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Desi Arnaz: pionero de la televisión

En el centenario de su nacimiento, celebramos su legado artístico, televisivo y musical.

  • CBS/Getty Images

    Mucho más que Ricky Ricardo

    Este mes hubiera cumplido 100 años, pero Desi Arnaz murió en California a los 69. Sin embargo, este carismático artista cubano se ganó la eternidad al enamorarse de una pelirroja, Lucille Ball. Con ella creó un imperio televisivo que alegró la vida de millones de personas en todo el mundo. Desi Arnaz fue mucho más que Ricky Ricardo: músico talentoso y fiel a sus raíces cubanas, innovador de la televisión y astuto hombre de negocios. Hoy celebramos su extraordinaria trayectoria.

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  • Bettmann Archive/Getty Images

    Familia de alcurnia

    Desiderio Alberto Arnaz y de Acha III nació en Santiago de Cuba el 2 de marzo de 1917. Su padre era el alcalde de la ciudad y su madre una mujer de la alta sociedad, hija de uno de los fundadores de la compañía que manufacturaba el famoso ron Bacardi. El pequeño Desi creció en medio del lujo y el privilegio, con cierta disciplina impuesta por el colegio de jesuitas donde cursaba sus estudios.

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  • Cortesía Everett Collection

    Todo cambia

    En 1933, la revolución de Fulgencio Batista cambia para siempre la fortuna de la familia Arnaz. Con la ayuda de un sirviente llamado Bombale, Desi y su madre se esconden en La Habana mientras los rebeldes ocupan sus propiedades. El padre de Desi es liberado de la cárcel y parte hacia Miami con $500 prestados. En junio de 1934, Desi, con 17 años, desembarca del ferry en Key West y abraza a su papá, feliz de encontrar un nuevo hogar en Estados Unidos.

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  • Bettmann Archive/Getty Images

    La música, por necesidad

    Mientras su padre abre una compañía que importa azulejos de cerámica, Desi comienza la secundaria en inglés, en Miami Beach. Para ahorrar, los dos se mudan al galpón de la compañía, viviendo entre azulejos y defendiéndose de las ratas con un bate de béisbol. Buscando una manera de ganar más dinero, Desi compra una guitarra por $5 y empieza a tocar rumbas con el Siboney Septet, conjunto de música cubana que se presenta en el hotel Roney Plaza. Su sueldo: $39 semanales.

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  • (Izq.) Mondadori Portfolio/Getty Images (Der.) George Rinhart/Corbis/Getty Images

    Entra Xavier Cugat

    Una tarde, mientras Desi se presenta con el Siboney Septet a la hora del té, sus amigos de la secundaria pasan para saludarlo y aplaudir exageradamente cada vez que se pone a cantar. El famoso director de orquesta español, Xavier Cugat, presente en el público, se impresiona con toda esta algarabía y le ofrece una prueba a Desi. Al día siguiente, el muchacho canta “In Spain They Say Sí Sí”, y Cugat le ofrece trabajo inmediatamente.

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  • Michael Ochs Archives/Getty Images

    Comienza el ascenso

    Habiendo terminado la secundaria, Desi se traslada a Nueva York en un autobús Greyhound con $15 en el bolsillo. Su debut con la orquesta de Cugat ocurre en un anfiteatro en Cleveland, donde se resbala en el escenario y casi cae en un lago artificial. Luego de conocer a Bing Crosby y cantar un dueto con él, Cugat le sube el sueldo de $25 a $35 por semana. Desi sorprende a todo el mundo regresando a Miami, donde funda el Desi Arnaz Orchestra con la bendición de Cugat.

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  • Cortesía Everett Collection

    De Broadway al cine... y a Lucy

    El éxito de su orquesta le consigue a Desi la oportunidad de actuar en Broadway, en el musical Too Many Girls del aclamado dúo Rodgers y Hart. En 1940, luego de 294 presentaciones, acepta interpretar el mismo papel en una versión fílmica. Es durante esa filmación que se enamora perdidamente de su compañera de reparto, la hermosa Lucille Ball. La filmación se complica a medida que la pareja pasa sus noches en los centros nocturnos de Hollywood, enamorados apasionadamente.

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  • Bettmann Archive/Getty Images

    Campanas de boda

    Bajo un liviano manto de nieve, Lucille Ball y Desi Arnaz contraen matrimonio en Connecticut, el 30 de noviembre de 1940. La pareja se ve tan esplendorosa que el juez encargado de realizar la ceremonia decide trasladar el evento a un club para otorgarles un marco más elegante. Surge una crisis cuando Lucy y Desi se dan cuenta que se olvidaron de comprar anillos. Solucionado el contratiempo, los recién casados reciben los aplausos de cientos de admiradores que llegaron para saludarlos.

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  • George Rinhart/Corbis/Getty Images

    Se vislumbra Desilu

    El comienzo de la Segunda Guerra Mundial obliga a estudios como la RKO a contratar más actores latinos para asegurar ventas en el extranjero. Desi firma un contrato a $10,000 por película y la flamante pareja se muda a un departamento en Hollywood. Fiestas con invitados célebres como Carmen Miranda causan consternación entre los vecinos. Meses más tarde, compran una casa en el valle de San Fernando por la modesta cifra de $14,500, a la que deciden apodar “Desilu”.

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  • Metro-Goldwyn-Mayer/Getty Images

    Entretenimiento durante la guerra

    En medio de la Segunda Guerra Mundial, cuando el público está ansioso por distraerse, el promotor Sidney Piermont les sugiere a Lucy y Desi que actúen juntos en el teatro. Su combinación de bailes y canciones es un gran éxito, además de aportar la semilla de lo que sería años más tarde su trabajo en la televisión. Mientras tanto, Desi es reclutado por el ejército estadounidense, pero una lesión en la rodilla lo limita a trabajar en un hospital militar de Los Ángeles.

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  • CBS/Getty Images

    ‘I Love Lucy’

    El 2 de marzo de 1951, Lucy y Desi graban delante de un público en vivo el piloto de una serie de televisión para la CBS basada en sus propias vidas. Como sus nombres no eran muy conocidos en Estados Unidos, se decide que el título de esta comedia será I Love Lucy. El patrocinador Philip Morris exige que la primera temporada incluya 39 episodios, lo que obliga a la pareja a abandonar sus otros compromisos para enfocarse exclusivamente en este medio nuevo.

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  • Leonard Mccombe/The LIFE Picture Collection/Getty Images

    Desi el innovador

    I Love Lucy permite a Desi establecer una serie de profundas innovaciones: grabar los episodios delante de una audiencia, pero utilizando varias cámaras al mismo tiempo, práctica común desde entonces para las comedias televisivas. Además, controlar enteramente los derechos de la serie y permitir que el personaje de Lucy aparezca embarazada. El éxito fue avasallador. En 1953, la pareja firmó un contrato con Philip Morris por $8 millones dólares, el más lucrativo en la historia de la televisión hasta ese momento.

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  • Bettmann Archive/Getty Images

    Fin de una época

    En 1951, nace la hija de la pareja, Lucie Arnaz. Dos años después, llega Desi Arnaz Jr. Pero la presión de la fama y el trabajo incesante con su compañía de producción —Desilu— empujan a Desi a excesos con el alcohol, el tabaco y varios amoríos. El 2 de marzo de 1960, la pareja graba el último capítulo de I Love Lucy, luego de 179 episodios de 30 minutos y 13 especiales de una hora. Al día siguiente Lucy tramita los papeles de divorcio.

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  • Bettmann Archive/Getty Images

    Siempre amigos

    Protegiendo sus intereses financieros y el bienestar de sus hijos, Desi y Lucy se separaron en buenos términos y continuaron siendo amigos hasta el final de sus vidas. En 1961, Lucy decidió casarse con el comediante Gary Morton, pero solo después de recibir el visto bueno de Desi. Mientras tanto, el actor sorprendió a su exesposa anunciándole que quería abandonar el manejo de Desilu y retirarse del negocio. En noviembre de 1962, Lucy se convirtió en la única presidenta de la compañía.

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  • Bettmann Archive/Getty Images

    Familia unida

    En 1963, a los 46 años, Desi se casó en Las Vegas con Edith Mack Hirsch, a quien había conocido años antes de casarse con Lucy. Durante el resto de los años 60 siguió trabajando detrás de las cámaras, aunque hizo algunas apariciones especiales como Ricky Ricardo en la serie The Mothers-In-Law. En 1971 Desi y Lucy celebraron en familia el matrimonio de su hija, Lucie, con el actor Phil Vandervort Menegaux.

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  • Ron Galella/WireImage/Getty Images

    Jubilado y feliz

    En 1963, a los 46 años, Desi se casó en Las Vegas con Edith Mack Hirsch, a quien había conocido años antes de casarse con Lucy. Con varias propiedades en su haber y tiempo para disfrutar de ellas y de su familia y amigos, Desi desapareció casi enteramente de la industria del espectáculo. Falleció el 2 de diciembre de 1986, a los 69 años, de cáncer del pulmón. Lucy moriría en 1989, a los 77. Permanecieron en contacto hasta el final, testamento de una relación que cambió la historia de la televisión.

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