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Charles Schmuck

Fundador, Peninsula College Fund (Menlo Park, California)


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Stephen Voss

Establecí el Peninsula College Fund (PCF) a los 57 años. Quería ayudar a que los estudiantes universitarios de primera generación y bajos ingresos se graduaran y obtuvieran empleos que estuvieran alineados con sus objetivos profesionales. Nuestra visión es transformar vidas y romper el ciclo de la pobreza. Desde el 2005, PCF ha apoyado a 533 estudiantes, 217 de los cuales han obtenido títulos universitarios.

El problema que estoy intentando solucionar

Para que Estados Unidos continúe siendo un líder en la economía mundial, los jóvenes de todos los orígenes deben educarse para que puedan convertirse en los trabajadores y líderes capacitados del mañana. No podemos permitirnos dejar a ninguno de ellos atrás y, sin embargo, solo el 21% de los estudiantes universitarios de primera generación y bajos ingresos en Estados Unidos se gradúan en los seis años siguientes a su inscripción, en comparación con el 77% de los estudiantes de ingresos más altos y de múltiples generaciones universitarias. A menudo, los estudiantes de primera generación provienen de vecindarios con escuelas de bajo desempeño y tienen pocas expectativas de asistir a la universidad o aspirar a una carrera profesional.

PCF ayuda a estudiantes universitarios de primera generación y bajos ingresos de los condados de San Mateo y Santa Clara, en California. Nos enfocamos en estudiantes con un promedio académico de entre 2.8 y 3.8, que además demuestran liderazgo a través de actividades escolares y comunitarias. Los estudiantes reciben becas y se les asigna un mentor, quien les brinda capacitación, recursos y el apoyo que necesitan para tener una experiencia universitaria exitosa. Hemos otorgado 533 becas por un total de $4.8 millones, y los más de 400 mentores han ofrecido miles de horas de trabajo voluntario.

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El momento que despertó mi pasión por este proyecto

Yo crecí en una familia amorosa y en buena situación económica, y tuve la suerte de recibir una educación sobresaliente en una universidad jesuita. Un viaje a Asia luego de la universidad me puso en contacto directo con la verdadera pobreza e influyó en mi decisión de dedicarme a la enseñanza. Trabajar con los jóvenes ha sido mi pasión desde entonces. Después de criar a mis hijos, tuve la oportunidad de volver a enseñar otra vez. Pronto comencé a reconocer las enormes grietas en nuestra sociedad, todas relacionadas con la diversidad, la equidad y la inclusión. Fundé PCF porque me di cuenta del poder que tiene la educación para resolver los problemas sociales. 

Lo que desearía que otros supieran

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Estos jóvenes son tan buenos como cualquier otro; solo que les han tocado circunstancias de vida diferentes. La mayoría de nuestros estudiantes han tenido múltiples empleos durante la escuela secundaria para complementar el ingreso familiar y es posible que estén a cargo de sus hermanos menores mientras sus padres trabajan. Están pensando constantemente en las necesidades básicas. Si bien, con frecuencia, los otros programas de becas los pasan por alto porque buscan estudiantes con un promedio académico más alto, estos jóvenes han perseverado para superar obstáculos y están motivados para triunfar. Se merecen una oportunidad.

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Creo que estamos en este mundo para servir a los demás. Mi consejo para otros es que se animen. No tiene que ser necesariamente algo grande. No es necesario tener, como en nuestro caso, 15 empleados y 500 becarios. Si puedes cambiar la vida de una persona, eso es fenomenal.

Por qué mi estrategia es única

Hay muchos programas de lo que yo llamo “acceso a la universidad” para estudiantes de primera generación de bajos ingresos. Muchos otorgan becas a jóvenes con un promedio académico de 4.5 o más, que van a estudiar a universidades como Cornell o Stanford. Todas las escuelas secundarias con las que hablé antes de crear Peninsula College Fund recomendaron reducir el nivel de GPA requerido para satisfacer una necesidad diferente.

El nuestro es un programa para completar la universidad y prepararse para una carrera; pone énfasis en lograr que los estudiantes se gradúen y sigan una carrera que esté alineada con sus intereses. A diferencia de otros programas similares, cada estudiante en nuestro programa tiene un mentor individual. El mentor es un profesional graduado de universidad que acepta seguir al estudiante durante los próximos cuatro o seis años. Generalmente, nuestros estudiantes necesitan ayuda para aprender qué significa crear redes y cómo hacerlo, cómo crear un currículo que atraiga o cómo realizar entrevistas informales, y saber qué preguntas formular o cómo plasmar la información que reciben en pasos ejecutables que les permitan avanzar en dirección a sus objetivos. Lo bueno de nuestro programa es que con él ganan todos: los estudiantes, la comunidad, los padres y los mentores. Ellos obtienen de esta relación tanto como los estudiantes.

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