CardieX, la empresa matriz de Conneqt. “Lo realmente importante es la tendencia que indican los datos: ¿se observan cambios con el tiempo?”.

Pruebas de la visión. EyeQue en Newark, California, vende el kit portátil de pruebas de la visión EyeQue VisionCheck, registrado con la FDA. El dispositivo se conecta al teléfono con una cinta con microsucción y una banda elástica. Una vez que lo pones frente al rostro, un ojo por vez, el sistema te guía a través de una serie de pruebas de refracción y registra mediciones que puedes usar para comprar anteojos en línea.

spinner image Ilustración muestra a dos médicos mirando un ojo
Getty Images

Se conecta a través de Bluetooth con una aplicación en el teléfono. El kit EyeQue de monitoreo de la visión, incluidos los anteojos, actualmente cuesta $179. La empresa advierte que el kit no elimina la necesidad de hacerse un examen de salud visual con un profesional.

Por otro lado, en agosto del 2022 Visibly anunció en Chicago que se convirtió en la primera empresa en obtener autorización de la FDA para una prueba visual en línea.

¿Las pruebas que realiza el paciente son un recurso inteligente?

Las pruebas en el hogar pueden ayudarte a detectar problemas temprano y comenzar un tratamiento. También pueden ayudar a mantener los costos bajos. Además, un autoexamen en casa puede calmar los nervios y reducir el estigma asociado con ciertas pruebas.

No obstante, algunos usuarios pueden experimentar la sensación opuesta. “A menudo te encuentras con personas que están buscando un problema”, dice Pride.

Gorelick, de CardieX, menciona como ejemplo a las personas a quienes les preocupan sus hábitos de sueño. Pueden usar un reloj Apple para hacer el seguimiento del sueño y ver información detallada en la aplicación Health, incluida en el iPhone. Los usuarios de relojes inteligentes Android, como el Samsung Galaxy Watch 5, pueden hacer lo mismo.

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“Vemos individuos que están más nerviosos porque están monitoreando su sueño constantemente, y ahora no pueden dormir a causa de los datos que observan sobre su sueño”, dice. Su empresa no tiene en estos momentos productos propios orientados al sueño.

Estas son algunas preguntas importantes para tener en cuenta sobre la confiabilidad y la validez de las pruebas en el hogar:

• ¿Es posible cometer un error si no se siguen exactamente las instrucciones?

• ¿Las pruebas utilizan la ciencia médica más avanzada?

• ¿Los datos se mantienen en forma confidencial y segura?

“Para lograr que las personas adopten estos tipos de productos… tienen que recibir algo a cambio y comprender cómo se usan los datos”, dice Ray Rosti, director digital de Publicis Health Media, una empresa de mercadeo y comunicaciones del cuidado de la salud con sede en Filadelfia.

¿Puedes confiar en los resultados?

Lo más importante es que los pacientes deben confiar en que los resultados de las pruebas realizadas en el hogar sean precisos, y deben poder comprenderlos con facilidad. También tienen que saber en qué situaciones deben procurar asistencia médica inmediata. Y si tienen alguna duda, deben consultar a un proveedor de atención médica.

En general, los dispositivos de grado médico que han tenido extensos ensayos clínicos, han sido evaluados por profesionales y han obtenido autorización del Gobierno federal son más confiables. Pero muchos dispositivos, incluidos algunos que pueden resultar beneficiosos, están categorizados como “de bienestar”, un rubro genérico que no está tan bien definido.

Además, un resultado positivo o negativo es una cosa: presumiblemente tienes o no tienes COVID. Pero algunos resultados pueden ser dudosos o estar en un rango limítrofe.

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Las pruebas “deben ser fáciles de hacer y fáciles de interpretar”, dice Pride. Y los falsos positivos ocasionales son inevitables.

“En mi experiencia, toda prueba es una respuesta a una pregunta”, dice Rodgers, de Abbott. “Cuantas más pruebas se hacen, más respuestas hay, y el cuidado de la salud se vuelve más accesible”.

Algunos productos son híbridos. La función de electrocardiograma de los relojes Apple o Fitbit, que puede detectar la frecuencia cardíaca irregular o la fibrilación auricular, requirió la autorización de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA). Otras funciones de esos dispositivos no requirieron aprobación de la agencia.

“Debemos hacer un acto de equilibrio y aprender, como comunidad, cuánto queremos hacer en casa sin el médico y cuándo reconectarnos con el sistema de salud”, dice el australiano Bruce McCabe, futurista global enfocado en medicina, inteligencia artificial y otras tecnologías.

Prepárate para más pruebas en el hogar

Lo que viene. Pride, de UC San Diego, dice que habrá pruebas disponibles para todo tipo de problemas simples relacionados con la microbiología que puedas imaginar. “Todo ese tipo de cosas ya existen, y en vez de ocupar un segundo plano como sucedía antes, ahora están realmente en primer plano”.

Pero no todas las áreas de la medicina están listas para las pruebas diagnósticas en el hogar.

“Me cuesta imaginar que alguna vez llegará a ser un método indiscutido para el diagnóstico del cáncer”, dice Pride.

Así y todo, en lugar de una colonoscopía invasiva, algunas personas prefieren tomar su propia muestra de materia fecal y enviarla a un consultorio o un laboratorio por medio de una prueba inmunoquímica fecal (FIT), una prueba de sangre oculta en heces con guayacol (gFOBT) o una prueba FIT-DNA, como Cologuard. La mayoría requieren prescripción médica. De todos modos, deberás hacerte una colonoscopía si el resultado es positivo.

Más indicios sobre la salud derivados de la voz

McCabe vislumbra más pruebas únicas que puedan detectar cuatro o cinco trastornos diferentes a la vez. Y ve una mayor participación de los chatbots de inteligencia artificial y lo que él llama “diagnósticos discretos”.

Con dispositivos como Google Home, Alexa de Amazon y Siri de Apple, “nuestro hogar está equipado para escuchar”, dice. “Eso puede conectarse en forma muy directa con el ofrecimiento de servicios de diagnóstico [basados] en las pautas del habla, las distintas entonaciones y la selección de palabras”.

En verdad, el monitoreo biométrico también se encuentra en la vanguardia, incluido el uso de la voz. La aplicación HearO de la empresa israelí Cordio Medical, que funciona con inteligencia artificial y está en la fase de ensayos clínicos, puede predecir cuándo un paciente que sufre de insuficiencia cardíaca congestiva está empeorando basándose en el análisis del habla en tiempo real.

El paciente le habla a la aplicación y establece una “firma vocal” como base de referencia; a partir de allí, la aplicación puede detectar la acumulación temprana de líquido en los pulmones, antes de que surja algún síntoma. Se pueden enviar alertas al profesional clínico que monitorea al paciente.

Tamir Tal, director ejecutivo de la empresa, dice que la aplicación tiene una precisión superior al 80% en la predicción de un evento de insuficiencia cardíaca con 18 días de anticipación. Se están realizando investigaciones de los biomarcadores vocales para la enfermedad de Alzheimer, el cáncer, las enfermedades cardíacas, el deterioro cognitivo, la COVID y la enfermedad de Parkinson.

Mientras tanto, también se puede obtener información a través de cámaras. En la feria tecnológica CES, Samsung demostró de qué modo una cámara conectada a un televisor puede medir la frecuencia cardíaca, la variabilidad de la frecuencia, la saturación de oxígeno, el ritmo respiratorio y el estrés de una persona.

“No tiene que ser necesariamente un dispositivo que llevas puesto”, dice McCabe. “Podemos hacer muchos diagnósticos generales en el hogar con la combinación de factores [biométricos]. Para mí, esa es una de las fronteras más apasionantes”.

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