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El movimiento FIRE promueve la independencia financiera y la jubilación temprana

Si ahorras de forma muy estricta, puedes jubilarte anticipadamente, pero ¿vale la pena?

Calculadora con la pantalla que dice retiro temprano al lado de dinero
ISTOCK / GETTY IMAGES

Jim White es un ingeniero al que le encantaba su trabajo, hasta que fue ascendido a mando intermedio y empezó a odiar levantarse por la mañana e ir a la oficina.

Así pues, White empezó a ahorrar. Mucho. Él y su esposa ahorraban el 60% de sus ingresos. Dejaron de comprar autos nuevos o ropa de última moda, comían en restaurantes con menos frecuencia y guardaban los ingresos adicionales de las propiedades que alquilaban. Y en el 2018 se jubiló, a los 43 años.

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“Hemos visto tantas cosas y hemos estado juntos en tantos sitios maravillosos; nunca habríamos podido hacer eso de otro modo”, dice White, que se mudó con su familia durante un año a Panamá y pudo pasar más tiempo con su hija.

White forma parte de un movimiento comunitario, pero de rápido crecimiento denominado “independencia financiera, jubilación anticipada” o FIRE, que predica la vida austera y el ahorro extremo.

Aunque existe desde hace tres décadas, FIRE se ha visto impulsado por algunos de los mismos factores que alimentaron la gran renuncia: la conciencia de muchas personas de que su trabajo no les satisface.

Sin embargo, en lugar de buscar otros trabajos, FIRE requiere paciencia para acumular ahorros y adelantar su jubilación o liberar tiempo para seguir caminos que les parezcan más gratificantes.

No es solo la insatisfacción laboral generalizada lo que ha alimentado silenciosamente este movimiento. Fue el mercado alcista de los últimos años lo que estimuló el ahorro para la jubilación. Sin embargo, la desaceleración económica que siguió y la elevada inflación también son recordatorios de los riesgos de la jubilación anticipada.

Hasta los entusiastas como White, que ahora produce un blog sobre el FIRE llamado Route to Retire, se preguntan: “Aunque ahorramos una buena cantidad de dinero para cubrir nuestros gastos durante el resto de nuestras vidas, ¿fue suficiente?”.

Eso no significa que los expertos financieros desaconsejen el razonamiento que hay detrás de FIRE. Al contrario, dicen que según el Center for Retirement Research, es un gran ejemplo a seguir en una época en que la mitad de las personas en el país ahorran una parte muy reducida de sus ingresos para cuando dejen de trabajar —el National Institute on Retirement Security calcula que los que no están suficientemente preparados representan una proporción aún mayor: el 92%—.

“Si con ello se logra que las personas ahorren más para la jubilación, es estupendo”, dice Andrew Biggs, excomisionado adjunto principal de la Administración del Seguro Social que ahora es investigador principal del conservador American Enterprise Institute.

Algunas advertencias

Aunque se cree que se originó con el libro de 1992 Your Money or Your Life, que predicaba ir más despacio por la vida y valorar el tiempo por encima de la búsqueda de cosas materiales, la idea que se convertiría en FIRE (el nombre y su acrónimo vinieron después) no la promueven asociaciones nacionales ni empresas financieras, sino un grupo alternativo de influentes, blogueros y devotos que hacen proselitismo con videos de YouTube, libros de autoayuda, grupos de encuentro y retiros de fin de semana.

Por lo general, plantea ahorrar por lo menos 25 veces el monto de los gastos anuales, momento en el que una persona supuestamente tendrá el dinero suficiente para dejar de trabajar a tiempo completo, jubilarse o dedicarse a alguna otra pasión. Después, según FIRE, no se debe gastar más del 4% de esos ahorros al año.

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Esto exige un ahorro extraordinario

Cuando Nicole Gosz y su esposo empezaron a seguir el programa FIRE, “nos concentramos en vivir con lo menos posible”, dice. En un año gastó $12 en maquillaje; por ejemplo —el minorista digital de belleza SkinStore informa que las mujeres gastan en promedio $8 al día en maquillaje—, “y uso cupones y los combino con las rebajas”. Dice que ella y su marido hacen el 90% de sus comidas en casa.

Y eso ni siquiera es lo difícil. Jubilarse anticipadamente de un trabajo a tiempo completo significa tener que contratar un seguro médico, cuyo costo aumenta con la edad, y vivir sin la red de seguridad del Seguro Social, que no puede solicitarse hasta los 62 años.

Puede ser solitario, ya que la mayoría de las personas de la misma edad siguen trabajando. “Serás la persona más joven en el campo de golf”, bromea Andy LaPointe, exasesor de inversiones que se jubiló a los 43 años y autor del libro Personal Finance Strategies for a Secure Retirement.

Ahorrar lo suficiente para jubilarse temprano obviamente también es mucho más difícil para las personas con bajos ingresos o que tienen préstamos estudiantiles y otras deudas. Muchas de las personas del movimiento FIRE trabajan en empleos mejor pagados, a menudo (como Jim White) en tecnología.

“La idea de que esto vaya a ser un movimiento de masas... bueno, un movimiento de masas entre los jóvenes que ganan $200,000 recién salidos de la universidad”, dice Biggs, del AEI.

Los gastos imprevistos o factores como la alta inflación y el mercado bajista del último año pueden alterar cálculos financieros cuidadosamente realizados. Y si eso requiere volver a trabajar a tiempo completo, los posibles empleadores pueden cuestionar las lagunas en la carrera profesional.

Es estupendo si puedes hacerlo

FIRE “es una gran estrategia, pero no es para todo el mundo”, dice Levon Galstyan, contador de Glendale, California, que probó FIRE durante unos meses, pero descubrió que se sentía aislado al renunciar a las actividades sociales como parte de su estrategia de ahorro. “Requiere que sacrifiques el presente por el futuro”.

En el lado positivo, sin embargo, FIRE fomenta los buenos hábitos financieros, dice Galstyan, pues hace que las personas sean más cuidadosas con la forma en que gastan, más conscientes de cómo invierten su dinero y más resistentes a las tentaciones de la economía de consumo estadounidense.

Kevin Hines, que se jubiló a los 60 años el año pasado de su trabajo como ingeniero óptico, dice que ha aprendido a hacer cosas tan sencillas como no mirar anuncios.

“Tienes que ser muy meticuloso en tus planes. No puedes simplemente improvisar”, dice Sam Dogen, creador del blog Financial Samurai y autor de Buy This, Not That: How to Spend Your Way to Wealth and Freedom.

Dogen empezó a seguir los preceptos de FIRE cuando tenía 22 años, con la esperanza de jubilarse de su trabajo en finanzas a los 40. Una indemnización por despido negociada adelantó ese plazo a los 34.

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“No más reuniones, no más desplazamientos. Y eso para mí no tiene precio”, dice Dogen, de 45 años, de San Francisco. "Se trata de no tener obligaciones con nadie”.

No solo se trata de la jubilación

No todo el mundo se concentra en la parte de la jubilación de FIRE. Muchos seguidores de FIRE se concentran en la “independencia económica”, utilizándola para liberarse y poder dedicarse a trabajos que consideran más gratificantes.

“Hay un dicho en la comunidad FIRE que es cierto: te unes por la jubilación anticipada y te quedas por la independencia económica”, dice Brian Davis, inversor inmobiliario y fundador de SparkRental, que ayuda a las personas a aprovechar los ingresos inmobiliarios para jubilarse anticipadamente. Él ahorra todos sus ingresos, mientras que él y su esposa viven del sueldo de ella como maestra.

“Todas las personas que conozco que alcanzaron la independencia económica a una edad temprana se dedicaron a otro tipo de trabajo, ya fuera crear su propia pequeña empresa, trabajar para organizaciones sin fines de lucro o en un proyecto que les apasionara”, afirma Davis. “¿La gran diferencia? Trabajan a su manera”.

Gosz, por ejemplo, que antes trabajaba en la gerencia de un comercio minorista, lo dejó para fundar su propia empresa de mercadeo, Rooted Marketing. “Desde luego, no es algo que hubiera podido hacer sin tomar las medidas que tomamos desde el punto de vista financiero”, afirma.

Ella y su esposo emplean parte del tiempo del que ahora disponen para preparar comidas para un albergue de personas sin hogar. Y señala otra ventaja de FIRE: menos preocupaciones por la economía. “Cuando aprendes a vivir con mucho menos de lo que ganas, se reduce tu estrés por ese tipo de cosas”.

Hines, que oyó hablar de FIRE cuando tenía unos 55 años a través de un compañero de trabajo más joven, se ofrece como voluntario para enseñar Tecnología y como árbitro en competencias de robótica en escuelas secundarias.

De igual manera para Tim Huebsch, FIRE “no consiste en llegar más rápido a un punto en el que pueda jubilarme. Se trata más bien de tener independencia para tomar mis propias decisiones”.

Huebsch, del suburbio de Maple Grove, en Minneapolis, pagó su hipoteca antes de tiempo, cuando tenía 27 años, y quedó libre de deudas. Ahora, con 43 años, ha financiado becas para 32 estudiantes universitarios hasta la fecha.

“Muchas de las personas que se sienten atraídas por esto están tratando de encontrarle sentido a su vida”, dice Huebsch, que también trabaja en el sector tecnológico, sobre FIRE.

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