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Guía de AARP para el Parque Nacional Yellowstone

Visita uno de los lugares más hermosos con géiseres, piscinas prismáticas, un Gran Cañón y más.

Imagen del Grand Prismatic Spring en el Parque Nacional Yellowstone

Welsh Designs/Alamy Stock Photo

In English | John Colter, integrante de la expedición de Lewis y Clark, fue quien reportó por primera vez al público las maravillas del Parque Nacional Yellowstone a principios de la década de 1800. Habló de una región de gran altitud al sur de la ruta en la que viajaba con Lewis y Clark, donde el lodo hervía y el agua entraba en erupción desde el suelo humeante. A la gente le resultó tan fantástica esta descripción que, en broma, llamaron a esta tierra mágica el "infierno de Colter". No fue hasta el año 1870, cuando la primera expedición oficial levantó el mapa y documentó el área de Yellowstone (en inglés), —y hallaron exactamente lo que había descrito Colter—, que la gente lo tomó seriamente. El 1.° de marzo de 1872, el presidente Ulysses S. Grant firmó la Ley de Protección del Parque Nacional Yellowstone, lo que lo convirtió en el primer parque nacional del país.

Con 4 millones de visitantes por año, es el quinto parque nacional más visitado del país y uno de los más famosos, gracias a sus más de 10,000 características hidrotermales, como las fumarolas, aguas termales, hervideros, terrazas de travertino y, claro está, los géiseres. Yellowstone presenta más de 500 géiseres activos —alrededor del 60% del total mundial— y yace sobre uno de los volcanes activos más grandes del mundo.

A este atractivo se suma la densidad y diversidad de la fauna. Este parque de 2.2 millones de acres, ubicado mayormente en la esquina noroeste de Wyoming, con pequeñas secciones en Idaho y Montana, es uno de los pocos lugares en los 48 estados continentales del país donde todos los grandes mamíferos que habitaban la región antes de la llegada de los europeos aún viven en su hábitat natural. Estamos hablando de bisontes, osos negros, ciervos canadienses, osos pardos "grizzly", alces, pumas y lobos, entre otros. Los lobos son dignos de mencionar en particular porque, después de su extirpación del área (y de la mayoría de los 48 estados continentales) para la década de 1920, fueron reintroducidos en Yellowstone en el año 1995. Aunque esta reintroducción fue y sigue siendo controvertida, también es una historia de éxito de la fauna silvestre: a principios de enero del 2020, unos 94 lobos vivían en ocho manadas dentro de los límites del parque, lo que hizo de Yellowstone uno de los mejores lugares del mundo donde ver lobos en la naturaleza.


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El parque es popular entre la gente mayor: el 75% de los visitantes durante los meses de mayo, junio, septiembre y octubre son mayores de 50, calcula Anna Olson, presidenta de la Jackson Hole Chamber of Commerce. "A Yellowstone lo llaman el parque multigeneracional —vas de niño, luego llevas a tus hijos y más tarde llevas a tus nietos— y con buen motivo. Hay muchas atracciones cerca de caminos de acceso, y muy bien mantenidas, a las que se puede llegar fácilmente; además, muchas son accesibles para las personas de movilidad reducida.

El ingreso al parque en tiempos de la COVID-19

Están abiertos todos los senderos y atracciones de Yellowstone, a menos que los hayan cerrado por causas que no se relacionan con la COVID-19, como por ejemplo el clima. Toma en cuenta que se exige el uso de mascarilla en todos los edificios del Servicio de Parques Nacionales y en los lugares donde no se puede mantener la distancia física. Visita el sitio web del parque (en inglés) para informarte de los más actual.

Mapa muestra la ubicación del Parque Nacional Yellowstone

Getty/AARP

Ubicación: esquina noroeste de Wyoming, con pequeñas secciones en Idaho y Montana

Acres: 2,221,766 acres

Pico más alto: Eagle Peak, de 11,358 pies

Punto de menor elevación: Reese Creek, de 5,282 pies

Millas y cantidad de senderos: más de 900 millas desde 92 entradas de senderos

Atracción principal: géiser Old Faithful

Costo: $35 por vehículo, válido durante siete días consecutivos (pase anual para adultos mayores: $20)

Mejor forma de verlo: con caminatas cortas desde el auto

Cuándo ir para evitar multitudes: septiembre y octubre, para disfrutar el parque sin multitudes y probablemente sin nieve

Planifica tu visita

A 100 millas de Yellowstone hay algunos aeropuertos pequeños, en particular el de Jackson Hole (a 57 millas al sur), adonde llegan aerolíneas regionales con vuelos todo el año y algunas aerolíneas grandes con vuelos en temporada alta. Las dos ciudades grandes más cercanas con aeropuertos internacionales están a horas de distancia en auto. Salt Lake City está a 330 millas al sur y Denver, a 506 millas al sudeste.

Dependiendo de tu lugar de partida o llegada, elegirás entre cinco entradas: este (Cody, Wyoming), oeste (West Yellowstone, Montana), norte (Gardiner, Montana), noreste (Cooke City, Montana) y sur (Jackson Hole, Wyoming); esta última tiene un recorrido con vistas espectaculares por el Parque Nacional Grand Teton (en inglés) de camino a Yellowstone. Los poblados de acceso tienen sus propias personalidades y el viaje en auto entre uno y otro lleva de una a cuatro horas. Para vivir plenamente la experiencia del parque y sus poblados de acceso, necesitarás una semana aunque la mayoría de los visitantes les dedica alrededor de dos días.

El parque está dividido sensatamente en las secciones superior e inferior, ambas con un circuito panorámico que facilita el acceso en auto a las principales atracciones. El circuito inferior de 96 millas pasa por la fuente termal Grand Prismatic Spring, el valle Hayden y el géiser Old Faithful, entre otros sitios. El circuito superior de 142 millas te lleva al valle Lamar, la fuente termal Mammoth Hot Springs y Mount Washburn. En cada circuito encontrarás paradas principales con alojamiento, restaurantes, gasolineras y baños al menos cada 15 millas. La mayoría de los puntos de parada y zonas de estacionamiento tienen letrinas.

En verano todas las carreteras de Yellowstone están abiertas para los vehículos de los visitantes. Desde principios de noviembre a mediados de abril, solo la entrada norte Gardiner permanece abierta a los vehículos motorizados, la cual continúa durante 57 millas por Tower Junction y hacia Cooke City. En esos meses, cuando cae un promedio de 10 a 20 pies de nieve, el parque solo permite vehículos de nieve y motos de nieve por las otras entradas.

Para recorrer el parque en auto sin encontrarte con las multitudes, visita desde fines de mayo hasta mediados de junio o bien en septiembre u octubre. Es probable que algunos senderos para caminatas estén cubiertos de nieve en la primavera, pero la fauna del parque está muy activa y podrías ver crías de bisonte o lobeznos. Una visita en otoño podría recibirte con un espolvoreado o caída de nieve, pero estará compensada por el cambio del follaje y los arroyos cristalinos.

Desde noviembre hasta mediados de diciembre y desde abril hasta mediados de mayo, la mayoría de los servicios del parque están cerrados, incluidas las áreas de acampar, los hoteles, restaurantes y centros de visitantes. No hay servicio de teléfono celular en todo el año, pero la mayoría de los hoteles y las posadas del parque ofrecen red wifi en las áreas públicas. La mayoría de los alojamientos cuentan con habitaciones o cabañas accesibles y hay alrededor de 15 millas de pasarelas con acceso para sillas de ruedas por las atracciones de las fuentes termales, como el géiser Old Faithful y la fuente prismática Grand Prismatic Spring. Las pasarelas también tienen bancos para poder descansar.

Dónde alojarse y comer

¿Cuál es el lugar imperdible donde pasar la noche en Yellowstone? Una estructura creada por el hombre no tiene comparación con el géiser Old Faithful, pero el arquitecto Robert Reamer se esmeró por asombrar con su diseño de la posada Old Faithful Inn (en inglés), construida de troncos y piedra. Situada en el lado occidental del circuito inferior, la posada cuenta con 327 habitaciones y ha hospedado a visitantes a corta distancia del géiser desde el año 1904. Su encanto rústico te atrapará instantáneamente mientras aprecias su imponente vestíbulo que se remonta a siete pisos de altura, con un tejado de dos aguas sumamente empinado y una chimenea de piedra que se eleva 85 pies.

Reamer también estampó su marca en otra construcción icónica del parque, el Lake Hotel (en inglés), en el lago Yellowstone, situado en el lado oriental del circuito inferior. En el año 1903, dirigió la renovación del diseño del edificio construido en 1891. Con su revestimiento exterior solapado en amarillo, un diseño neocolonial británico y tres pórticos, este edificio de elegancia informal, que cuenta con 296 habitaciones incluidas las cabañas detrás del hotel principal, representa un marcado contraste con la posada Old Faithful Inn, que fue diseñada para mimetizarse con el paisaje. Si te interesa una actividad sofisticada en la naturaleza, no te pierdas uno de los conciertos de piano del hotel que se realizan por las tardes.

En total el parque ofrece nueve opciones de alojamiento, todas con un nivel similar de lujo: nada fastuoso, pero limpio y casi sin televisores o teléfonos. Reserva en Old Faithful Inn o en Lake Hotel si buscas hospedarte en un favorito de los visitantes. De lo contrario, elige otras opciones más cerca de las áreas que más visitarás. Solo dos de los hospedajes están abiertos en invierno: Mammoth Hot Springs Hotel and Cabins (en inglés), justo adentro de la entrada norte del parque; y Old Faithful Snow Lodge (en inglés), a corta distancia a pie del géiser Old Faithful.

Los bosques de pinos del parque albergan doce áreas de acampar con más de 2,000 lugares. Cinco de ellas aceptan reservaciones, mientras que para el resto es por orden de llegada. El único que tiene conexiones para casas rodantes es Fishing Bridge RV Park, en el lado oriental del circuito inferior. Las áreas de acampar tienen baños con retretes, lavabos, mesas de picnic, fogatas y armarios metálicos a prueba de osos donde guardar la comida, pero solo algunas áreas de acampar tienen duchas y lavandería. Los permisos para pernoctar oscilan entre $27 y $32. Para acercarte incluso más a la naturaleza, el parque también dispone de 300 lugares para acampar en el interior agreste.

No se visita Yellowstone para comer. De todos modos, el concesionario de comidas del parque procura utilizar ingredientes locales u orgánicos no solo en sus restaurantes formales sino también en las cafeterías o charcuterías más informales. (Casi todos los hospedajes tienen un restaurante fino y al menos uno más informal). Cuando te asalte particularmente el hambre, te sugerimos ir al bufete nocturno del restaurante Old Faithful Inn Dining Room, donde te deleitarás con platos de pollo con aderezo de moras negras, filete de costillas, puré de papas con suero de leche y más. Para el postre, no tiene comparación el helado de Wilcoxson's, una delicia tradicional de Yellowstone desde 1927, que se vende en la mayoría de las tiendas generales del parque. Dos sabores que se destacan: "huckleberry" (moras negras) y "moose tracks" (helado de vainilla con copitas de mantequilla de maní y chocolate fundido).

Qué hacer

Escalones de madera y paseo marítimo en Yellowstone Falls

Ray Wise/Getty Images

Cascadas Lower Yellowstone Falls.

Prepárate para quedar deslumbrado por los famosos géiseres y características hidrotermales del parque: los dos favoritos son el géiser Old Faithful y, sin duda, la fuente prismática Grand Prismatic Spring.

El géiser Old Faithful, en el lado oriental del circuito inferior, es el más alto y predecible del parque, capaz de expulsar agua supercaliente a una altura de hasta 180 pies durante cinco minutos, con un intervalo de entre 60 y 110 minutos. Cada erupción puede atraer a más de 2,000 espectadores en julio y agosto, lo que llena las gradas de las pasarelas y con gente parada detrás. Para evitar las masas, Olson recomienda ir antes de las 9 de la mañana. "Levantarse temprano tiene sus recompensas", dice ella.

Otro consejo exclusivo para verlo: anímate a subir a la terraza del segundo piso de la posada cercana Old Faithful Inn aunque no te hospedes allí. No estarás tan cerca del géiser, pero la terraza ofrece una buena posición ventajosa con menos personas compitiendo por un lugar para verlo. Además, suele haber un empleado vendiendo bebidas de café expreso

En invierno, puedes llegar a Old Faithful por vehículo de nieve o moto de nieve y una gran multitud podría ser de una veintena de personas. Las excursiones guiadas en moto de nieve salen de las entradas este, sur y oeste (hay que reservar con anticipación).

Si el área de Old Faithful está muy llena de gente, acorta tu tiempo de espera (consulta geysertimes.org (en inglés) para ver el pronóstico de las horas de erupción) y luego dirígete a Norris Geyser Basin, la sobrenatural cuenca del géiser Norris para ver uno con menos gente.

En la cuenca del géiser Midway, justo al norte de Old Faithful en el circuito inferior, está también la fuente prismática Grand Prismatic Spring. Es la fuente de aguas termales más grande del país, con una profundidad de alrededor de 121 pies y una superficie más grande que la de un campo de fútbol americano. Gracias a las biopelículas microbianas que pueden crecer a temperaturas extremas, la piscina de aguas termales destella con un arco iris de colores —azul, verde, naranja, rojo y amarillo—, lo que la convierte en uno de los destinos más populares del parque donde tomar fotografías. La gran fuente prismática nunca está tan abarrotada de gente como Old Faithful porque sus colores no aparecen y desaparecen como lo hacen las erupciones.

Maravíllate ante la fuerza del agua: a principios de la década de 1800, el montañés Jim Bridger reportó haber encontrado un cañón tan grande y profundo que podías gritar al viento en la noche y despertarte a la mañana siguiente con el eco. Bienvenido al Gran Cañón de Yellowstone, de 20 millas de largo, más de 1,000 pies de profundidad en algunas partes y donde caen tres cascadas, incluida la más alta del parque —Lower Falls—, de 308 pies de altura. En el punto oriental donde se encuentran los circuitos superior e inferior, hay varios sitios donde ver bien el cañón. Un consejo para los fotógrafos: en Artist Point sobre la ruta panorámica South Rim Scenic Drive, captura la luz matinal del amanecer sobre la cascada Lower Falls y las paredes color pastel del cañón.

Admira la fauna: Yellowstone ha sido llamada con frecuencia el “Serengeti americano” por su abundante fauna silvestre. “Dos áreas buenas donde ver la fauna son los valles Lamar y Hayden”, señala Linda Veress, vocera del parque. "Algunas de las especies que se ven comúnmente en ambos valles son los bisontes y los berrendos, y posiblemente lobos y osos pardos 'grizzly'".

Es fácil avistarlos desde la comodidad de tu auto. El circuito inferior pasa por el valle Hayden y el circuito superior, por el valle Lamar. Sin duda querrás bajarte algunas veces para sacar fotos, pero ten en cuenta: no es inusual que los bisontes hieran con los cuernos a varios visitantes por año. "No te acerques demasiado a la fauna", aconseja Veress. "Los animales son impredecibles y caminar junto a un bisonte que está detenido pastando tranquilamente puede convertirse muy rápidamente en un peligro si te acercas al animal. Si el animal se mueve por tu presencia, te acercaste demasiado".

Las normas del parque exigen a los visitantes permanecer a 25 yardas de distancia de los carneros, bisontes y ciervos canadienses y a 100 yardas de los osos y lobos.

Rinde homenaje al primer parque nacional del país: no te pierdas Roosevelt Arch, el arco de 50 pies de alto, en la entrada norte del parque en Gardiner. Construido de basalto extraído de canteras locales, el arco exhibe la inscripción " For the benefit and enjoyment of the people" (Para beneficio y goce de la población) —cita de la Ley de 1872 que estableció Yellowstone y los otros parques nacionales— y fue el presidente Theodore Roosevelt quien colocó la primera piedra en 1903.

Practica senderismo, pero con precaución: Yellowstone tiene más de 900 millas de senderos que pocas personas usan. Aunque estés en excelente estado físico, no emprendas el camino a toda velocidad. Recuerda que los osos negros y los osos pardos "grizzly" deambulan por ahí; además, "la mayor parte del parque tiene una elevación de una milla sobre el nivel del mar y debes darte tiempo para adaptarte a la altitud", explica Veress. "Recomendamos que todos sepan las medidas de seguridad para caminar por donde habitan los osos y que lleven consigo rociadores repelentes de osos". (Ve el video del sitio web de Yellowstone para aprender a usar el repelente. Algunos turistas pensaron erróneamente que tenían que rociarse con el repelente de osos como lo harían con un repelente de insectos. ¡Mala idea!).

Cerca de Old Faithful, el sendero Lone Star Trail de 4.7 millas de ida y vuelta es mayormente plano y sigue el recorrido de un antiguo camino de servicio forestal a lo largo del río Firehole hasta el géiser Lone Star, que hace erupción cada tres horas aproximadamente. Justo al sur de la fuente termal Grand Prismatic Spring, emprende el sendero Fairy Falls Trail hasta el mirador de la fuente termal prismática, a 0.6 millas del estacionamiento y que es una bifurcación del sendero principal. Desde el mirador se aprecian los colores brillantes de la fuente termal. Cabe destacar que el aumento en elevación hasta el mirador es de solo 100 pies, pero al estar a una gran altitud, la caminata es más laboriosa de lo que parece. Al retomar el sendero principal, continúa durante dos millas planas hasta llegar a la cascada de 200 pies de altura. Párate en la orilla de la piscina formada por la cascada y verás el arco iris en el rocío de agua. En invierno puedes llegar a ambos sitios haciendo esquí de fondo o calzando raquetas de nieve.

Remójate en las aguas termales: justo adentro de la entrada norte del parque, hay un camino plano de grava, de media milla, a lo largo del río Gardner que te lleva hasta la desembocadura del río Boiling. Donde se unen los dos ríos, encontrarás una banda de 150 pies de largo de piscinas naturales donde remojarte. Allí la temperatura del agua oscila entre los 80 y 110 grados. Es la única característica hidrotermal del parque donde los visitantes pueden bañarse, así que aprovéchala. Las piscinas están abiertas todos los días desde el amanecer hasta el anochecer, pero cierran durante períodos de alto caudal de agua (en general a fines de la primavera o principios del verano). Se exige usar traje de baño y puedes cambiarte en las letrinas del estacionamiento.

Aléjate de los sitios concurridos: por su densidad de cascadas, la zona sudoeste de Yellowstone se conoce como el "Rincón de las cascadas". Para acceder a casi todas ellas debes hacer una caminata considerable, pero puedes conducir hasta Cave Falls —tiene solo 20 pies de altura pero un ancho de 200 pies a lo largo del río Falls. Lo más probable es que estés totalmente solo al apreciar este paisaje porque esta sección del parque atrae a menos del 1% de los visitantes de Yellowstone. Sin embargo, ten en cuenta que la ruta de 90 millas desde Old Faithful toma casi cuatro horas debido a los límites de velocidad reducida, incluida la carretera de 19 millas Cave Falls Road, que es un camino de tierra apto para autos de pasajeros.

Ciudades aledañas

Calle comercial de Jackson, Wyoming

John Elk/Getty Images

Jackson, Wyoming

Gardiner, un antiguo pueblo ferroviario, tiene una población de alrededor de 800 personas y unos 3,000 ciervos canadienses, el arco Roosevelt Arch y el restaurante Corral (pide una hamburguesa de bisonte y una malteada). En Cooke City —el pueblo de acceso más pequeño, remoto y pintoresco de Yellowstone— la cantidad de residentes es casi la misma que la cantidad de años en que ha servido a la comunidad la tienda general Cooke City Store, una de las más antiguas del país con 134 años. A pesar de ser pequeño, el pueblo ofrece algunos de los mejores pasteles de la zona, horneados cada mañana, en Bearclaw Bakery.

Cody y Jackson son similares, pero a la vez tan distintos. Ambos tienen el estilo del Lejano Oeste, escenificaciones programadas de balaceras, rodeos, un magnífico museo (Buffalo Bill Center of the West en Cody y el National Museum of Wildlife Art en Jackson) y poblaciones que rondan los 10,000 habitantes. Y luego se diferencian: Cody enfatiza su ambiente del Salvaje Oeste mientras que Jackson adopta una identidad un tanto sofisticada, aunque no tanto como para tener boutiques de diseñadores alrededor de Town Square, la plaza principal flanqueada por arcos de cuernos de ciervo canadiense.

Si planeas darte el lujo en un hotel, Jackson con gusto te hospeda en el Amangani, con aires de vaquero cosmopolita y la atención de 2 empleados por cada huésped; y en el Four Seasons Jackson Hole, visitado a veces también por osos negros y alces debido a su ubicación al pie del centro de esquí Jackson Hole Mountain Resort. Para deleitarte, los amantes de la gastronomía de Jackson te aconsejarán la pizza de filete tártaro en Snake River Grill, la boloñesa de ciervo canadiense en Trio Bistro y el bollo brioche de canela en Persephone Bakery Cafe.

Si deseas una dosis de historia del Lejano Oeste en el centro de Cody, puedes alojarte en el hotel Irma, fundado en 1902 por el mismo Buffalo Bill Cody.

West Yellowstone (alrededor de 1,300 habitantes), cuya belleza asombra el año entero, realmente brilla en invierno cuando en las calles circulan casi tantas motos de nieve y aficionados del esquí nórdico como vehículos. El festival anual de esquí nórdico del pueblo el fin de semana de Acción de Gracias atrae a más de 3,000 esquiadores.


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De camino

Desde Salt Lake City, la entrada occidental del parque (West Yellowstone) es la de más corta distancia, a unas 325 millas. Pero no es mucho más lejos conducir por la ruta nacional 89, con vistas más espectaculares, hasta la entrada sur (Jackson). La ruta atraviesa Logan Canyon (cerca del pintoresco pueblo universitario Logan para los apasionados por el aire libre), a lo largo de la orilla del lago Bear (de color turquesa como el Caribe) y remonta el Snake River Canyon hasta Jackson y el Parque Nacional Grand Teton antes de llegar a Yellowstone.

Desde el Parque Nacional de los Glaciares (en inglés), a 300 millas al norte, la ruta más directa (por la ruta nacional 93, la interestatal 90 y la ruta nacional 89) te lleva por Montana con mucho para ver y hacer: vagabundea por el centro histórico de Missoula con sus edificios de ladrillo almenado o disfruta de la pesca con mosca en el río cercano Clark Fork; explora el distrito histórico Butte-Anaconda de Butte, que se destaca por su historia minera y sindical; y visita el Museum of the Rockies de Bozeman, una filial del Smithsonian con una extensa colección de fósiles de dinosaurios, que incluye la colección más grande del mundo de Tyrannosaurus Rex.

Salida de agua en el Old Faithful Geyser en Yellowstone

Peter Unger/Getty

El géiser Old Faithful, la característica hidrotermal más famosa del parque, monta un espectáculo lleno de vapor cada 60 a 110 minutos.

Grand Prismatic Spring en el Parque Nacional Yellowstone

lucky-photographer / Alamy Stock Photo

Grand Prismatic Spring es la fuente de aguas termales más grande del país, con una profundidad de alrededor de 121 pies y una superficie más grande que la de un campo de fútbol americano.

Bisontes en Yellowstone

Jouko van der Kruijssen/Getty Images

En Yellowstone habitan miles de bisontes, que deambulan libremente por el parque.

Lower Falls of the Yellowstone River

UrsaHoogle/Getty Images

La cascada más alta del parque, Lower Falls, es espectacular con la luz del amanecer.

Gran Cañón de Yellowstone

blickwinkel/Alamy Stock Photo

No es el famoso Gran Cañón, pero este Gran Cañón es sumamente impresionante: 20 millas de largo y más de 1,000 pies de profundidad en algunos lugares.

Hospedaje Old Faithful Inn

John Elk III/Alamy Stock Photo

La posada Old Faithful Inn ha alojado a visitantes a corta distancia del géiser desde 1904.

Terraces en Mammoth Hot Springs

Josh Forden/Alamy Stock Photo

Mammoth Hot Springs asombra por las humeantes piscinas de agua calentada con la fuente hidrotermal y por su tonalidad frecuente que le imprimen los microorganismos.

Nota de redacción: este artículo fue publicado originalmente el 7 de octubre. Ha sido actualizado con información actual relacionada a la COVID-19.

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