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Los contagiadores sanos: los peligros de los portadores asintomáticos del coronavirus

Algunas personas portan y transmiten el virus sin saberlo.

Una mujer camina por una calle usando una mascarilla

GETTY IMAGES

In English | Desde el comienzo de la pandemia, millones de personas en todo el mundo han contraído COVID-19 —la enfermedad causada por el nuevo coronavirus— y muchas se enfermaron de gravedad. Pero no a todas las que se contagiaron del coronavirus les surgieron síntomas y se enfermaron. Algunos investigadores descubrieron que un porcentaje significativo de quienes recibieron un resultado positivo en la prueba del coronavirus nunca presentaron los signos de advertencia.

“Creo que este es uno de los motivos por los que ha sido tan difícil controlar y contener el contagio de este virus”, afirma el Dr. Michael Mina, profesor auxiliar de Epidemiología en la Facultad de Salud Pública T. H. Chan de Harvard.


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Si no sabes que tienes el virus y te sientes sano, es menos probable que cambies tu comportamiento “proporcionalmente para reducir el contagio”. Según Mina, esto crea un enorme problema para controlar el brote epidémico y es una de las razones por las que “este virus se seguirá contagiando”.

Poder transmitir la enfermedad sin toser

Existen dos categorías de individuos que tienen una infección causada por el coronavirus, pero no presentan síntomas. Hay quienes son presintomáticos y no muestran síntomas cuando les realizan la prueba, pero estos aparecen unos días después; otros son asintomáticos y no presentan ningún síntoma durante el transcurso de la enfermedad. Según datos nuevos, muchas más personas de lo que se creía forman parte de uno estos dos grupos.

De acuerdo con un estudio basado en la población de Islandia (en inglés), por ejemplo, el 43% de los participantes que recibieron un resultado positivo en la prueba del virus indicaron no tener síntomas cuando esta se les administró. De manera similar, según una encuesta basada en la población de Indiana, el 45% de los pacientes con resultados positivos no tenían síntomas al momento de realizarse la prueba, y alrededor del 18% de las personas a bordo del crucero Diamond Princess nunca mostraron síntomas de una infección por coronavirus.

“Eso no demuestra que contagiaban” a otros con el virus solo porque lo portaban, dice el Dr. Charles E. Davis, profesor emérito de Patología y Medicina en University of California, San Diego y director emérito de Microbiología en el UCSD Medical Center. “Pero no tengo la menor duda de que personas asintomáticas han transmitido la enfermedad”. Sin embargo, es difícil establecer con exactitud el papel que las personas sin síntomas han desempeñado en la pandemia.

“Ten en cuenta que solo porque alguien no esté tosiendo, esto no significa que no podría transmitir la enfermedad”.

— Dra. Anne Monroe, profesora adjunta de investigación de Epidemiología de la Facultad de Salud Pública Milken Institute de George Washington University

“Todavía no sabemos con certeza qué proporción del contagio se debe a personas asintomáticas”, afirma la Dra. Anne Monroe, profesora adjunta de investigación de Epidemiología de la Facultad de Salud Pública Milken Institute de George Washington University. Algunos especialistas piensan que las personas pueden contagiar más a los demás cuando muestran síntomas, debido a que “es más probable que tosan y produzcan gotitas respiratorias, y podrían tener más características contagiosas”, explica Monroe.

Sin embargo, no hace falta toser para propagar el coronavirus; puede transmitirse al hablar, estornudar, expeler aire de los pulmones y hacer otras actividades cotidianas. Y según se demostró en algunos estudios, es de suponer que quienes no presentan síntomas del virus “son igual de contagiosos que quienes muestran síntomas”, señala Gigi Kwik Gronvall, inmunóloga y académica principal del Center for Health Security de la Facultad de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins.

Las personas presintomáticas también pueden propagar el virus antes de presentar síntomas. Por eso los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) recomiendan que todos, incluso quienes no se sienten enfermos, usen una mascarilla de tela cuando estén en lugares públicos donde sea difícil mantener otras medidas de distanciamiento social, tales como en los supermercados y las farmacias. El papel principal de la mascarilla de tela es reducir el riesgo de que quien la lleva puesta propague el virus a los demás, más que proteger a esa persona contra una infección.

Pruebas, rastreo de contactos y seguimiento de síntomas

Según Monroe, realizar pruebas de manera más extensa, no solo cuando alguien muestra síntomas, es fundamental para entender cuántos pacientes con coronavirus se contagiaron debido a portadores asintomáticos que no sabían que estaban enfermos. Además, es una clave para desacelerar el brote epidémico, pues ayuda a identificar a quienes necesitan autoaislarse antes de que propaguen el virus a otras personas, agrega.

Mina, de Harvard, dice que las nuevas tecnologías de rastreo de contactos que les avisan a las personas que estuvieron cerca de alguien con el virus, por ejemplo, también pueden ayudar a encontrar a los portadores asintomáticos y a contener su impacto en el brote epidémico. Es posible que, a medida que los profesionales de la salud y los investigadores descubran más sobre el virus, identifiquen otras señales y síntomas que puedan advertirle a alguien que se contagió, afirma Gronvall.

La lista inicial de los síntomas del coronavirus preparada por los CDC solo incluía tres: fiebre, tos y dificultad para respirar. Sin embargo, hace poco se amplió esta lista para incluir síntomas que van desde dolor de garganta hasta escalofríos y pérdida del gusto o el olfato. Además, algunos investigadores identificaron varias señales poco comunes de la enfermedad que incluyen erupciones de la piel y problemas del aparato digestivo. “Y estoy segura de que aparecerán otras cosas” adicionales que ayudarán a quienes no tienen los síntomas característicos del coronavirus a saber que se contagiaron, dice Gronvall.

Sin embargo, incluso una lista más larga de síntomas podría no ser lo suficientemente amplia para descubrir todos los casos de coronavirus. De manera similar a otros virus, como herpes, influenza y norovirus, algunas personas transmitirán el coronavirus sin sentir ningún síntoma. El Dr. Robert Redfield, director de los CDC, dijo que hasta el 25% de quienes tienen una infección causada por el coronavirus podrían permanecer sin síntomas.


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Asumir que todos tienen el virus

A medida que las comunidades en todo el país comienzan a regresar a cierto tipo de normalidad, se están incluyendo en los planes de reapertura medidas de precaución, tales como verificar la temperatura corporal. Y si bien intentar detectar síntomas como la fiebre ayudará a descubrir a algunos enfermos, no será suficiente para encontrar a todos, afirma Davis, de UCSD.

Por eso es importante mantener las medidas preventivas hasta que se descubra y se distribuya una vacuna, sostiene Gronvall. “La gente no enciende una sirena cuando empieza a ser contagiosa; tienes que mantenerte atento”.

Monroe recomienda que actúes como si todas las personas con quienes entras en contacto tienen el virus. Usar una mascarilla, lavarte las manos con frecuencia y mantenerte al menos a 6 pies de distancia de los demás “puede ayudar a disminuir el contagio en general, lo que incluye el que proviene de las personas asintomáticas”, explica.

“Ten en cuenta que solo porque alguien no esté tosiendo, esto no significa que no podría transmitir la enfermedad”, agrega Monroe.

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